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  七月天,艷陽高照。立秋剛過,山區里似乎比平地要涼爽些,草木并未現秋色,今年的秋來得早。“吧勒勒!吧勒勒……”蹄聲如雷,打破了四周的沉寂。
  “嗚……”遠處山林中,狼嗥聲令人聞之心中發毛。
  兩匹健馬從古道東面狂奔而來,向西急馳,灰黃色的塵埃,在馬后裊裊翻騰。
  近了,蹄聲徐徐放緩,不久,馬儿慢下來。兩匹健馬渾身棗紅,十分雄健,并立而行,沿古徑折向河灣。
  驀地,一聲長嘯響徹行云,直向九霄,如同九天龍吟。
  嘯聲徐落,接著是穿云裂石的朗吟乍起:
  “鐵拳如電,劍上光寒,
  歷劍海,闖刀山。
  叱吒風云兮,英雄气短;
  情真愛摯今,儿女情長。”
  聲落,另一個粗豪的嗓音接著唱:
  “哪管他,落陽花似錦;
  不貪戀,江南好風光。
  功名富貴如朝露,
  妻財子祿似浮云。
  人海茫茫今,任我浮沉;
  江湖莽莽兮,唯我獨尊。”
  接著,是兩人合唱,先前的豪情和滿怀的情愫消失了,代之而起的是淡淡的哀愁与感傷:
  “海角天涯,夢魂飄泊。
  飽嘗了人間辛酸冷暖。
  走遍了宇內万水千山。
  亡命人海兮,凄复悲;
  壯土一去兮几時回?”
  歌聲徐落,蹄聲亦止,兩匹健馬不住搖頭擺尾,前蹄不住輕踢浮土。
  馬上人是兩個中年雄偉大漢,青巾包頭,青布對襟的勁裝,腰懸寶劍,臂上有百寶囊,鞍后有馬包,一看便知是個江湖人。兩個人勒住馬,凝視著前面一座伸入江心的五六十丈飛崖,臉上涌起了肅穆的神色。隱隱的江水聲從對崖奇峰絕壁折傳而來,隆隆然如同天標輕雷。
  右首大漢輕搖著馬鞭,吸入一口气說:“前面就是虎岭,突出江心的飛崖,原稱虎頭峰,也叫虎頭崖,正是武林亡命蔡文昌与君山白衣龍女的死所。瞧,虎頭上不是有一座巨碑亭么?那就是他兩人的衣冠冢和紀念碑,是江湖朋友為了紀念他兩人而建立的招魂碑。”
  左首大漢搖頭苦笑,凄然道:“江湖奇人,永沉江底,哀哉!他在江湖橫行,也替江湖留下了無數事跡,今后人怀念。唉!人生何其渺茫哪!大哥,那次你曾參与旁觀,難道說,以天下黑白道無數水陸高手之眾,竟然未能將他倆的尸体撈起?”
  大哥搖頭苦笑道:“賢弟,你听听水聲便知,上游是險灘,下面是黑龍潭。這處的奇峰險水依風水先生稱作虎鎮龍脈,土著們叫黑虎鎮黑龍。黑龍潭水往內灣,吸力奇大,凶猛地沖擊崖內壁,除了魚,進去便蹤影全無,誰敢到龍潭里救人?”
  “尸体怎不見浮出?”
  “夾在石縫內,怎能浮起?走吧!咱們去拜上一拜,聊致哀思。”
  兩匹馬向前馳去,不久便到了山下。這是一座象一頭踞虎的山峰,方圓約有十里左右,虎頭從東北伸至江邊,虎尾不太峻陡,人馬皆可攀上。古道到了山下,向右一折,繞東北越過虎尾,方轉向西北行。
  繞至山東北,有一條小徑岔出,直到山頂,這是至招魂碑的小路。自從招魂碑落成之后,這條山徑并不顯得荒涼。
  馬儿沖上山坡,向上奔馳。山脊全是古老的森林,延伸至虎頭附近。
  兩匹馬在叢林中緩行,后面突傳來暴風雨似的雜鷗聲,有十余匹駿馬,從后面飛來。
  “咦!誰敢如此無禮,在招魂碑附近狂馳?”大哥訝然,扭頭回望。
  弟弟淡淡一笑,接口道:“不許在招魂碑附近馳馬,并非架忌,這只是江湖朋友為了尊敬蔡文昌而自行約束自己的想法,并未公諸天下列為江湖禁忌,用不著大惊小怪。再說,蔡文昌的仇家,多至不可胜數,這些人自不會受約束,這不足為奇。”
  樹林將盡,后面十二匹駿馬已經到了,兩人扭頭一看,臉色大變,火速勒馬退至路旁,滿臉惊疑地目送十二匹馬沖前超過,呆在那象兩個呆子。
  十二匹馬中,先前的騎士,劍眉虎目,三綹黑髯拂胸,寬鼻廣額,臉色如古銅,不怒而威。看年紀,約有五十左右,身材魁健。內穿黑綠如意領勁裝,外罩同色同質罩袍,人才一表。
  后兩騎是女人,右一人是半老徐娘,瓜子臉,眉目如畫,美艷高貴的風華与名門淑女的气質,令人不敢有非份之想,假使不是她眼角隱現笑紋,決難相信她會是半老徐娘的人。
  左一人,好美,是個姑娘,看去年歲只有十七、八,美的令人窒息,也令人心跳。臉蛋与前一個女人有八分相象,五官象是上蒼著意安排,任何一部分加以改變,便不會有此完美的輪廓。可惜,她的臉白得令人惋惜,白多黑少的大眼也缺少神韻,定然是大病初愈的病美人。姑娘顯得清高卻又隱含薄愁。她是一身白,白的耀目。披風內的胴体,該凸的凸,該細的細,增一份嫌胖,減一分又嫌瘦了,恰到好處。
  其他九人,清一色黑衣勁裝,虎背熊腰,個儿大,拳頭也大,胳膊夠粗,鞍旁都挂著殺人家伙。
  兩人直待十二騎遠出十丈外,大哥方神魂入竅地說,“不!不!委實令人難信,令人難信。”
  “大哥,這些人是何來路?如何令人難信?”
  “天!那是洞庭君山四海神龍夏承光,那白衣美女正是白衣龍女夏苑君。這……這怎么可能?”大哥瞠目結舌地低頭叫,死盯著遠去的人馬。
  “大哥,真是白衣龍女?不會的,也許是她的妹妹哩。”
  “四海神龍只有一個女儿,也只有一個儿子,江湖朋友無人不曉,怎會多出一個女儿?走!倒要瞧個水落石出。”
  臨江崖頂上,一座碑亭,高有三丈,四周各寬三丈,石柱粗可合抱,工程相當浩大。亭中的方型巨牌,高有兩丈,碑座是三級方基,全是大青石精工雕成。亭外,有兩側亭廊,設有石凳、石几、石欄,亭前有祭台,一雙三人合抱大的石鼎有裊裊輕煙上升。
  這儿是怪石叢生的崖頂,江風呼嘯,水聲如雷。山頂廣約里許,間有一些小松樹從石縫中拔起,剩下便是亂石荒草和藤蘿蔓生其間。
  山崖伸出江心,碑亭便建在近崖緣丈余處,面北背南,南面之下是陡然下沉五六十丈的滾滾江流。
  虎頭峰的西北面,卻是傾斜不大的山坡,不少羊群和牛放牧其間,原來這儿并非無人地帶。
  一群野孩子,正在碑亭圍成一團,繞著倚在碑亭右面石柱上一個衣著襤褸,年約古稀的糟老頭,嘻嘻哈哈鬧成一團,听到了蹄聲,全向這儿扭頭注視。
  十二匹駿馬在祭台左右勒住,十二個人飛躍下馬,四海神龍夫婦挽住愛女白衣龍女,迫不及待地沖入了碑亭。
  同一瞬間,襤褸老人半閉著眼,向一群小猴子招手叫:“娃儿們,去!去!等會再來听老爹爹一—道米,小心你們的牛羊掉下江心喂王八,去!去!”
  小猴子們一哄而散,但有几個不走,坐在老人左右,好奇地打量著一群勁裝男女。
  巨型石碑上,正面刻了兩行顏体大字:“蔡文昌。夏苑君。”并行之下是四個字“衣冠之冢”。
  中間是三個大字:“招魂碑。”
  落款是:“大明嘉靖三十五年歲次丙辰夏四月丙午,江南同道敬立。”
  碑后面,刻了密密麻麻的字,前一段,就是先前兩個勁裝大漢豪放高歌的詞。
  后一段寫的是:“蔡君諱文昌,商州府龍駒寮蔡家庄人氏,生于大明亮靖十五年秋九月庚午日,死于嘉靖三十五年二月己亥,嘉年二十有一。蔡君幼失怙恃……”
  后一段是有關白衣龍女夏苑君的書述,很簡單。最后是書兩人葬身虎頭峰的經過,也語為不詳。有關該事的始末,下文自有交待。
  碑陰最后一角,刻了一段稍大的字:“亦正、亦邪、亦俠、亦盜。亡命天崖,游戲人間。是耶非耶?見仁見智。敵耶友耶?存乎其心。”
  按碑文的口气,立碑的人全是江湖人,有些是天涯浪子的朋友,有些可能是他的仇人,反正人已死了,友情和仇恨都該一筆勾消!這些人在江湖的輩份,也不會太高。
  四海神龍看到愛女的姓名,居然堂而皇之出現在招魂碑上,怎不起火?難怪他暴跳如雷。他气乎乎地在碑前一站,扭頭向下面的人叫:“大管家,給我查,看是些甚么混帳東西立的碑。”
  他的妻子卻接口道:“承光,不可激動,先按下怒火,冷靜些。”
  “豈有此理!這不是公然有意詛咒我們的孩子么?”四海神龍气沖斗牛地叫,長髯怒張,路兩步逼近石碑,奇大巨靈之掌伸出袖口,大吼一聲,向碑面劈去。
  “且慢!爹。”白衣龍女急叫。
  四海神龍巨掌斜帶,百忙中撤回掌勁,一股罡風掠過碑項,傳出了气流旋的輕嘯,收掌扭頭問:“孩子,怎么了?”
  “女儿認為,這座招魂碑可以讓它留著。”
  “咦!為什么?”
  “蔡文昌可能仍在人間,留著讓他毀去才是。”
  “怎么?你想他挨了你兩劍,跌下黑龍潭能不死?”
  “女儿也挨了他兩劍,也跌下潭,并末死去。”
  “那不同,你跌落在黑龍潭下游……”
  “女儿在昏眩之際,分明是感到是被人從凶猛的旋渦中拖出來的,醒來時卻睡在一條石縫中,睡穴被制,醒后的疲倦瞞不了女儿。群雄在崖頂觀戰,潭下人魚難留,是誰將女儿救了點上睡穴塞入石縫的?除了他,沒有別人。”白衣龍女娓娓道來,晶瑩而嫌蒼白的秀臉,染上了些少女紅暈,無神的大眼中,似也泛出一些神采。
  “孩子,你在說不可能的神話。”
  白衣龍女的大眼中,突然挂下兩行清淚,招手令亭下的大管家上階,取過一些香燭,喃喃地跪下祭台,開始上香化紙,一面幽幽地說:“他臨跌下飛崖時,确是說出了他的心聲,他為何不早說?我等他的心里話等得太久了,他為何不早說?他去了,將痛苦留給我承擔,我后悔,但悔己無及,這一生中,我將在痛苦中掙扎,直至我踏入墳墓的那一天。”她仰面向乃父苦笑道:“爹,女儿沒有勇气回想那天的后果,只好在具想中希望那不是真實的惡夢……”
  “孩子,那是事實俱在。”
  “女儿只好用幻想來安慰自己,自欺欺人,幻想著他仍然活在人間,活在女儿的祝福中。事實上,女儿墜崖被救,此中緣故确實費解,但愿女儿的幻想和推斷是真的。爹,女儿的希望并未破滅……”
  這時,兩名在旁靜待的大漢,正悄悄地赶開六名小娃娃,大哥伸手去推醒半倚在柱上的襤褸老頭子。
  四海神龍舉手輕搖,說:“壯士,不必打扰他們,免得讓人說咱們江湖人作威作福欺壓村夫俗子。”
  大哥縮回手,躬身道:“晚輩遵命。”
  四海神龍舉步降階,點頭道:“兩位尊姓大名,可肯見告?”
  “晚輩南京趙文趙武。”大哥行禮答。南京就是南直。
  “哦!原來是趙家溝趙家雙俠昆仲,久仰久仰。兩位是……”
  “晚輩取道赴西安,順道在招魂碑上香略表心意。”
  他們在寒喧,白衣龍女卻走向亭后崖緣。那儿,怪石凌亂,荒草沒膝,江風呼嘯,水聲嘩嘩。站在崖上向下瞧,委實令人惊心動魄,膽小之人不要說向下瞧,既使走近崖緣也受不了。
  久久,四海神龍一行十二人上馬下山。趙家雙俠也上香化紙,不住搖頭,不等香燭燒盡,也上馬走了。
  亭柱上的襤褸老人,發出了鼾聲,似乎他對世間物一無想念,毫不因世事而動容。
  但在蹄聲中,在眾人上馬放蹄的剎那間,他閉著的老眼眨動了兩次,奇异的光芒乍現乍斂。
  蹄聲已杳,老人仍在沉睡。一群娃儿童新聚集,在老人左右圍坐了,一個年約十二歲的大猴子,一把揪住老人的胸前衣襟,搖晃著叫:“喂,老爺子,醒醒,醒……”
  老人吁出一口長气,張開眼懶洋洋地叫:“別吵別吵,小猴子們,去!去!老爺子要困覺。”
  “不行你得將咱們文昌哥的故事說來听听。”
  老人揮手,仍懶洋洋地說:“怎么?你們的文哥生在這儿,死在這儿,你們難道沒有听過你們的叔叔伯伯提起過?問我,笑話。”
  小猴子撇撇嘴,哼了一聲說:“我爹說,文哥是咱們村中的禍胎、敗類、流氓、痞棍,不許提,不許問,誰要問,哼!叭噠!”說到“叭噠”,揮手做出摑耳光的手勢,
  老人笑道,笑得有點象哭,說:“既然是禍胎、敗類、流氓、痞棍,你們問來干嗎?”
  “但卻有人替文昌哥花銀子起招魂碑,從此龍駒寨神气多了。瞧,每天都有人千里迢迢前來上供上香,我才不信文昌哥是個坏坯子。”
  老人掙扎起上身坐好,含笑拍拍小猴子的一頭亂發,說:“不錯,文昌哥确是個坏坯子。”
  “我說不是。”小昌子橫蠻地叫。
  老人取過身旁的酒葫蘆,灌了兩口酒,笑道:“你們都要听文昌哥的故事?”
  “听。”
  “要听。”有人響應。
  “說啊!老爺子。”一群小猴子七嘴八舌起哄。
  老人坐穩了,搖頭晃腦地說:“好,听著,每天太陽過頂,你們都到這儿來,老爺子說上一個時辰,要三五天方可說完。記住,千万不可回家告訴你們的父母叔伯,辦得到?”
  “辦得到。”
  “辦得到。”小鬼們亂叫亂嚷。
  老人的眼中,突然神光似電,向山下左右環視半晌,吸入一口气,臉上肌肉不住顫動,眼中的光芒不時在變。
  “很久很久以前……”老人開始平靜地往下說。
  從湖廣到陝西,以往必須先到河南南陽府,出伏牛山區走富水關入陝。八十年前,平定了荊里流民之亂,開設了鄖陽府,打通了漢江山區,正式開放商旅行走,洶廣入陝,便不需繞道河南,可溯漢江直上。
  但要到陝西的首府西安府,走漢江反而遠了,只需經河南淅川縣,走荊子口入陝,或者走丹江由水路上行,到西安府近多了。
  從南陽府入陝的古道,在富水關入陝,經商南、武關、龍駒寨驛,直達商州。商州往西安府,這一帶山區全是往西安府的轄地。
  這一帶山區,從前本是禁地,開放之后,逐漸繁華起來,這些年來,這條古道成了最重要的通道,商旅絡繹于途,比潼關大道差不了多少。
  古道經過武關,便向西移,九十里到第一大驛站龍駒寨驛站,在距驛站四十余里,便和丹江會合并行,時合時分。所以走丹江水路,是不經過武關的。
  丹江在這一段流域中,十分險峻,水流湍急,穿過無數山峽,流過無數險灘,所以江中只可通航五石以下的板船,用處不大。
  距龍駒寨約廿余里,有兩座險灘,叫影石灘,下面叫小影石灘。影石灘上游十余里,便是不著名的虎頭峰黑龍潭。
  虎岭的西面三兩里地,有座小山村,叫蔡家庄,庄中約有百十戶人家,全姓蔡,從蔡家庄到龍駒寨,不足二十里。
  蔡家庄据說是從河南遷來的,确否,得查查族譜;反正無關宏旨,不查也罷。
  待將歲月拉回二十年,那是大明嘉靖十五年。
  物腐而后虫生,無半點假。
  朝內,皇帝老爺祟信道教,老道邵元谷封致一真人,無所不為,替皇帝老爺下令搜尋天下間的靈芝奇藥,鬧得天下雞飛狗跳。為了皇帝老爺長生不老,用人參喂羊,再殺羊喂狗,殺狗煉藥給皇帝吃以補元精,真是荒唐至极!
  朝中的官,當政者是嚴嵩,此乃是明朗的大奸臣,不言都知。
  而邊疆呢?不得了。邊疆東南,倭寇如火如茶,鬧得民不聊生,流离失所。
  滿人又向關內進攻、進攻、又進攻;烽火万里,血流成河。
  而皇帝老爺卻天天修長生,屠殺那些勸他不要迷信的大臣。
  大明皇朝搖搖欲墜,病入膏肓。
  國內稅重刑重,官吏們懶了,大家開只眼閉只眼,向老百姓伸手。
  蔡家庄,十五年九月庚午日,有一個未來的亡命徒,哇哇落地。
  那是蔡家庄庄主的二房兄弟蔡崇安的儿子,取名文昌。蔡家庄近四代的輩份,排行四字是“崇文尚武”,
  “祟”字一代是“文”,小娃娃便叫“文昌”,叫起來省掉輩字,叫昌儿。另一個乳名取得好,叫小虎。
  小虎子真糟,三歲之前不會說話,也不會哇哇叫,蔡崇安只有這么一個命根,憂心如焚,怕小娃娃會變成啞巴,更怕是白虎星投胎。据傳說,白虎星如果開了口,叫誰誰倒霉,被叫的人必死,平民百姓信鬼神,迷信太普遍了。
  真巧,小娃娃滿三歲后的第十三天,他叫了,不僅是叫媽媽,連爹也會叫了。
  不到半月,龍駒瘟疫流行,東起河南南陽,西迄商州,死了好几百人,蔡家庄四五百人口中,象一陣陰風飄過,飄走了百余老小,崇安夫婦倆,也是百余名應劫中的人,雙雙撒手同赴九泉。
  小虎自幼長得很象頭乳虎,他安然度過了瘟疫期,日漸茁壯。
  蔡家庄有些人,在瘟疫期中向外逃難,三年之后,返回的人不到逃出的三分之一。從此,蔡家庄中落了,北面离村稍稍遠的田地,開始無人耕种,開始荒蕪了。
  蔡庄主身為一庄之主,他不能离開,蒼天有眼,庄主夫婦和他的獨子文華,居然平安地渡過了瘟疫期。
  在小文昌來說,不但不值得慶賀,卻是他受苦受難的開始。蔡庄主夫婦倆不怨天,卻怨小虎子為村人帶來了災禍,白虎星開口,不但叫死了爹娘,更克死了庄中百數十條生命,替全庄帶來了空前的災難,好家伙,這還了得?
  小虎子家中的田沒人耕,屋子沒人住,他只好跟著大伯度日,哪還會有好日子過?
  不止此也,庄中其他的老小,在庄主夫婦說出小虎子是白虎星時,頭腦簡單的他們,竟然視小虎子如眼中釘。幸虧小虎子還小,不然早被祠堂的主事父老下令活埋了。
  小虎子就在這种環境中活下來,在仇恨中生長。
  六歲時,他開始替大伯放牛,牛比他高了兩倍。
  八歲,他下田割麥子,令他痛苦難當。
  殘羹冷飯,令他骨瘦如柴,但骨骼卻是超人的結實精刃,無病無痛。大棍子挨,大耳光捆,他不在乎。
  在庄中年輕的一代來說,在庄內,父老們禁止小孩和他玩耍,但到了山野中,尤其是虎岭,娃儿們卻沒有任何仇視的因素存在,和小虎子玩得很來勁;因為小虎子鬼怪多,膽子大,水里火里他敢去,逮鳥摸狗他有极高的天才,了不起,自然而然地成了他們的領袖。
  他就在這种畸形的生存空間里生存,長大。
  村西,有一座不太高的山坡,坡的那一邊,是影石村,村中有百十戶人家,共有三姓,張、王、貿,村主姓張,名良佐,影石村的三姓,据說也是從河南邊來的,但比蔡家庄早了二三十年,所以西面直至龍駒寨一帶的肥田,全是影石村的。
  張良佐在龍駒寨,開了一家鐵舖,一家油行和一家磨坊,算起來他是半農半商,不許穿綢著緞,但張村主不管這一套,照穿不誤,山高皇帝遠,官府也懶得管閒事,何必自找麻煩?這年頭多一事不如少一事。
  影石村設了一家夫子店,教野猴子們讀書,學生是十三歲以下的娃娃,大孩則到商州考學堂,考不取再回采請家庭教師補,或者干脆下田弄庄稼。
  小學塾中,老夫子是外地人,据說是來自開封府的落魄窮儒,肚子里的墨水倒裝了不少。姓商,名嵐,人生得修長而文弱,還有點老花眼,花甲年紀,有老花眼不算稀奇。這位夫子修養好,見人笑眯眯,大得村人好感,誰也不再去查夫子的三代履歷。
  影石村上次也死了不少人,但張村長不怨天也不尤人,他努力使村子康复,出錢出力重整家園,學塾不僅未關閉,更增設了一間武館,用重金到少林聘請了兩位有道的高僧,安置在村中的宏濟寺中,宏濟寺便成了武館的館址,与學堂的學塾近在毗鄰。
  影石村与蔡家庄,數十年鄉鄰感情相處得不錯,影石村欣欣向榮,蔡家庄卻在沒落中,請不起教書夫子,也不想請,便与張村長情商,讓村中小猴子們沾沾光,學上兩籮筐大字。
  張村長也慷慨,沒話說,義不容辭,相距一道山坡,不到兩里地,人不親土親,就答應了。
  從此,蔡家庄的小猴子們,一早便越坡到影石村,午問返回,下午不必前往,也用不著補習。
  小虎子是唯一被摒棄在學塾外的人,他開始感到孤單。八歲,正是黃金的童年,但他已經喪失了童真,比任何小孩都早熟。在苦難中長大,早熟似乎是理所當然。
  他身材高,但嫌瘦了些,看去不夠健康,但骨骼卻比任何十來歲的小孩結實。村中的人,据說從未看過他的臉上的笑容,那么陰冰怨毒而倔強無比眼神,卻引起了村中父老的反感。
  人是奇怪的動物,看不順眼的東西,愈看愈不順眼,他就是村中看不順眼的東西。反之,他同樣看這些不友好的父老不順眼,在他的小心靈中,無法了解他為何得不到村中人的愛護和同情?久而久之,即使有人給他愛護和向情,他也不再需要了,也不屑要了,他將心靈緊藏在自己的禁園中,不再接受任何人的愛護和同情。
  秋天到了,草木開始凋零,早上的濃霜,對有衣裳穿的人來說,小意思,但他只有一條破單衣,這滋味不好受。一早,長工老趙便到了西院破敗的廂房外,披著老棉襖,口呵著白霧,將房門拍得山響,一面叫:“小懶虫,還不起來?找打么?快!到南倉上麥子。”
  長工老趙,是龍駒寨驛的流浪漢,每年冬初麥子下种前受雇主擺布,夏末秋初麥子收回成后回龍駒寨小住十天半月然后回村,在蔡家村已干了四年,這家伙不是好東西,反正主人不把文昌當人,他一個長工使用不著客气,對小文昌也夠火辣。
  小文昌不得不离開他的破格窩,披上他一年到頭唯一的褐衫。他穿了兩年,按理不會太破爛,但小孩子是布店的財神爺,衣衫破得特別快,他這件褐衫,破綻已占了整件衣衫的三分之一。
  拉開房門,一陣寒風迎面扑到,他打了個寒戰。房屋夠大,住的人卻少,東西兩院沒人住,西院的外廂兩屋只住了他一個人,怎能不冷?
  “趙叔,請先走一步,我就來。”他踏出房門說。
  “天快亮了,快些儿。咦!!你小于怎不加衣?”
  加衣?他身上一陣冷,沒好气地說:“我高興,你管什么閒事?”
  老趙“喲”了一聲,怪叫道:“你小于狗咬呂洞賓,不識好人心……”
  “你的好心留著,等會儿留來喂大黃。”大黃,是家中最好的獵狗,是小文昌最好的伴侶。
  老趙受不了頂撞,迫近說:“小王八蛋,你……”
  “閉上你的臭嘴!”小文昌也火了,怒聲叫。
  老趙受不了,突然沖上一耳光抽出,一面叫:“你找死!”
  “啪”一聲,摑中小文昌的腦勺,不是摑不准,而是小文昌已同時展開反擊,莽牛頭全力前撞。
  八歲的小娃娃和成年庄稼漢打架,后果閉著眼也可以想象得出結果。這一下把小文昌打得腦中轟轟作響,眼前發黑,跌倒在天井中,滾了兩滾,老趙大笑道:“哈哈!你大概早上有點冷,要出一身汗……哎……喲!”
  小文昌昏頭轉向,恰好手邊有一塊鵝卵石,他一把扣在手中,爬起來全力扔出。真妙,“拍”一聲擊中老趙的肚子,打得老趙鬼叫連天,彎下身子雙手捧腹站不直腰了。
  小文昌一不做二不休,也确實感到冷,需要活動活動筋骨,猛地沖到老趙身后,狠狠地照著老趙的屁股蛋,一腳踢出,扭頭便跑。
  老趙跌了個大馬爬,爬起便追,窮叫嚷;“小兔蛋,抓住你剝你的皮。”
  小文昌奔出左側門,繞后院奔向南倉,后院与南倉之間,是馬廄和柴房,他頭腦昏沉,一面跑一面扭頭向后瞧,沒留意馬廄旁轉出他的大伯蔡祟明,兩人都沒帶服睛,“砰”一聲撞個正著。
  “哎……”祟明惊叫,向后倒,手中一桶井水打翻了,成了落湯雞。
  小文昌也向后倒,一看撞的是大伯,糟!這亂子闖大了,爬起來放腿狂奔。
  不錯,大冷的早晨,他跑得渾身發燒,額上見汗,果然身上溫暖如春。
  他不敢回家,一口气跑到虎岭之下。虎岭草木凋零,地面舖了一層濃霜,他找到一個土洞,鑽入洞中開始思索,他知道,如果回家,一頓毒打是決難避免的。他解開衣襟,身上出現了許多鞭痕,有紅、有紫、有暗綠,新的舊的都有。他長吁了一口气,自語地道:“能拖就拖罷,晚上回去,反正棒是挨定了,何不在外面多玩一天?”
  玩,天色破曉,寒气逼人,如何玩法,他縮在洞中,干脆放倒睡大頭覺。
  一覺醒來,已是牌正,肚中嘰哩咕嚕叫唱空城計,怎辦?在北方,秋天山上吃的東西少,唯一的辦法是到村里偷。
  他向村中偷偷摸摸閃去,距村不遠,就看到村中父老們滿村轉,去不得。但饑火中燒,委實難受,平時他偷雞极有心得,一石子便解決問題,更有從雞籠里偷雞雞不叫的天才,可是今天接近村子不易,天才無法發揮。
  “餓一天怎受得了?不行!”他自語。
  右方草地中,傳來一聲聲羊叫,扭頭一看,是另一房堂叔綿羊群,七八十的大家伙有百十頭,還有象個大絨球艙的羊羔子。
  這位堂叔是他的死對頭,平時專找他的麻煩,家里丟了兩只雞,必定賴在他的頭上。其實他只偷了一只蘆花子雞,另一只可能是被黃鼠狼偷走了,但兩只的帳,必定記在他的頭上,可惱!
  “羊我沒偷過,試試看。”他想。
  他借草掩身向羊群爬去,爬到羊群中,綿羊不怕人,何況他是小孩子,他揪住一條老綿羊重重的羊蓋尾,老綿羊沒理他,羊重有七十斤以上,比他還重,他苦笑道:“我多希望有一條老羊皮外襖啊!可惜我沒有,盡管大伯養了兩百多條羊,他自己的羔羊皮袍也穿不完。”
  他順手摸了摸走近他身畔的一頭十來斤的羔羊,這頭小羊羔多可愛啊!和善得令人親切,一身又白又軟的厚厚毛層很溫暖。
  他一把將羊蓋按倒,低吼道:“我要吃了你,你為何不反抗?為何不反抗?”
  “咩咩!”小羊羔輕輕地叫,叫聲似乎极親密,四蹄輕踢,毫無力道。
  他抓住羊腿將羊扔出丈外,懊喪地說:“見鬼!真他媽的是條綿羊,又軟弱又可怜。”
  本來就是綿羊,還用說?也許他天性中具有天生的反抗因素存在,卻沒有欺凌弱小的特質,無法對毫無反抗力的小羊羔下手,只好懊喪离開羊群。
  “看來今天餓定了。”他自語,轉向山下走。
  走了不遠,“唰”一聲響,草叢鑽出一只十來斤重的灰野兔,一蹦便跳出八尺外。
  “好啊!你往哪儿跑?”他喜悅地叫,撒腿便追。
  小孩子捉兔子,簡直是在做夢,有些獵狗也不行。怪,他身材單瘦,看去不健康,但跑起來不但比大人快得多,普通的狗也會被他追及。也許他從小被打得多,對逃有丰富的經驗。也許自小和獵犬大黃在一起追兔子,練得兩條腿成了飛毛腿,總之,他對捉兔子极有信心。
  追,一人一兔展開了生死存亡的競爭,追到了山腳上他草深了些,兔予行動愈來愈緩,追急了,便往一個死洞里鑽。
  小文昌一臉懊喪,兔子進了洞,狡兔三窟,絕了望。不死心,仔細在四周察看,再仔細看土洞的光景,臉上換了喜容,叫:“妙!是死洞,而且不深。”
  他先用土塊堵住洞口,找來兩根木棍,解褲帶綁住一端,成了一個木夾子,擋在洞口,再將干草往洞里塞,只留一個小洞口,口袋中掏出火石火刀和用木管子盛著火煤,一面打火一面說:“小太爺沒有耐心等,且放火熏你。”
  死洞中放火,白費勁,幸而上坡方向本有一個小孔透气,干草一燃,便往里面燒。躲在里面的野兔本來蜷伏著,被火煙一熏,想向透气孔竄,洞口卻太小,熏急了,便擠命向外竄。
  洞口只留下一個只可鑽出腦袋的穴口,兔腦袋剛出穴,等在外面的小文昌眼明手快,雙手分握兩枝棍柄,全力一夾,恰好夾住兔脖子。
  “哈哈!你沒准備三窟,該死!”他叫。
  十來斤的大野兔如果發威,獵狗也有點怕,嘴咬腳蹬十分厲害,挨上了准糟。但被棍子夾住卻毫無辦法,小文呂便將野兔拉出洞外,手上用了全勁,不片刻,兔子不再掙扎。他拖了野兔往河邊走,在黑龍潭上游開始洗剝、生火。
  他在家中吃不飽,人瘦食量大,也沒有多少殘羹冷飯可讓他飽餐,偷雞捉野物便是他的食物來源。他身上有小刀,一套生活用具。這套用具包括火刀、火石和盛火的煤木管。天!他小小年紀,已經具備了自食其力的條件了,說起來便叫人心惊。
  有救沒救還是以后的事,反正必須活下去,一個肚皮經常鬧饑荒的人,任何事都可以做出來的,能不餓肚子活下去就成,管他日后成王成寇。
  這儿是丹江的上游,左側是怪石叢生的虎岭虎頭峰,峰下是暗流洶涌、水色碧藍而帶黑的黑龍潭。冬天快到了,江水流量不大,凶險的黑龍潭中表面看不見凶險,水位低落,隱隱可以看到崖下的怪石,在水下象潛隱水中的無數的奇形怪物,長長的水草在水下順勢搖擺。如果用船放至崖下,便可發現水下暗流激揚,深不見底,處處有不測,凶險而陰深的气氛令人不寒而栗。
  秋冬水枯,黑龍潭表面看去平靜,象一個溫柔的小姑娘,水光山色集靈秀于一身。春末向夏天,乖乖!各處出勢應集丹江,黑龍潭便成了一個潑婦,江水已万馬奔騰之聲沖向崖下,濁浪翻滾,水面出現了無數巨大的旋渦,船只或木排如不從潭外側航行,稍一大意便被沖入潭中,撞上了崖壁就粉身碎骨,骨屑便被渦流吸下潭底,從下游三里地方冒出水面。這時的黑龍潭不可愛了,成了吞噬一切的凶猛孽龍。
  虎頭峰兩側水濱,古林蔽天,怪石擺布其中,荊棘藤蘿密密麻麻,春天之際林木不見天日,陰森可怖,据說經常可以看見妖魅白日幻現,狐鼠橫行,更有巨狼出沒其中。所以不論白天黑夜春夏秋冬,達一帶永遠不會有人跡。蔡家村的牛羊牲口,在峰西北一面放牧,不敢靠近臨江一帶山崖的河濱。
  可是這兩年來,這儿竟出現人跡,不是別人,正是年僅八歲的小文昌。
  他在江濱架石生火,取木棍架起三叉,開始烤他的獵物。烤野兔不是一個時辰內可以辦到的事,他讓火自行燃燒,自己脫下衣褲光光條條地走向河濱。
  早上气候冷,但午間的太陽卻又暖洋洋,水雖奇冷徹入骨,他也不在乎。秋天的黑龍潭,是他今年新發現的玩樂處所,水勢不急,他膽大地逐漸向潭中游,兩月來,他一天比一天深入,已經摸清左右一方的水路和潭畔的崖石了。他會發奇想,認為在兩年之內,他定可將黑龍潭摸清底細,他希望看到潭底傳說中的黑龍是啥玩意。
  “扑通”一聲,他跳下冰涼的丹江江水中,在水中一陣翻騰,這時,他忘了一切,苦難的日子和所受的虐待,与這些年來近乎非人生活的种种不快往事和創傷。都遠离了他充滿怨恨的心靈。他感到,山也好,水也好,都比人可愛多了,至少山和水不會傷害他。
  一個時辰過去了,体溫逐漸下降,他感到有點寒冷,估計烤兔儿也該熟了,便爬上江岸穿衣,奔向烤兔的地方。驀地他怔住了。
  火堆余燼之旁,他的架上烤免落在一個衣衫檻樓的老化子手中,十來斤的香噴噴的烤兔,已被吃掉一半了。
  那是一個白頭發亂糟糟,白虯須如同刺蝟的老怪物,臉蛋象一團亂毛球里擠出來的猩猩形象,紅褐色的皺臉皮粗糙已极,白眉毛象掃帚,獅子鼻,鯰魚嘴,一雙滾圓的大眼光芒閃閃,令人望之心悸。不但頭臉象猩猩,身材也象猩猩,坐在石上象一座小山,肩闊腰圓,一雙大手又圓又大,上身的土灰布直織補綻不少,下身的同質燈籠褲也補多處,但腳下的爬山虎快靴卻是上好的鹿皮所造,這是唯一值錢的東西。
  老怪人雙手分抓住烤兔的一支前腿和一文后腿,仍在大口大口的猛啃,對走近的小文昌,似乎毫無所覺。
  小文昌只感到怒火中燒,目中噴火,象一頭被另一條惡狗搶去口中骨頭的猛犬,气得渾身發抖,咬牙切齒一步步迫近,怒极大叫道:“老家伙,你好不要臉。我流了半天汗,餓得頭昏眼花,好不容易捉了一頭野兔,你就坐享其成,活了一大把年紀,卻做出這种不要臉的事,還給我。”
  怪老人渾如未覺,口中兔骨頭被咬得格格吱吱響。
  小文昌愈看愈心痛,愈看愈火起,迫近至怪老人面前大叫道:“老殺才,還給我。”
  怪老人似乎不聞不見,銳利而帶黑黃色的牙齒,又撕下一條兔腿肉。
  小文昌心中大急,看怪老人的饞,和他那頭大的巨肚,吞下達頭烤兔可能不會有問題,再讓他咬几口,好的肉豈輪到他小文昌腹里,不顧厲害,便急沖而上。
  不等他伸手去奪,怪老人的巨大髒手已經突然伸到,按住他的肩膀輕輕一推,“砰”一聲響,他仰面朝天跌了個天昏地黑。怪老人仍似末見,仍然嚼他的烤兔。
  他心有不甘,忍痛爬起再向前沖,口中發出一聲獸性的咆哮,凶猛地扑上。
  怪老人仍愛理不理他,沾有肉漿的手再次伸出。
  豈知小文昌這次并非宜扑而上,距怪老人還有三四步,人突然扑倒,右腳凶猛地掃向仍有余燼的殘火堆。
  小文昌聰明絕頂,知道自己個儿小,無法和巨大的怪老人硬抉,人向前扑,突然掃出右腳“仆”一聲響,殘余的木材枝頭被踢得倒向火堆,火堆的炭火飛濺,飛向坐在石上的怪老人。
  怪!怪老人不知怎么一閃不見,等煙灰火星飛過時,怪老人仍坐在那儿紋絲不動,仍坐在那里嚼他的烤兔。
  小文昌爬起一看,怎么?怪老人身上連一點灰都沒沾上,邪門!
  他毫不考慮的抓起一段尚留有炭灰的木柴,怒著沖上,向怪老人的腦袋全力劈去。
  這次怪老人轉過頭來了,手一抄便抓住了木柴,腳一伸,使用小腿擱上了小文昌的左肩,向下一壓。
  小文昌只感到肩上象壓了一座山,雙腿支持不住,仰面坐倒,怪老人奪過木柴扔了,腳踏在小文昌的小腹上,怪眼一翻,叫:“咦!你這小娃娃凶著哩。怎么?你想打死我老人家?”
  小文昌下身無法動彈,雙手拼全力撐抬壓在腹上的鹿皮靴,如同蜻蜓撼鐵樹,枉費心力,一面尖叫:“不要臉!你這老狗!我整天找不到食物,餓得受不了,好不容易捉到一只野兔,你卻坐享其成,偌大年紀,你白活了。”
  “你再胡說……”
  “小太爺偏要說,你不要臉!你是老狗,你是……”
  怪老人收腳,腳尖一挑,將小文昌挑得連滾一次轉身,然后說:“小惡棍,你為何不回家找東西充饑?”
  小文昌爬起揉了揉小腹,怨毒而凶狠地說:“小太爺如果有地方找食物,用得著累得要死捉野兔充饑?老不死,總有一天,小太爺要誓報此仇。”說完,扭頭大踏步轉身走了。
  怪老人哈哈狂笑,然后嚼他的烤兔。
  小文昌餓了一天,最后在二更天回到家中,他沒有地方可去,不得不回家,年紀太小,他不知蔡家庄以外的天地是怎么回事,對祖宗的家法卻十分清楚,任何人想离開村庄到外地闖蕩,必須通過祠堂里管事叔伯們的金口。詞堂里的主事,事實上是庄主兼任,庄主也就等于全庄的行政長官。蔡家庄早年共有百余戶,設有一個里長,里長也就代表了地方行政的首腦向知州衙門負責,人丁賦稅等等全得過問,不用說,里長也就是村主,二而為一。庄中的十名甲首,自然都是庄中的老前輩。庄中人丁的移動,里長和甲首怎能不知?不但要向祠堂的祖宗牌位負責,也向知州衙門負責。那時,人口管制困難朗政敗坏而管制得比從前松馳多了,但國法比不上家法嚴峻,一切大權漸漸落在祠堂的父老們身上,對族中的不孝子孫,可以暗地里處決,不久之后由里長詳文上報,說是走失了三個人丁,官府也只派三兩名兵吏前來查問,吃兩頓酒菜便不了了之,最了不起也只出兩份海捕文書或者存案了事。所以事實上的生殺大權,操在祠堂父老手中,平時,族中子弟兢兢業業,不敢胡來。小文昌對這些祖先遺留下來的家法深怀戒心,也不了解庄外的世界,無處可走,只好乖乖地回到大伯的家中准備挨棍子。
  他料得十分准确,一頓皮鞭子,令他在床上躺了半個月,能起床時,已是九月下旬了,冬天來了。
  這期間,麥种早已選好,專等下月初播种,所以也算得是農暇時節。
  午后不久,影石村的私塾放了學,年已十歲年齡的蔡文華,正和一群庄中的堂兄弟從山坡上降下,奔向蔡家庄的庄門。山坡下,是一片已經整理好的田地,山坡上,生長著無數高僅丈余的酸棗樹,葉已經落盡,棗枝上的尖刺在已有寒意的冷風中呼呼作嘯。
  小徑通過棗林,二十余名娃娃呼嘯著向下急奔,蔡文華在一群小娃娃中,年紀不算大,而且生得文靜,但他是庄主的獨生子,自然而然地成了一群小娃娃的精神領袖。但他的話在一群小娃娃中,并沒有多大的影響力,也就是說,他并未在人群中建立他的權威,個儿比他野的娃娃們,他是無法管束也管束不了的。
  一群孩子將出棗林,遠遠地便看見小文昌帶著大黃狗,赶著兩匹雄壯的健馬往山坡的另一面溜韁。顯然,蔡庄主定然是和大管家往龍駒寨剛回庄,馬儿的鞍綹還未卸下呢!天!叫一個八歲幼童溜馬,既爬不上鞍,也牽不住馬,怎算得溜?也許馬儿并非赶長途,根本用不著溜馬,只是讓他牽著而已。
  小文昌自從堂兄弟們上學之后,逐漸和他們疏遠了。他本來牽著馬,看到堂兄弟們呼嘯著而來,心想他們也許是要表示自己了不起,就突然將另一匹馬的韁繩放開,猛地牽走另一匹,側移十來步兜轉馬頭,韁繩向后扔,抓住了踏蹬,人向上爬,居然讓他爬上了雕鞍。
  他坐穩了,神气地挺挺胸膛,扭頭向奔來的孩子們傲然一笑,裝腔作勢地抖了抖韁繩。
  最先奔來的一個大孩于站住了,怪聲怪气地叫:“喝!小虎子叔,好神气。”
  小文昌年紀小,輩份大,居然做了叔叔,而這位大侄子卻叫他的乳名,不僅口吻不敬,也大逆不道。
  小文昌卻不管稱呼對不對,淡談一笑再抖了抖韁。這一抖抖坏了,馬儿突然向前躍出丈外。
  他的腳短,馬背卻太寬,坐在上面滑溜溜的根本就坐不穩也夾不穩,馬儿向前沖躍,把他掀下馬背。
  “哈哈哈哈!小虎子叔,再來一次精彩的。”一群孩子們又笑又叫,開心地笑。
  只有一個人吃惊的奔到,那是另一房兄文魁,比文昌大四歲,奔到拋下書包,伸手扶起他關心地叫:“昌弟,傷了么?傷……”’
  “謝謝你,魁哥。”他搖搖頭苦笑著答。
  一群孩子圍在四周嘩笑,站在一旁的文華哼了一聲,皺起眉心說:“小虎子,你活該。哼,你敢騎爹的馬,好大的膽子,我回去告訴爹,拍你一頓皮鞭,看你下次還敢不敢?”
  小文昌正感到手腳疼痛,被這一番話激得火起,猛地站起來雙手叉腰,陰森森地迫近冷笑道:“你可惡!除了告狀,你還能做甚么?你……”
  文華向后退,臉色泛青。論身材,他比小文昌矮,但結實得多,白淨的臉蛋卻表明是個嬌生根養的哥儿。小文昌小他兩歲,卻高出一個頭,看去瘦弱,其實結實而強刃。兄弟倆平時不對勁便拳腳相向;每次都是小文昌穩站上風,然后是文華哭啼啼回家告狀,讓小文昌挨鞭子。小文昌在近來极少和文華沖突,原因是文華是他的哥哥,另一是大伯的鞭子抽起來委實不好受。
  可是今天他忍不下達口气,騎騎馬儿有什么了不起?跌下馬來令他心里冒火,這一來使他怒不可遏,逼上前便待動手。
  文華知道小文昌拳頭厲害,臉色泛青往后退。不等小文昌說完,他頂上一句:“我不和你動手腳;君子動口不動手,用不著和你這野蠻人……”
  “扑”一聲,小文昌的拳頭答复他了,一拳頭搗在他的右胸上,把他擊倒在地。
  “哇……爹爹……”他放聲大哭,叫爹了。
  文魁吃了一惊,想不到小文昌的拳頭飛得這么快,想阻止已來不及了,赶忙槍進攔在中間叫:“昌弟,不可胡來,你怎能一言不合反動拳頭?”
  另一個和文華要好的堂兄突然沖出,叫:“野蠻!打倒他。”
  這小子比小文昌高一個頭,十分壯實,气勢洶洶猛扑而上,雙手一張,抱住小文昌的腰身,將他抱起往側摔。
  小文昌不和他摔跤,左右雙手來一記“雙風貫耳”不是掌,而是拳,居然十分迅疾。
  “哎……”叫聲出,兩人同時滾倒。
  小文昌掙脫腰上的手,滾出一旁爬起站直,哼了一聲,沖出人叢去牽他的馬,一面儿嘰咕:“一比一,你們算啥玩意?”
  祠堂在全庄的中間,村庄占地甚廣,百戶人家的村落,在山區里已算得上大村了。四周有土筑的圍牆,防止野獸和盜賊入侵。祠堂的西面不遠處,是庄主的宅院,三進院,不華麗卻甚扎實,后面有倉房和牲口欄。
  小文昌牽著兩著兩匹馬踏入院門,大黃汪汪兩聲吠叫,奔入院門越過晒麥場,奔上大廳門台階,在一個身穿長夾襖,身材修長的中年人腳下跳躍。
  中年人圓圓臉,看去一團和气,大眼睛,長眉,留了兩須八字黑胡,背著手,不言不笑盯著牽馬走近的小文昌,一面說:“挂上,我馬上就得走。”
  小文昌在左廊下面的挂馬樁上挂好韁,心中忐忑,有點發慌,因為蔡庄主的這种臉色最討厭,叫做笑里藏刀,是要揍人的先兆。
  他挂好韁,扭頭強抑著心頭恐怖問:“伯父還有事吩咐么?”
  “你過去。”
  小文昌知道躲不掉,垂著頭走近台階下,抬頭一看,階上蔡庄主的左右,不知何時已多了五六名長工,死對頭文華淚末干,躲在庄主的腿旁怒目往下瞧。
  “昌儿,你把你哥哥無緣無故揍了一頓?”蔡庄主問。
  小文昌知道分辯也是枉然,點頭道:“昌儿揍了他一拳。”
  “啪”一聲,一根皮鞭丟在他腳下,蔡庄主的話陰沉沉地:“送上家法。”
  皮鞭子是家法的代名詞,小文昌咬緊牙關,拾起皮鞭跪下,雙手舉鞭高奉過頂,膝行上了台階,直挺挺地跪在蔡庄主面前。
  “你可知錯?”蔡庄主沉聲問,一面伸手去抓鞭柄。
  “昌儿知錯。”他木然地答。
  “你,生得賤,一天不揍你,你便會造反……”
  “叭”一聲脆響,小文昌只感到背脊挨了一重擊,象一條火鞭烙在背上,痛得他“哎”一聲尖叫,上身一挺。跪不穩向側一翻,滾下了台階。
  “上來!”族庄主的叱喝聲震耳欲聾。
  他咬緊牙關,不再叫痛,爬上台階跪下,“叭叭叭”一聲聲暴響在他耳際回響,他不知道世間除了鞭子之外,還有些什么東西。
  挨了十下,他蜷縮爬伏在地,怪!以下的九鞭,他竟未發出叫痛聲,只有壓抑性的呻吟。
  蔡庄主的聲音,他听來似乎來自天外:“鞭頭出孝子,求忠臣于孝子之門。你稟性凶暴,目無尊長,小小年紀竟用拳頭對付你哥哥,日后還了得?我如果不教訓你,將來定然成為為非作歹無法無天之徒。你爹媽死了,我有教養你的責任,如不將你教好,日后別人會罵我這個做大伯的未盡教養之責。好好記住,再欺負你哥哥,你將永遠后悔。今晚不許你進食,讓你牢記。”
  蔡庄主說完,將鞭交与一名長工,和大管家步下台階,上馬走了。
  所有的長工木無表情,十皮鞭小意思,但在一個八歲的孩子來說,确實太重了。
  小文昌掙扎著爬起,抬頭一看,文華正在不遠處向他撇嘴皺鼻,狀极輕蔑而得意。
  小文昌背上如被火烙,麻木不靈,看了文華的惡象,激起了他的豪气,猛地抹掉淚水,舉起拳頭向文華亮了亮,沖出兩步,咬牙切齒。
  “媽……”文華扭頭便奔入廳門,向里面大叫。
  小文昌扭頭下了台階,向外走,耳中听到一個長工吃吃笑,笑完說:“比起小虎子來,這娃娃真沒出息,如果這十鞭抽的是他,日后他可能成大器,嘻嘻!”
  小文昌心中一陣快意,英雄地挺了挺脊梁,走出了院門,只感到背上的鞭創痛楚愈來愈凶猛,疼痛難當,英雄無法再裝,“扑”一聲倒在院門左側的槐樹下,不住呻吟。
  一只手扶起了他,文魁的聲音在耳畔輕響:“昌弟,到我家去歇會儿,鞭傷是否破皮?你……”
  小文昌掙扎著站穩了,強忍心頭酸楚,說:“不要緊,魁哥,我受得了,謝謝你。”
  在庄中,小兄弟們里,文魁和他的感情最好。文魁的家境并不十分富裕,人卻善良,最看不慣榮庄主對付文昌的嘴臉。但他的父母卻不愿他招惹被稱為白虎星的小文昌,他所能付出的只有友愛和同情,卻無法幫助小文昌。
  小文昌知道文魁的父母對他不歡迎,甚至其他的叔伯們也對他厭惡,在村子里也呆不住,宁可到虎岭下無人敢去的僻野獨自消磨時光。
  他別了文魁,向虎岭走去。
  這次,他沒有力量找晚餐了。深秋的太陽在這一帶山區里,溫暖而略帶涼意,再過兩個時辰,便會冷得令人吸气啦!他背上熱,心中卻冰冷,他對這世界沒有好感,不!他對庄中的人和事沒有好感,他對世界還沒認清,還談不上好惡,他從未和村中以外的世界接触過。
  誰說沒接触過?半月前江畔的怪老人就不是村里的人,搶了他的烤野兔,凶惡的舉動并不比庄主好多少。
  想起了怪老人,他信步走向江畔,向他以前烤野兔的地方走去。
  這一走,他的生命史中起了奇异的變化,冥冥中似有主宰,沒有人可以預測一個人的未來命運。一個人一念之間,可以被認為是向命運之神挑戰,也可以說是向命運之神屈服投降,對茫茫的未來毫無所知。
  也許是奇跡,也許是他膽大,總之,他對那凶惡的怪老人毫不害怕,孤零零的一個人走向河濱。
  江風呼呼,凋林中枝梢亂舞,發出海濤般的嘯聲,令人心中泛起陣陣寒意。
  穿過凋林,遠遠地,看到臨江的一度巨石旁,怪老人的龐大身軀倚在石上,凝神注視著潺潺流水出神,听到了小文昌的腳步聲,扭頭瞥了一眼,重又注視著江心,一動也不動。
  小文昌吃了一惊,半月不見,怪老人的臉色蒼白得可怕,与前次大不相同,眼中的炯炯神光不見了,代之而起的是失神的茫然与淡蒼色。
  他一步步走近,在怪老人身旁站住了。
  久久,怪老人用蒼老的嗓音說:“孩子,你來了。”
  “是的,我來了。”小文昌茫然答。
  “你想報奪烤兔之仇?”
  “不!”
  “半月不見,你的臉色很不好,病了?”
  “你的臉色更不好。”
  怪老人扭頭看了他一眼,說:“你是個倔強而古怪的娃娃。”
  “你也是個古怪的怪人。”
  “你是前面前庄的人?”
  “是的。”
  “你受了傷,气色太坏了。”
  “上次回家,挨了一頓皮鞭,躺在床上半月,昨天起床干活,今天又挨了十鞭,气色哪能好?”
  “咦!你爹揍你,你還是個小孩……”
  “別提我爹,我如果有爹娘,誰敢揍我?”小文昌暴跳地叫,提起爹媽,他痛苦的心中發酸。
  “哦!你爹媽……”
  “死了!告訴你不要提。”
  怪老人神色悵然,低下了頭。小文昌吸入一口气,問:“你在這干什么?虎岭從沒有人逗留,你……”
  “你也不必問我。喂,你能潛下水中多深?”
  “兩丈。”
  怪老人搖搖頭,又問:“你村里的娃娃們,水性最好的能潛多深?”
  “一丈左右。”
  “咦!你是說,你的水性是村中最好的?”
  “不錯。”小文昌傲然地答。
  “你敢在潭中游泳,敢不敢往下潛?”
  “不敢。”
  “村中的大人,有人敢潛么?”
  “沒有人敢到黑龍潭玩水,夏天飛來的水雞子可以潛下潭底。”
  怪老人長歎一聲,自語道:“看來,我死定了。”
  小文昌一惊,說:“廢話,我從小受苦,在打罵饑寒中過日子,但從不想死,死多難受?你怎么想死?”
  “娃娃,假使你能幫助我,也許我死不了。”
  小文昌搖搖頭,說:“我小小年紀幫不了你。”
  “你可以幫我,只怕沒有天份。”
  “甚么叫天份?告訴我,我只有這身破衣褲。”
  “要多說你也不懂。我的意思是,你可以在十天之內,由我教你一种在水中換气和忍受深水壓力的功夫,你便可以潛入潭底,我便有救了。”
  “呸!黑龍潭冬天也深不見底,鬼才敢往下潛,人不行。”
  “所以我知道你不行,沒有學功夫的天份。”
  “胡說!”
  “你敢跟我學潛深水的功夫?如果害怕,就免談。”
  小文昌哼了一聲,挺了挺胸膛說:“我小虎子怕過什么來?你教吧。”
  怪老人淡淡一笑,招手說:“好,你先在我身旁坐下,我傳授你一种神奇的運气吐納術!”
  “甚么叫做運气吐納術?”
  “說來你也不懂,先別問,你只要照我的吩咐用心學就成,再問你也弄不清是怎么回事。”
  怪老人教他如何打坐,如何用腹部呼吸,如何閉气,如何深吸淡呼……更用一雙手在他身上拍打點扣,而且在怀中取出一只玉瓶,給他吞下三顆褐黑色香噴噴的指頭大怪丹?怪老人自己,額上的冷汗涔涔而下。
  練了一個時辰,小文昌昏頭轉向,疲累不堪,怪老人讓他起來活動,一面擦掉額上的冷汗,一面說:“今天可以了,明天最好天剛亮便到這里來。”
  “咦!你不教我到水里練,卻在這儿坐著練,能潛水,見鬼!”小文呂不解地說。
  “這未到時候哩,娃娃。”
  “明天恐怕我一早不能來。”
  “你如果不在早上來,學也沒有用。”
  小文昌低頭想了想,說:“好,我一定來。大伯要半月后才回家,我可以偷懶。”
  “你如果每天都能來,切記不可告訴任何人我在這儿藏身,最好帶些食物,我已經三天沒東西入腹了。”
  “怎么?你三天沒吃東西了?”
  “是的,我已經渾身無力,無法再搶東西吃了。”
  “好,我偷東西給你吃。哦!你教我潛水,為什么?”
  “十天后再告訴你,先別問。”
  伯父不在家,伯母管不了他,長工們也樂得放他喘口气。小主人文華沒有父親撐腰,看見小文呂的大拳頭便害怕,躲在內院里不敢招惹他。
  他每天不等天亮便溜了,在庄前庄后偷了兩只肥雞,捏死后夾在胳膠窩里,從西北角爬牆溜走,不到天黑不回來。
  十天,轉眼問便過去了,最近這几天,他爬寨牆的本領進展惊人,象一頭狸貓,跳躍問十分靈活迅疾。
  第十一天的清晨,東方天際曙光未現,他已悄然起床,偷偷摸摸向東北角三堂叔的后院摸去。
  小文昌很怪,他和庄中的人合不來,卻和庄中的狗交情不薄,只要他輕吹一聲口哨,村中的狗決不向他吠叫,甚至會奔來和他親熱。
  三堂叔家里五條大黃狗,看守門戶頂盡職,但一听口哨聲便齊向小文昌奔來,搖頭擺尾往小文昌身上扑。嗯嗯低鳴狀极愉快。
  小文昌扶著狗頸子,纏了片刻低聲叫:“去!去!去!”
  五條大黃狗依依不舍地离開,他直趨后院角,向上一縱雙手扳住了丈來高的矮牆頭,翻身上了牆頂側身向下溜,到了院角雞籠邊。
  雞籠里公雞喔喔啼,母雞咯咯叫,他輕輕打開雞籠棚口。伸手入籠,右手插入只母雞的腹下,稍一摸娑,母雞乖乖地不動,任由他拖出籠外。
  母雞出了籠,左手立即扭住雞頸子,往怀里抱,母雞一陣掙扎,不久便寂然不動了。
  他弄了兩只,然后用腰帶捆好,翻出牆外走了。
  踏著濃霜冒著徹骨奇寒的夜風,他越過寨牆撒腿狂奔,天太冷不跑不行。
  練了一個時辰的運气吐納術,在晨曦中,怪老人坐在潭畔,指示著水中的小文昌如何和凶猛的渦流周旋,如何潛得更快更深,又如何閉气換气等等。換气,事實上并非在水中呼吸,人不是魚,小文昌也不可能在短期間內練至潛伏水底象魚一般的神奇境地,他只能利用吞水壓气的辦法延長時間,最可恃的是他所練的气功和減少用功而可潛下深處的能耐。
  不久,兩人坐在火邊等烤雞吃。小文昌冷得不住發抖,但精神卻极為振奮。怪老人的气色,卻比早些天更為惡化,更為萎頓,顯得衰弱而死气漾溢,顯而易見地,死亡的气息已從這怪老人身上發出了。
  怪老人倚坐在石旁,有气無力地說:“你進境神速,我的希望增加了三分,所以決定多延兩天,讓你多三分成功的把握。明天,決定的時刻便要到了。”
  小文昌一面轉動著半熟的肥雞,一面盯著怪老人說:“老伯,該告訴我你的用意了吧?”
  “明天再說。明天,你必須找來一條有卅丈的長索,以便備用。今天,我們談談你練的練气吐納術。”
  “老伯,為何不談談這些天來你死气沉沉的原故?”
  “談了你也不懂,何必談?喂!你這些天來,是否感到舉動靈捷,身輕似燕?”
  “是的,似乎力气也增加了不少。”
  “這种神气的吐納術,叫做玄天練气術,也叫做無极气功,是我在五年前行腳小有凌虛之天,偶然在一座石室中發現的……”
  “甚么叫小有凌虛之天?”小文昌插口問。
  “天下間,玄門方士……”
  “甚么叫玄門方士……”
  “別多問好不好7你小的什么都不懂,卻什么都要問,討厭!玄門方士就是老道,老道就是想修成神仙的人。玄門方士因為所奉的祖師不同,他們的看法彼此之間略有不同,他們將天下名山分為不同的稱呼,有些叫洞天,有些叫福地。洞天中有些叫十大洞天,有些稱卅六洞天,大洞天小洞天亂七八糟,誰也弄不清誰的說法是對的。在所謂十大洞天中,王屋山稱為小有凌虛之天,所以只要听老道們提起小有凌虛之天,便知是指的是王屋山。”
  “王屋山又在什么地方?”小文昌仍要問。
  “告訴你不要多問。”怪老人煩躁地答,繼續往下說:“我發現了這神奇的气功起初高興得几乎發瘋,因為石壁上刻的字說,練成這种气功之后,可以益壽延年,可以水火不侵,可以力大無窮降龍伏虎,可以變成銅筋鐵骨刀槍不入,可以成仙成道……”
  “咦!假使每個人都練成這种气功,世界神仙豈不太多太多,沒有凡人了么?”小文昌又多嘴,瞥了瞥怪老人的臉色,接著搖頭道,“你將這种气功教給我,你當然已經練成了,可是你沒成仙,卻快要死了。”
  “廢話,我根本不敢練。”
  “咦!你不敢練?為什么?你卻又叫我練?”
  怪老人避開小文昌鋒芒畢露的目光和直迫問題核心的問話,咽了兩口吐沫,說:“但看了后來的記述,我泄了气,不但要自小練起,而且在第一段筑基期間不可接近女色保全無精。”
  “分多少段呢?”
  “共分三段,第一段是十年,第二段更求深入,二十年。練至第二段,已經成為人中的超人了。第三段沒有期限,踏入這一段,也接近成道之境了。我偌大年紀,怎能練?”
  “這樣說來,并不難哩。”
  “見鬼!哼,你想得太容易了。天份、机緣、毅力琱腄B名師的指導,練功的場所……天!你認為容易?這十天中,假使我沒有偷來的九轉玄丹,你不會感到有所進境,早就打退堂鼓不練了。”
  “九轉玄丹是啥玩意?”
  “是一個老道的東西,他化了卅年功夫,走遍了千山万水窮荒絕域,找到了無數靈藥,象成形人參,九葉靈芝,千載藤交等等,練了一瓶靈丹稱為九轉玄丹,共有八十一顆。他自己吃了十八顆,其余的被我偷來了,也吃了十顆,救我自己的命。剩下的,這些天來,你想想看,共吃了我多少顆?”
  小文昌屈手指算,一面說:“第一天吃了六穎,以后每天三顆,十一天,哦,共三十九顆。”
  “明天,你必須再吃六顆,潛下水底方能支持得了。一瓶九轉玄丹,共花在你身上四十二顆之多。平時,這种丹不但有益壽延年強身固本之功,傷病之后,—顆之量必可起死回生……”
  “見鬼!”小文昌插嘴,又說:“你快死了,為何不吃上一顆?騙人。”
  怪老頭苦笑道:“難怪你不信,我這玄丹固然可生死人而肉白骨,但卻不能拔出体內的劇毒。我已用八顆丹丸拖了八個月,再也拖不下去了,從中毒后至兩百五十天的最后一天,任何神仙也救不了我。”
  “你何不整瓶吃下去?”
  “不行,藥力太強,反而早促生机斷絕,死得更快。這种玄丹万全難求,乃是無价之寶,我用四十二顆救命,仍然是值得的。”
  “你讓我吃四十二顆救你的命?見鬼。”
  “明天你便可知道了。你吃了四十二顆九轉玄丹,假設你留得命在,再用大琱艉j毅力下卅年苦功,天知道你會成為什么神仙?”怪老人眼中突現凶光,并未逃過小文昌的眼下。小文昌不由自主打冷戰,汗毛直立,心說:“這怪老人好凶的目光,嚇死人。”
  但他不敢說,低頭翻動烤肥雞。
  一天中,怪老人督促他練功,除了打坐練吐納術,便是下水深潛,并不做其他事物。潛水時,怪老人給他挂上一個珠囊,里面盛了一顆會發光的大珠,叫他察看水底崖腳一帶的景況,每深潛一尺,必須將這一尺的水勢和崖壁形狀一一詳說。怪老人的神色,似乎被崖壁的形狀所左右,時喜時憂,委實令人費解。
  決定的時刻終于到了。這天一早,小文昌吃下了三顆九轉玄丹,練了一個時辰的無极气功,下了兩次水。
  日色近午,怪老人自己吞下一顆九轉玄丹,將三顆令小文昌吞下,將長線的一端系上一段枯木,另一端捆在小文昌的腰上,到了潭邊神色凜然地說:“孩子,我的死活在你今天的一舉之中,我用心里奇异的感覺在你身上投上賭注,賭我能在你身上奪回余生,希望你替我贏回這只有一次机會的龐大賭注。今天是十月初十,水面甘丈之下,掌握著我的生死命運,你必須替我贏回這條性命,我會好好報答你。”
  小文昌怔怔地听,不再插嘴。怪老人繼續拄下說:“廿丈,水力万鈞,沒有人敢于潛下枉送性命。世間水中高手不算少,但能潛廿丈的人少之又少。我教你的無极气功,以九轉玄丹的神奇功能相助,加上你的罕見天資和毅力,你會辦到定能辦到。從最凸入的崖壁潛十六丈之后,便是你昨天所見到的白色巨石,再潛下四丈,有一個內陷的巨洞,凶猛的巨流定會將你向內吸。”
  怪老人在衣下取出一個皮護手,上面有一處刀插,插了一把小劍,替小文昌系在左上臂上,又說:“繩索可助你緊挂在岩石生長的一些珊瑚般的怪樹上,不致被吸入洞中,然后你可以潛至內壁,必可借珠光發現兩株鹿角形的怪草,通体晶瑩如玉,柔輕而微溫。你可用小劍齊根部一道環形小節之下,將角形怪草割下,火速上升,你便大功告成了。”
  小文昌訝然道:“咳:你怎知黑龍潭下有這种怪草?”
  “我在一本秘發道經上發現的。”
  “怪草叫什么?”
  “叫做玉髓龍角芝,可拔天下之毒。”
  “另有其他用處……”
  “不必多問,我必須這兩株怪草拔除身上的奇毒。”
  小文昌往水里走說:“我試試潛下白岩……”
  “不用試,你必須潛下去。記住,只許成功,不許失敗,你不會看這個風燭殘年的老人,白白地暴死在這儿吧?孩子。”
  “我定然盡全力不讓你失望。”小文昌答道,向潭中游去。怪老人將枯木丟在潭中,枯木漂入潭中心,不住迥旋,始終在潭中心打轉。
  小文昌游近潭內側近壁處,略為調和呼吸,然后深深歎入一口气,象一條魚迅速下浴。
  十六丈以下,他已經潛下不少次,用不著停留,頸下以魚鱗制成的珠鑲發出朦朧的白光,丈內可辨景物,确是方便。
  凶猛的渦流,將他拉過來吸過去,但他已熟知水勢,貼壁下潛和凶猛的渦流掙扎。
  十六丈到了。再往下便是白色的岩石,他向下一竄,驀地,一道吸力奇大的渦流,將他向旁猛拉。奇寒澈骨,令他气血一陣翻騰,耳中轟然一聲,死一般的靜。拉出丈外,他全力往回游,要擺脫無力吸力,略一掙扎,便感到胸中難受,已心中一慌,咕嚕嚕嗆入了三口水。
  一陣昏眩的感覺無情地襲來,他感到無法忍受,暗叫一聲不妙,全力一蹬岩壁向上急升。
  到了水面,攀住了岸旁石角,不住喘息,只感到口鼻有溫暖的液体流出,伸手一摸,原來是血水。巨大的水中壓力,他無法忍受。
  遠處岸旁怪老人焦急地叫:“孩于,怎么了?”
  “老伯,我受不了,渦流吸力太強,穩不住,我的口鼻已經出血。”他回答。
  “不行,你必須忍耐,貼壁而下,手腳不可伸張便成。你過來,再服下三顆九靈丹,以加強你体內的抗壓力。”
  這次下潛,小文昌不敢大意,從白色岩石旁一道凹隙中向下貼壁而下,果然擺脫了凶猛渦流的吸力。
  下面全是白色而可反光的岩石,崢嶸可怖奇形怪狀,象無數怪獸潛踞在附近。一些稀奇古怪五顏六色的水草,從岩石的縫隙中伸出,隨水搖擺,一些不知名的蛇形怪魚,在岩石中穿梭地游竄,見了珠光,吃惊地竄來游去。
  沒有任何聲音,死一般的靜,這是一處寂靜的水底世界,其實還不知道下面還有多深。
  穴口到了,吸力愈來愈凶猛,一不小心,他被渦流吸住向下猛拖。
  穴口果然有不少珊瑚般的怪樹,白的光芒亮亮。他心中大急,赶忙將腰繩做成一個環套,百忙中一勾一拉,挂住了一些樹枝,只感到手上一震,下吸之勢被拉實了。
  他全力向穴口貼去,七手八腳將繩索繞實了怪樹,然后滑下穴口。身入穴中,吸力消失了。
  洞口不知有多深,白芒芒的珠光,被白玉般的岩石反映出來,形成一團乳白色的光珠。而外面黑沉沉地伸手不見五指,望之必惊。他感到頭暈目眩,用力掙扎,太危險了。
  岩壁下一條橫石縫中,相距八尺左右,各生了兩對鹿角形的怪草,共是四株,晶瑩而光芒亮亮,高僅八寸,象是白玉所雕成。根部粗約徑寸,每兩株相距約有八寸,相背而生,乍看去,确象一對白玉鹿角。
  他伸手一摸,果然柔軟而微溫。
  這時,他已經力竭,也几乎憋不住气了,耳中感到疼痛,手腳酸軟無力,血似乎要從肌肉中爆出。白光隙地中,他看到身軀四周出現了淡紅的色彩,眼睛也几乎被壓得向內陷,
  已不容他再思索,拔出小劍。小劍出鞘,寒芒四射,劍長僅八寸,森森冷電令人望之生寒。
  他緊貼玉髓龍角芝下部的環節一斬,龍角芝應劍而落。他抓實了兩根龍角芝,收斂入鞘;他已沒有余力再割另兩株,向上急升。
  浮上水面,他已無法動彈,爬伏在岩壁上,左手仍死死抓住了兩根龍角芝。
  “孩子,怎樣了?”岸旁的怪老人急問。
  他已無力回答,僅吃力地將龍角芝舉起。
  “天哪!我得救了!”怪老人倚倒在石下喜极大叫。
  小文昌虛弱地爬伏在石壁下,半截身子浸在水中,用無极气功調和呼吸,因為他感到這樣才能赶走疲勞,和那令他暈眩和窒息感覺。
  他發覺五官中都有沁血的現象,身上各處肌膚一片腥紅,不但有血,肌肉全變成了淤紫色。
  “孩子,快過來,快……”怪老人的聲音包含著焦急。
  他直至疲勞消失之后,方解掉繩索向岸上游來。踏上江岸,怪老人右手一把搶過玉髓龍角芝。左手突然拍向他的天靈蓋,眼中再次露出令他心寒的目光。
  他涉水脫力,但反應奇快,怪老人令人心悸的目光,令他感到窒息和恐懼,掌已傷頭,他本能地一歪腦袋,“啪”一聲響,掌重重地落在他的右肩下,加被巨錘所擊,一聲大叫向后便倒。
  几乎在同一剎間,怪老人一腳踢出。
  他本能地向水中滾,因為江岸坡度很急,在間不容發中,逃過了怪老人的一腳。
  水際便是潭畔,他在水中半沉半浮,竭力大叫:“老狗你……你好狠,你……”
  怪老人哈哈狂笑,然后迫不急待地吞下了兩根玉龍角芝,說:“你如果不死,日后將無极气功練成,必將稱雄天下,豈有我老人家的份儿?哈哈!我老人家活了,你不死怎成?你挨了我一記陰風掌,非死不可,你已無力脫出黑龍潭的渦流,尸身不久便喂了王八。哈哈!你以為我老人家是善男信女?甘愿將絕學傳你?你真不知死活。哈哈!我老人家不忍看你下沉,先走一步了,謝謝你,孩子。別忘了,到閻羅王那儿可以告我姓吳的一狀。哈哈哈哈……”
  狂笑聲中,怪老人走了。
  可是,小文昌并未在短期間下沉,怪老人忘了他自己奇毒在身,那一記陰風掌已無力道。同時,小文昌先前已爬伏在崖石上調和呼吸,事實上便是武林朋友所說的調息行動,已具有相當的抗力。再就是從文昌第一次下潛失敗,多吃了三顆九轉靈丹,事實上也產生了抗力。加以怪老人那一掌并未擊中要害,所加的損害并不嚴重。
  他感到右半身麻木不靈,渾身冰冷,載浮哉沉向潭中心,再也無力游出渦流之外了,
  日色西斜,午間的溫暖消失了。
  他命不該絕,在將沉沒下的片刻前,恰好浮到系繩索的枯木旁,被他拼最后一點余力,用尚可勉強移動的右手勾住了。
  枯木在潭中漂浮,繞了一圈又一圈。
  他強忍痛苦,靜靜地用玄天練气術調息,他發覺這种神奇的气功,不但可以減輕身下所發生的痛楚,也可以令暈眩的頭腦清醒,便毫不放松地靜靜調息。他不知道這就叫做行功,反正能減輕身下的痛苦便成。
  在調息中,他腦中的思路不住涌翻。
  “我拼死替怪老人找龍角芝救他的命,他得救了,為何卻要我死?”他想。
  “世間真有這种可怕的人?”他又想。
  “稱雄天下又是什么意思?”
  “無极气功練了有何用處?”
  “救一個要死的人,難道要死?我應不應該信任陌生的人?”
  “天下間難道都是不管別人死活的人?”
  “……”
  一連串的問題,令他困惑万分,他那小腦子根本難以解答。
  夕陽西下,他有气力游出渦流了,便咬緊牙關,向岸邊游去。他頹喪地穿好衣褲,踏著夕陽余暉,心情沉重,一步步走向蔡家庄。
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