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第八章 幽冥路

猛虎出欄、有進無退

  有進無退堂下分坐看十八個人,其中兩位是女的。
  右首坐看的八個人与眾不同,四個是官差,四個是戴了銬鏈的犯人。本城名捕頭量天一尺龍君寶身材魁梧,气概不凡,在遼東一帶為非作歹的匪號,沒有几個人敢明目張膽在饒州府附近作案。連天上聞名的翻陽水寇二龍三蛟四夜叉,也不敢在雙港口以東的水域內橫行。他為人正直,精明干練,深獲一府一縣的長官器重。
  這里是府城繕紳張坤堂張大爺家的華麗客廳。府城中心的澹澤湖延賓坊蕭家港的南端,張家是數一數二的富豪,而不是為富不仁的暴發戶。三年前,江西全境盜賊如毛,遼東更是遍地崔符。遼東賊更聯合南京徽州的黃山賊,与浙江的衡州賊h把三省的山區鬧得天翻地覆。活閻王王浩八的鬼府神兵,在姚源洞起事,把遼東搞得烈火焚天,血流漂染。張家是第一個捐款募兵的仕紳。也是第一個出錢設濟安所收容難民的人,施藥施醫管吃管住,比官府所辦的事更周到,全活無算,有口皆碑。
  堂上生了三個人,但其中沒有主人張大爺。
  本府的推官大人李永康坐在首位,今天沒穿公服,但仍然具有令歹徒們心寒的威儀,國字臉膛泛看古銅色的健康色澤,一雙虎日有震懾人心的銳利光芒。去年五月,江西參政吳大人吳廷舉,單騎深入匪巢勸匪接受招安,被囚卻卸策反成功赶走活閻王,定計的四謀中就有李推官在內。
  鐵面推官不穿公服,在民宅召見一些奇奇怪怪的男女,其中居然有戴銬鏈的犯人。到底在搞些什么鬼?
  好像正事已經辦完了,推官大人的口气溫和得令犯人也感到心中暖暖地。
  “諸位有三天工夫決定是否接受。”李推官冷靜地說:“畢竟這是人命關天的事,勉強不得。你們是本官接見的第三批人,前兩批的人至今還沒有答覆。希望諸位能在限期內權衡利害作一決定。諸位都是具有奇技异能的江湖豪士,經驗与見識足以替目已的行為負責。足以決定自己的生死榮辱,決定之后,請与龍捕頭直接聯絡,本官之所以出面与諸位商談,主要是向諸位表明官方的立場,讓諸位安心,因為如果熊員外自己出面,的确有點不合法,官方也不能公然鼓勵這种事。也可以說,官方只能替諸位證明諸位的應征,是出于自愿的。如果沒有疑問,諸位可以走了。”客人三三兩兩出了張家高大的門樓,分向街頭街尾散去,一面走一面議論紛紛。
  一男一女走上了環湖大街,接近大龍橋橋頭,一旁跟來一個的頭環眼大漢,低聲問:“怎樣?一樣的事?”
  “不錯,同一件事。”男的說。
  “他們不死心了。”大漢一面旁著走一面冷笑。
  “熊高風不會死心的,張大爺已明白地表示,以雄厚的財力支持他。“女的說。
  “有人應征嗎?”大漢要知道結果。
  “沒有。”
  “現在沒有,以后就難說了。”男的說:“有錢可使鬼推磨。又道是重賞之下。必有勇夫。這几年來,餓死的人多得很呢。”
  “但合條件的人,決不會餓死。”女的接口:“坐在我上首那位仁兄,就是北門外仁義鄉周家的老大。岳廟山北面一大片田地,都是他周家的產業。”
  “周玉峰?九江九疊屏云九上人的得意門徒妙劍周玉峰,他挺身出來湊熱鬧?”大漢臉色微變。
  “真是他。”男的說:“這种自命英雄豪杰的人,為了死要面子,出頭替鄉親出力。名利雙收乃是人之常情。不過,這位江湖名流不會答應的。”
  “為什么?”大漢問。
  “李推官所提的條件太苛。”
  “條件是……”
  “要取保具結,只有成功与失敗兩條路可走。”
  “哦!難怪李推官不當公事辦。”
  “今天來了四個囚犯。”女的說:“大概日久沒有人應征,李推官情急,要做出枉法的事了。”
  “認識那些囚犯嗎?”大漢問。
  “不認識。”男的說:“戴銬而沒戴腳鏈。好像不是什么重刑要犯。”
  “如果是死刑犯,李推官怎敢枉法?”大漢說。三人向東面的小街走了。
  出月波門,沿城外小街可以直達翻江旁的芝山驛,驛右首是河泊所。這里是碼頭區,一條小街向東伸展,与南門碼頭相啊接。但這几年來兵荒馬亂,城外不安全,所以這一帶十室九空,尚未恢复元气,僅河泊所附近,仍然維持半复蘇狀態:驛站的左首,是五湖船行大東主司馬武揚的大宅。五湖船行規模相當大,以貨運為主,將都江上游昌江景德鎮的瓷器運到九江,再到星子縣大排岭把高岭土運到景德鎮,利潤相當可觀。
  入幕時分,龍捕頭量天一尺進入司馬東主的大宅。司馬武揚吃的是江湖飯,半百年紀人才一表,在江右附近混的人,都知道五湖水怪司馬武揚不好惹,水性之佳。連翻陽湖的水賊也畏他三分,江湖潛勢力相當雄厚,大小賊群相戒遠离五湖船行的客貨船。一是運泥船搶來無利可圖,三足怕司馬武揚不顧一切報复,三是不一定能搶劫成功,即使成功,所付的代价也十分可觀,得不償失。
  客廳中。司馬武揚与兩位得力臂膀接待龍捕頭。仆人奉上茶水,客套一番。
  “高永毅出來了。”龍捕頭平靜地說:“不要丟惹他。司馬東主,得饒人處且饒人。”
  “我知道。”五湖水怪司馬揚一點也不感到意外:“其實。如果我真的存心要他的命,他絕對活不到現在,龍頭應該明白的。他已經坐了兩年牢,火气應該消磨得變聰明了。我又何必絕他的生路?”
  “但愿如此。”
  “疑!龍頭足不相信在下嗎?”五湖水妖笑問。
  “我應該相信嗎?”龍捕頭也含笑反問。
  “龍頭真應該相信的。”五湖水妖眼中有令人心寒的光芒:“他東湖的祖產已經充了公,他老娘的眼睛也哭瞎了。這一去,憑他那几手花拳繡腿,九成九回不來,在下犯不著落井下石,對不對?這与和賊兵決戰是不同的。”
  “龍頭最好叫他放明白些。“五湖水妖的拜弟混江鯉田超群不住冷笑:“不管他這一去是否成功,今后,他最好离開饒州,到外地謀生路。”
  “而且最好在本船行船只所經的埠頭外謀生路。”另一拜弟老三登萍渡水馬飄萍接口:“不然,他不會再進監牢。他那瞎眼的老娘也不會再有人奉養了。”
  “我可以向你們几位保證。”龍捕頭語气一冷:“買通小賊攀誣的事,決不會再發生,殺人滅口的事也決不會再發生。而且,我會睜大看眼睛,拉長耳朵,注意每一個狗娘養的坏雜种,到底在干些什么該上法場的勾當。上一次是我量天一尺事先毫無准備,事后疏于防范,眼睜睜看他進死囚牢。以后,我量天一尺應該學聰明些了。”他一口喝干杯中茶,眼中有凜然的光芒。
  “如果有人認為我量天一尺可以玩弄在手掌之間。”他在廳門止步轉身,盯看三個不住冷笑的人:“我龍君寶將用鐵的手段,來糾正他的錯誤。”主人并不送客出門,顯然雙方的會談并不友好。
  “賢弟,這人將是咱們一大禍害。”
  “五湖水妖對兩位拜弟說,眼中殺机怒涌:“搞不好,咱們很可能要在陰溝里翻船。”
  “那就做了他。”混江鯉凶狠地說。
  “他已經提防著我們。”五湖水妖搖頭表示不妥。
  “那就在公事上套他。”登萍渡水提出意見。
  “這得花不少工夫布置。而且,李推官非常的信任他,知府与知縣兩方面,也都不好下工夫。”五湖水妖搖頭。
  “每個人都有致命的弱點,問題是能不能花上工夫,把他的弱點發掘出來加以利用。”混江鯉鄭重地說:“大哥,只要咱們多留些心,机會有的是。這件事不能操之過急,慢慢來。”
  “也只好慢慢來。”五湖水妖點頭:“自從小畜生被咬進去以后,這狗雜种就對咱們留心了,很可能已經知道內情。幸而他抓不住咱們的把柄。無憑無据他不敢翻案,不然他必定會蠻干的。所以咱們千万不可掉以輕心,有他在一天,咱們一天不能安心。”半月后,江浙交界處的白沙關。
  這里原來由岭口干戶所振有官兵駐守。但目前連岭日千戶所也廢棄了,關壘已毀,不但沒有官兵,連真正的居民也沒有几個。地方殘破,十室九空。大亂三年,這一帶除了野獸不見人跡。即使有人,決不是安份守己的人。
  复原的工作推行得很難,目前這里仍是政令不到,自生自滅弱肉強食的匪亂區。江西全境仍然大亂未已,更大的暴亂正在醞釀中。
  進入這一帶山區的人,生死自己負責。
  四個人坐在以前關所衙門前的石階上,大口啃著隨身攜來的干糧。他們身旁,擱放看不少物品,洋洋大觀。刀劍、問路杖。包裹、繩索、水竹筒、鹽袋……身上還有八寶囊、七首、盛了暗器的寬皮護腰。
  坐在最下面一級的扎須大漢,撕啃看一條烤兔腿。吃得津津有味,瞥了右側方那位同伴一眼。
  “高永毅。”扎須大漢含糊地叫:“你是東湖的本份人,為何要來玩命?”高永毅的外貌,真像一個本份人,身材雖然生得倒也魁梧;但五官端正,細皮白肉,臉上看不到任何暴戾的線條和气勢,如果換穿了青衫長袍,那就像极了府學舍中的年青書生少年公子。
  “因為我要用我的命來冒險,換取五年牢獄之災。”高永毅一面嚼看干米糕,一面平靜地說:“我本來是個死刑犯。活閻王王浩八屯兵風雨山,進薄府城,知府大人招募敢死隊,我去了,由死刑改為六年徒刑。還有五年,囚牢的日子難過,所以我來了。”
  “哦!我記起來了。”那位叫文世亮的人說:“你就是那位帶了十名敢死隊,夜劫賊營砍了活閻王四先鋒的人,對不對?”
  “四先鋒睡得像四條豬,赤候條身上沒帶有半寸鐵,怀里各抱了兩個赤條條的女人,十個人用刀砍,比砍四條虫還要容易。”高水毅臉上神色絲毫不變:“他們死了,所以我從死囚牢遷到活囚牢。文老兄,你為何要來?”
  “為了一千兩銀子的重賞。”文世亮坦然地說:“我在九江混日子,一年賺不了五六十兩銀子。一千兩銀子,足夠我過十年快活日子。同樣是玩命,我宁可這樣玩,至少明里拚總比挨別人從后面插一刀干脆些。”坐在最上一級的人,是饒州二劍客之一的妙劍周玉峰,一位武林世家的俠義英雄,城北郊仁義鄉岳廟山周家,江湖朋友對這地方耳熟能詳。
  “高老弟,你真不該來。”妙劍周玉峰搖頭苦笑:“五年是很快的。留得青山在,何愁沒柴燒?你雖然在匪亂期間表現得很出色,但畢竟不是玩命的人,何苦呢?”
  “我已經來了。”高永毅淡淡一笑:“搶劫五湖船行的水賊咬定我是同謀,我這條命已經不是我自己的了,玩玩命并沒有什么不對。”
  “你這孩子!”妙劍不住搖頭。
  高永毅今年才廿二歲,妙劍周玉峰已經是四十出頭,叫他一聲孩子名正言順。
  “成天豪。”文世亮盯看扎須大漢:“你為什么來?也為了重賞?”
  “為了找匪亂期間,失散的老伴。”成天豪的黑臉膛暗下來了:“我一輩子,沒讓我那老伴過一天好日子,我好后悔,我發誓要找到他。補償我廿十年來對她的虧欠,我要……”
  “你知道他在山里面?”文世亮截斷對方的話。
  “很可能。有人看到她被匪徒帶過江,經過武揚鄉,以后就……”
  “哈哈!她如果做了壓寨夫人,你……”成天豪倏然站起,怪眼彪圓,凶狠地向文世亮走去。一雙大手伸出了。
  “成老兄,不要開不起玩笑。”文世亮陪笑。已看出危机:“廿年的夫妻。你自認對她有所虧欠,為她拼命是應該的,兄弟希望你能平安地找到她。”
  “以后說話,你給我小心了。”成天豪咬牙說。
  “如果凡事都要小心,我文世亮就不會來了。”文世亮陰陰一笑:“在下只是對你的痛苦心情讓步,而不是怕你的凶狠態度,你要放明白些,哼!”
  “路還沒開始走,你們就開始互相仇視,爾后怎辦?”妙劍以領隊人的身份出面制止沖突:“你們給我放明白些,咱們四個人出來同心同命,离心离德只有死路一條,不許有同樣事情發生,知道嗎?”
  “周老兄,不要把話說得那么嚴重好不好?”文世亮用嘲弄的口吻說:“誰死誰活,各安天命,是不是?”“你又有何高見?”妙劍沉聲問。
  “如果失敗了,回去在下不要坐牢,也不怕毀了俠名,又沒有老婆待救,大不了退回九百兩銀子,沒有什么好怕的。”
  “問題是你能不能活看回去。”
  “再凶險的路,在下也曾走過。”
  “你以為這條路還不夠凶險?”
  “算不了甚歷。自從活閻王王浩八死后,山上的土匪散賊,沒有几個真正的高手,怕什么?”
  “不久你就可以知道了。”妙劍冷冷地說:“這條路比幽冥路好不了多少。你最好不要自大自滿,看不起這些逃賊散匪,付出的代价將是你的性命,信不信由你。”
  “哼!”文世亮以冷哼表示鳴金收兵。
  山徑向東伸展,在千峰万巒中盤旋,偶或可以听到山窩里傳出几聲熟悉的犬吠,但看不見房屋,也沒發現有人蹤。山深林密,馬道羊腸,人在這地方行走,似乎已遠离莽莽紅塵,不如人間何世。
  路通浙江的衛州府,走上百里不見人煙。當初活閻王被吳廷舉單騎策反,眾叛親离流竄裴源。又被知府李承勳与俞諫所帶的狼兵所擊潰,逃入這一帶山區四出流竄,兵來賊往你爭我奪。几乎把這一帶三省山區殺得雞犬不留,所有的村落寨岩焚燒殆盡,見不到人煙理所當然。
  午膳畢,收妥余下的干糧,妙劍周玉峰下令動身。帶來的干糧快消耗光了,以后,得靠自己設法獵食,捉不到飛禽走獸。就得挨餓。
  降下一處小河谷,小河向東流。水從山谷里倒瀉下來。飛珠濺玉頗為壯觀。
  “周老兄,今晚在何處露宿?”走在妙劍身后的成天豪問:“除了山還是山。奇怪,有路,怎么沒有村寨,又不見行人?”
  “這條路忱被野草蔓沒了。”妙劍說:“已經很久沒有人行走啦“賊兵已散,官兵不再前來,旅客還不敢走動,咱們不必寄望找到村寨投宿。”“哎!那座大石上有人。”文世亮欣然說。
  小河在山腳下形成一座十余畝大的深潭,水色碧綠深不可測,已看不到水流的動態。潭旁怪石林立。有如犬牙森列。小徑繞潭右而過,潭旁的一座巨大怪石頂端,果然坐著一個人。
  “這是最近三天來,咱們遇上的第一個人。”妙劍低聲說:“諸位不要惊嚇了他,在下去向他打听打听。”
  “你少臭美。”遠在卅步外石頂上的人,轉頭向這一面用陰森的語音說:“你們連兔子部惊嚇不了。就算你們是厲鬼,我老人家也不會被惊嚇的。”四人都吃了一惊,相距在卅涉外,說話聲音很低,就算老人不耳背,耳力一如年輕時銳敏,恐怕也不易听清妙劍的話。
  “咱們碰上了非常人。”妙劍警覺地說,戒備看向前接近,离開道路向右下走。
  石高約三丈左右,老人已轉過身來,仍然安坐石頂,膝上擱著一根黃竹杖。破舊的葛袍,花白頭發換了一個道士髻。三角孤拐臉皺紋密布,一雙老眼依然黑白分明冷芒四射。山羊胡全白了,但牙齒一顆也沒脫落,白森森有如犬牙。又尖又利完整無缺,令人難以置信。
  “老丈請了。”妙劍在石下行禮。
  “你要干什么?”老人的語气銳利如刀。
  “有事向老丈請教。”
  “老夫不一定肯答覆你。”
  “這……”
  “有話你就講,有屁你就放。反正你是非問不可,因為此地除了老丈之外,只有鬼而沒有活人上遠在十步外,站在小徑旁的高永毅,突然接口說:“老伯所說的鬼,好像并不是陰司里的鬼。”
  “你小子說什么?”老人厲聲問。
  “高老弟,不要打岔。”妙劍制止高永毅。
  “這附近最少也有十個人。”高水毅用手向路旁濃密的山腳樹林一指。
  “你是真的見了鬼了。”文世亮不屑地說。
  樹林与野草十分濃密,人如果躲藏在內,多少會從走動過的地方看出痕跡,在高手眼中無所遁形。顯然,妙劍三個人都看不出有人的征候。
  艾世亮是個老江湖,怎肯相信高永毅的話?
  “月前。”妙劍向老人說:“混世魔王朱興建寨開化小方山落猿岭,听說在這附近投下了卡。請請問老伯。到何處方可以找到卡上的人?”
  “混世魔王月前已經竄到徽州的昱岭去了。”老人冷冷地說:“你小子所得的消息已經過時了。”
  “哦!跑那么遠去了……”
  “你小子找混世魔王有何貴干?”老人搶著問。
  “帶了一些金銀,要向他贖兩三個人。”
  “鬼話!混世魔王從不擄人勒贖,抓到人就殺。”
  “他已經不再搶劫了。”
  “也沒受招安,只不過力量不夠,不能攻城掠地而已。小子,你們帶了多少金銀來?”
  “不多,要等見了混世……”
  “你們找不到他的,把金銀留下,老夫替你們消災,在這條路上走,帶了金銀會送命的。”
  “哦!原來是劫路的。”妙劍恍然:“老丈,你這种年紀劫路,不嫌太老了嗎?”
  “小雜种可惡!”老人怒罵,一跳而起。
  一聲怒嘯,老人如怒鷹下扑,竹杖斜舉,挾凜凜罡風煞气臨頭便劈。
  妙劍疾退丈余,手接上了劍靶。
  不等他拔劍,老人已一閃即至,杖發鐵牛耕地,疾點下盤向上挑送,速度駭人听聞。
  妙劍吃了一惊,失去了主動,左閃丈外。
  糟了,老人雖已年屆花甲,身法之快,比壯年人似乎更輕靈更快捷,竹杖如影附形跟到,噗一聲敲中妙劍的右肩尖,力道惊人。
  “哎呀……”妙劍惊叫,感到竹杖重如山岳,千鈞力道及体,被震得扭身便倒,右半身已經麻木,失去拔劍的力道。
  杖疾收疾吐,點向他的胸口心坎要害,如被點中,杖尖可能貫心而入。
  人影一閃即至,一聲怪吼,成天豪的劊刀電射而至。拍一聲將杖拍偏尺余,杖點入堅硬的地面,深入近尺。
  “接刀!”成天豪怒吼,刀光一閃,光臨老人的脅肋,虎虎刀風令人聞之心悸,快逾電光石火,笨重的身軀,笨重的劊刀,這時卻顯得靈活非凡,有如瘋虎發威。
  老人知道對方刀沉力猛,不敢用竹杖硬攻,閃身避招,竹杖同時回敬反擊,攻偏門猛掃成天豪的右膝,用巧打展開鬼神莫測的快攻。
  刀光如電,杖影似流光,兩人搭上手各展所學周旋,三丈內罡風呼嘯,人影進退如雷,好一場勢均力敵的凶狠搏殺,棋逢敵手險狀橫生。
  妙劍已滾出三丈外,揉動著被擊中的右肩,臉色大變。向在一旁戒備的高永毅和文世亮叫:“老鬼是翼水蛇潘漢,前白衣軍的翼宿。成老兄恐怕擋他不住,一起上,快!”老人翼水蛇已經看清了成天豪的刀路,已展開空前猛烈的攻擊,六尺長的竹杖,已可在霍霍刀光中瀉入,劊刀已有點招架不住了。
  文世亮拔出鋒利的三棱鋼刺,同高永毅說:“拔劍上,咱們兩面夾攻。”
  “你一個人上,夠了。”高永毅平靜地說:“貼身搶入,定可減弱長竹杖的威力。”
  “你不上?”
  “附近的人將要發動,我擋住他們。”見你的大頭鬼“你怕死?”
  “就算在下怕死好了。”
  “哼!你根本就不應該來,怕死鬼。”文世亮不屑地說,挺刺沖出。
  翼水蛇一條竹杖,在一刀一剌的夾攻下,依然威風八面,點打挑撥狂野辛辣,攻多守少。妙劍的右肩痛禁已止,鋼牙一咬,拔劍欺上叫:“兩位請退,在下与這老鬼公平一決。”可是,一刀一劍在短期間無法撤出,竹杖的攻勢愈來愈猛烈,自保已感吃力,撤出可能受傷。妙劍先前來不及撤劍吃了大虧,恨透了翼水蛇,不管兩同伴是否撤出,一聲怒嘯,揮劍直上。這瞬間,竹哨聲乍起。三人圍攻翼水蛇,無瑕分心理會身外事,雖然听到了竹哨聲,眼角也看到人影飄動,但無法兼顧了。
  “啊……”慘叫聲刺耳,有人遭殃了。
  妙劍心中大急,鋼牙一挫,錚一聲用一招蘇秦背劍硬接翼水蛇劈下的一杖,扭身走險從杖下切入,大喝一聲,順勢就是一劍反抽。
  “哎……”翼水蛇惊呼,挫身拖杖斜掠而走,右跨裂了一條縫,幸而未傷筋骨。
  成天豪的劊刀,間不容發地掠過翼水蛇的頂門。灰發結應刀而飛。
  妙劍一招得手,如影附形跟進,一劍刺入翼水蛇的右肋,手下絕情。
  翼水蛇不愧稱廿八宿饒將之一,同時,妙劍右肩受傷,失去靈活度与勁道,這致命的一劍并未能發揮應有的威力,使刺入兩寸左右,乘勢躺倒滾出八尺,一躍而起撒腿狂奔而走。
  “窮寇莫追!”妙劍急叫,阻止文世亮追赶。
  翼水蛇腳下奇快,已向西逃出卅步外去了。
  三人止步不追,目光收回轉向站在路中的高永毅注視,文世亮首先發作。
  “這怕死鬼竟然袖手旁觀。”文世亮用刺指著十余步外泰然屹立的高永毅:“咱們把他赶回去……疑!”話突然止住,眼中有惊駭的神情。
  路旁的樹下草叢中,一名青衣大漢突然挺身吃力地站起,尚未挺身站穩,隨即發出一聲痛苦的呻,身形一幌。重新跌入草叢內。
  妙劍惊訝地向前走,目光在路旁的樹下搜視,從野草的形狀估計。附近有不少人曾經沖出,壓倒了不少野草,有些地方可以隱約看到青色的人体形狀。
  高永毅神色悠閒,抱肘而立木無表情。
  “他……他們……”妙劍駭然問。
  “十個。”高永毅平靜地說。
  “真……真有十個?”
  “數數看不就知道了?”高永毅用權威的口气說。
  “你……你用什么殺了他們?”
  “竹刀。”高永毅從皮護腰內拔出一枝五寸長,削得并不算利的薄竹刀:“剛才站起的那個人,刀偏了三分,所以死得最慢。”文世亮臉色大變,毛骨悚然打一冷戰。竹片削成約五寸小竹刀重量有限,即使面對面刺戳人体,也不可能剌入兩寸。根本不可能致人于死。
  妙劍有點不信,奔出在草叢中拖出一個人,不由倒抽一口涼气,征住了。
  竹刀不偏不倚貫入心房,一定已在剎那間刺破了心上方的大血脈,所以死得很快。
  成天豪共查了三具尸体。每具尸体都被竹刀貫入心房要害。
  文世亮檢查那現身又倒斃的人,果然發現竹刀偏了三分左右,刺破心房的外心室,所以能支持片刻眾人重新上路,誰也不說話。
  文世亮的惊駭神色仍未消退,走在最后腳下遲疑。
  “高老弟。”妙劍終于發話了:“你是一個很本份老實的人。”
  “以前是的。”高永毅冷冷地說。
  “你真的沒參加水匪?”
  “沒有。”
  “沒搶劫五湖船行的船?”
  “我搶來做什么呢?”他眼中有濃濃的殺机:“周叔,你是知道的,我家在東湖有良田三百頃,舍下僅老母在堂,人丁甚少,收一年租可以過三五年,我會參加水匪,搶五湖行船的運泥船?我家又不燒窖。”
  “這……”
  “如果我不死。我會查出來的,陷害我的人,我保證他每天晚上都會做惡夢。”
  “你練了武?”
  “不錯。”
  “本城的人,卻沒有一個人知道。”
  “我從沒想到讓別人知道。”
  “量天一尺龍捕頭去逮捕你。你應該可以從容脫身。”
  “我是一個守法的良民。”
  “如果能活著回去,肯接受我的幫助嗎,在江湖上,我還有一點實力,同水匪中計消息,不難辦到。”
  “回去再說吧。”
  “是的,如果我們回不去,一切都免談了。”
  “我會回去的。”他眼中那种可怖的殺机又涌現了:“當一個人把天地良心拋在一旁,被求生的獸性泯滅了良智的時候,是會比旁人活得長久些的。在死囚牢中等了半年,等候秋決的滋味真不好受。當我提著刀午夜率敢死隊偷營劫寨,砍殺活閻王四先鋒,黑夜中兵馬如瀚,殺人已由不了自己,在血肉橫飛申,我知道人如果要活,你必須先殺掉別人,才能保全自己,才能有勇气毫無感情地殺人,所以我胜利了,我活了,從死刑減為六年徒刑。我要爭取任何活的机會,爭取查出陷害我的那些人來,在監牢里我永遠沒有查的机會,所以我來了,我要活,所以任何不許我活的人,哼!”
  “回去之后,你打算……”妙劍毛骨悚然地問。
  “以血還血,以牙還牙。”他一字一吐,不容對方怀疑他的意圖:“在饒州府,我高永毅是個老實人,所以我會進死囚牢。以后,守法老實的高永毅已經死了,他已經把自己的良心、理智、愛世人的人性,埋葬在天地之外,天理國法人情,永遠不會令我煩心了。”妙劍听得心中發毛,走在后面的文世亮感到頭皮發炸,成天豪也不住搖頭。
  妙劍三個人,圍攻一個翼水蛇依然無功,而十個埋伏的人發起突擊,瞬息間全部斃命。如果高永毅的殺性不改。恐怕比活閻王王浩八更可怕百倍。
  四個人中,高永毅原來是最不引人注意,最不受重視的一個。但現在情勢完全轉變過來,為首的妙劍知道自己的領導地位已經動搖,在強存弱亡的危境中,最堅強最彪悍的人,才是真正的領導人物。
  最驕傲最輕視高永毅的文世亮,接触到高永毅的目光也會發抖。
  相貌威猛勇悍暴烈的成天豪,也感到高永毅身上散發出來的陰森殺气,令人心中發毛。
  天剛黑,他們在山脊的一座樹林內露宿,雖然是七月初盛暑,但在山區里依然夜涼如水。整夜獸吼聲此起彼落,但除了擔任守望的人外,其他的人睡得相當沉。
  高永毅負責下半夜守望,他站在一株大樹下像個石人,直至東天發白,雙腳未移動半步。
  他在考驗自己的耐力,在刻苦地運气行功。
  沒有人能像他一樣堅強,沒有人能有他那种不屈的毅力。他有活著回去的無比信心,因為有一件大事等待他去完成,這信念賦予他無窮的精力和勇气,足以幫助他排除一切困難和凶險,讓他有面對困离凶險的決心和勇气。
  天快亮了,東面山脊不遠處。傳來了不尋常的聲息。
  熟睡中的妙劍突然一惊而起,發覺嘴部被一只大手所掩住,其中听到高永毅低沉清晰的語音:“不要發出聲晌,好好准備廝殺。”
  “這……”
  “有十几個人從東面接近,蛇行鷺伏相當小心謹慎,用意极為明顯。你們赶快准備,先找地方隱起身形,我來應付他們。”三個青衣大漢起伏不定地到達,越過宿處再停下來用目光搜索四周。
  后續的十六個人逐漸到達,其中有行動有點不便的翼宿翼水蛇。曉色劗驉A樹下視界有限。
  高永毅突然出現在一株大樹下,像是幽靈幻現。
  “你們在找什么人嗎?”他的語音清晰有力:“找不到是不是?”十九個人循聲搶到,片刻間形成合圍。
  翼水蛇与兩名中年大漢站在東首,兩大漢一個握著大砍刀,一個肩上扛著一柄巨型開山大斧,人健壯如熊,滿臉橫肉相貌獉獰。
  “你那三個同伴呢?”翼水蛇厲聲問。
  “有什么話你說吧,在下替你轉達。”他語气十分冷靜:“他們仍在安睡,十天來爬山越岭餐風宿露,是相當辛苦的。”“你姓甚名誰?”
  “我姓高,高永毅,饒州府翻陽縣人氏。夠了嗎?要不要報三代履歷?”
  “夠了,你用竹刀殺了老夫的十位弟兄。”
  “對,老丈,快把你這些人帶走,在高某未動殺机之前,遠出商某的視線外。
  “這狗東西好狂。”握大砍刀的大漢怒叫,大踏步而出:“太爺我卻不信邪,看能不能把你剁成肉醬?狗東西!給你一刀。”刀光疾閃,大漢火雜雜地揮刀虎跳而進,勢如雷霆,乃沉力猛銳不可當。高永毅冷笑一聲,左手一揚,白芒似電破空而飛,快得肉眼難辦。暗器出手,從容向右橫跨兩步。
  大漢挺刀沖過。腳下大亂。就在沖過的剎那間,高永毅左手疾伸,半分不差扣住了大漢的后頸向下繳。
  “哎……”大漢丟掉刀狂叫。爬伏在地。
  “你穿了護心甲就敢撒野?真是不知目愛。”高永毅一腳踏住大漢的背心:“在下要射你的左鼻,決不會誤中右鼻孔,你應該戴頭盔和護手護膝的。”五寸竹刀,射中大漢的右膝,膝骨被貫穿,比鋼刀似乎更為銳利。
  這一手干淨俐落,毫不費力便制住了強勁的對手,把其他十八名悍賊全鎮住了。
  “鄭頭領,決不可与他單打獨斗。”翼水蛇毛骨悚然地向使開山斧的大漢叫。
  “弟兄們,并肩上,剁碎他。”鄭頭領舉斧怒吼,向前逼近。
  “錚……”劍出鞘清鳴震耳。
  高永毅似乎整個人都變了,變成一頭饑餓的猛獸,眼中幻出嗜血獸類的可怖光芒,渾身涌發出危險的气息。
  “嗤!”劍刺入俘虜的背心,毫無怜憫地將仍在狂叫的大漢殺死。
  劍向前一揩,接著晌起一聲令人動魄惊心的長嘯,劍气迸發。身劍合一狂沖而上,勢如山崩,恍劍三蕩三泱,前沖、側擊、回旋、蔗卷……三沖錯兩回旋,所經處成了人間地獄,沒有人能接得下他雷霆一擊,刀槍一触劍便崩飛折斷。血肉橫飛,好蕩慘烈的大屠殺。狂嘯聲三起三落,動魄惊心。第三次嘯聲余音未絕,十八名惡賊只剩下聰明的翼水蛇一個活人。翼水蛇應該放聰明些的,但還不夠聰明,負了傷的人應該早早脫离戰場,以兔枉送性命。翼水蛇不單單退出戰場外,卻在一旁揮杖吶喊助威,等到發覺危机,已失去逃走的机會了。
  屠殺十八名悍寇,其實為期甚短,嘯聲三起三落而已。
  血跡斑斑的長劍,指向翼火蛇,人已扑到。
  “我投降……”翼水蛇心膽俱裂狂叫,丟下杖向下一仆,跪伏如羊。
  高永毅止步,劍半舉砍下。他渾身浴血,虎目彪圓。臉上每一條肌肉皆像是僵死了,舉劍的手堅強穩定,呼吸不絕如縷,殺气騰騰有如天神當關。
  “老弟,饒……饒他……”身后傳萊妙劍走了樣的戰栗語音。
  下砍的劍停在翼水蛇的背部上空不足三寸。
  他扭頭回望,妙劍三個入站在尸堆外,臉無人色不住發抖.用惊怖的目光注視看他。血腥触鼻。十八具尸体僅有三分之一是完整的。
  他的劍兩面的鋒刃都倦了口,快速砍劈的高溫令劍變了型。
  他呼出一口長气,臉上的殺气徐徐消退。
  妙劍三個人,心惊膽跳地向他走來。
  “招出混世魔王的下落。”他的目光回到俯伏在地渾身發抖的翼水蛇身上:“換你一條命。”
  “他……他真的在昱岭。”翼水蛇几乎泣不成聲:“本來,我……我們是來……來投奔他的,來……來晚了,所以…所以留下來養……養息……”
  “昱岭在什么地方?”昱岭綿延千里,山高林密,是兩首的界山,官府致令達不到的深山大澤,人煙稀少,到何處去找。
  “听……听說是幽……幽冥岭。”
  “傳說中的鬼域?”
  “是的,所以我們不敢輕易前往。”
  “好吧,你可以走了。”他丟掉劍退后:“不要再讓我碰上你。你偌大年紀,做強盜不嫌太老了嗎?你們白衣軍縱橫七省,三過南京,兩薄都門,而今英雄安全?失敗一次還嫌不夠嗎?快走!”翼水蛇爬起撒腿就跑,一直不曾回頭。
  “兩條路。”他用平靜的口吻說:“一是按預定計划,前往衡州府的心方山找混世魔王打交道。另一條,是前往徽州府的幽冥岭。周叔,你來決定。”
  “翼水蛇消息不會恨。”妙劍的神色尚未恢复正常:“混世魔不在小方山,去了也是白去。”
  “我反對改道。”文世亮立即提出反對意見:“咱們是依約前往小方山找混世魔王交涉的,魔王不在,不是我們的錯,咱們只要到達地頭,責任更了。”
  “文老兄,你可別忘了。”成天豪大聲說:“咱們所訂的約,不錯,地點指定是小方山,但約定上說得清清楚楚。必須將人質贖回來,贖不到人質,咱們就不必回去了。賊人本來就四處流竄,小方山只是官方所得到的最后消息。咱們有責任從小方山開始追查,上天入地都要与混世魔王照面,對不對?”
  “我反對到幽冥岭。堅決反對。”文也亮毫不讓步:“那是一處可怖的鬼地方,百十年來,那一帶盤踞看一群令江湖朋友聞名喪膽的神秘鬼怪,好奇前往踩探的人。從來沒听說過有人生還。活閻王擁兵八千,流竄三省,就不敢接近幽冥岭。咱們四個人前往,不啻往鬼門關里闖。要去你們去,我可要回去了。”
  “那只是一种無稽的傳說。”妙劍鄭重地說:“前往踩探生還的人并不少,早些年南京振武門三劍客,就曾經走遍了幽冥岭,除了虎豹豹狼,他們一無所見。”
  “那一定是他們找錯了地方。”文世亮堅持己見:“到底那一座是幽冥岭,誰也弄不清。”
  “你不去?”妙劍沉下臉問。
  “我要回去,大不了我退回一千兩銀子……”
  “休想,在下有權強制你前往。”
  “你試試看?”文世亮冷笑看說。
  “交給我,周叔。”高永毅虎目怒睜:“我穿上他的琵琶骨,拖他到幽冥岭……”
  “我去找去,我怕你。”文世亮惊恐地叫。
  昱岭,是怀玉山的北脈,北連天目山約百丈峰。這一帶山區千峰万巒,猛獸成群,除了少數大河谷中有人生息之外,其他地區人無法生存,連和尚道士也不敢深入。近城市的山區,有些化外之民在內日生自滅,一些土匪強盜來來去去。絕大多數的山都沒有名稱,即使有。也是土民信口胡調的土名。
  幽冥岭,听起來就令人心中發毛,据說是一處鬼怪橫行的鬼地方。真要向人打听,沒有人能說出所以然來。反正往深山中一指,你去找吧,就在那儿。
  攀山越岭走了十天,四人到達兩省交界處的昱岭關,沿新安江上行,向西折入葫蘆岭。据說,葫蘆谷就是前往幽冥岭的進入口。
  他們在葫蘆谷口的一家山民處住宿,打听的結果是活閻王手下的几群散匪,的确曾經在這附近經過。后來据說已竄到數百里外的黃山山區去了。
  至于傳說中的幽冥岭,山民說就在群山深處。
  山民并不知道几股散匪中,是否有活閻王的戰將混世魔王在內,帶了一群男童女童,但沒有婦女。
  文也亮又主張往黃山追,但仍被妙劍拒絕了。妙劍的理由是必須一步步追查,以免走回頭路。
  一早,四個人在草堂中商量如何入山晒查。
  “幽冥岭內如果有人盤据,必定有人出入。”高永毅用堅定的口吻說:“畢竟人不能不吃人間煙火,至少鹽和市帛鐵器等等不能或缺,咱們以至昱岭關的方向為晒查中心,分東西和東北兩縱向搜查,看那一處可以出入,一定可以找出往來的秘徑。葫蘆谷的地勢是北向縱走的,谷底有三座可以攀越的小峰,但后面卻是奇峰插天,猿猴難上。不會是經路。咱們分為兩撥,先分東走与南行,以兩日為期,先找找看,然后再決定搜的方向。不管有否錢索,第三天仍然在此地會合。周叔意下如何?”
  “這是最笨的,也是最有效的辦法。”妙劍不住點頭:“附近山民甚少,不易打听,也不可能獲得他們的合作,所以咱們只好自行設法。好,就這樣決定。永毅,你我分組,你挑誰?”
  “我跟你。”文世亮搶先表示意見:“讓成天豪跟高老弟走。”
  “我愿意跟高老弟。”成天豪求之不得,欣然同意:“方向怎么分?”
  “我們往南。”仍然是文世亮搶先爭取:“東面的山太高峻,成為通路的成份很小,我希望能先一步發現秘徑。周老兄,今天就動身嗎?”
  “對,今天就動身。”天下無難事,只怕有心人。
  次日近午時分,高永毅在卅里外的一座小山峰下,果然發一條隱約可以分辨的秘徑。
  秘徑向東北伸展,繞過兩座山峰,到達急湍的新安江。本地人不稱新安江,叫徽港。
  這段水面不通舟揖,但可以用竹筏往來,急湍處將筏拉上岸,拖到上游或下游繼續航行。
  上游,正是昱岭關,兩首的交通隘道。
  “是了,這里正是進出幽冥岭的要道。”高永毅站在河岸說,向上游眺望:“用小竹筏往來,日用必須品在這里登岸,再往山里面運送。成老兄,咱們回去。”
  “要不要先進去察看?”成天豪一切都听他安排:“去證實足不是通向上里面的路。”
  “有道理。”他同意,立即往回走。
  回到小山峰下的秘徑,兩人披荊斬棘逐步深入。當攀越第二座山峰時,發現小徑逐漸明顯了,甚至可以看到爬山虎快靴逍留下來的足跡。
  “咱們找對了路。”高永毅欣然說:“小徑沿山有伸展,我敢保證必定在前面下降,通向右前下方的山谷,沿那條小溪下行,可能進入傳說中的幽冥岭了。”
  “要不要再往前走。”成天豪也感到無比的興奮。
  “如果我所料不差,再往前走,便會碰到鬼怪了。”
  “你真相信有鬼怪?”
  “不信。”
  “那……”
  “如果真有鬼怪妖魅,會有爬山虎快靴的足跡嗎?”
  “那你認為……”
  “是一些武藝惊人。不想与塵俗糾纏的隱世奇士,在這里做化外之民。混世魔王很可能知道這些人的底細,逃來此地托庇。”
  “那……”成天豪顯然有點心怯。
  “不入虎穴,焉得虎子?”他替成天豪打气:“咱們是攜金贖人和平而來,我相信他們不至于不講道理動武。”
  “我怕你……”
  “我會克制自己的,如非生死關頭,我不准備開殺戒,你該放心了吧?”
  “但愿我能真的放心。”成天豪苦笑:“反正咱們是馬行狹道,船抵江心。回去吧,多兩個人畢竟多兩份安全,是么?”
  “好,回去再說。”第三天,四人出現在同一地方。沿山脊前行卅里左右,山勢逐漸下降,遠遠地,便可看到峰下的小山谷,小溪光瑩如玉帶,在森林中時隱時現。再前面,奇峰插天,云霧綴繞。以小溪的出口估計,群峰之間必定別有洞天。
  “周叔,看出小山谷有岔眼的事物嗎?”高永毅一面走一面問。
  上下相距約有十五大里,事實上很難看清下面的景物,在樹林上空翱翔的飛禽,大的蒼鷹也比米粒大不了多少,更難看到林下的事物。
  “看不出。”妙劍說:“只是最平常的窄小山谷。”
  “仔細看那些樹林。”他說。
  “哎!”妙劍訝然輕呼:“好像是果樹。”
  “不錯,桃李梅都有。”
  ““唔!不錯。是人工栽植的果林。”
  “這表示下面有人居住。”他將奪自悍賊的佩劍挪至趁手處:“前面不遠山徑將開始下降,很可能有人出面,大家最好有所准備。”妙劍半信半疑,領先加快腳步往前走。
  他卻停下來整理包裹,包裹內除了衣物外,另有兩百五十兩黃金,那是四人分擔的贖款,共計黃金千兩。
  文世亮跟上妙劍,一面走一面嘀咕:“真是見了鬼了。有人居住不是很好嗎?像這樣疑神疑鬼窮緊張,什么事都不用辦了。”
  “文老兄,小心些總不是坏事……”妙劍的惊呼,把后面發牢騷的文世亮嚇了一跳。
  最后面的成天豪。本能地扭頭回望。
  落在后面的高永毅失了蹤,先前他停下整理包裹的地方鬼影俱無。
  山勢下降,附近古木參天,已經看不見山下的景況。也看不到下面的小山谷了。
  前面十余步外,兩頭六尺長的金錢大豹并伏在路當中,兩雙陰森怪眼,冷然盯看來客,不像是猛獸。倒像是兩頭見人不惊的馴貓。
  一陣山風迎面吹來,奇异的。令人感到不安的腥味人鼻,有經驗的人,該知道有猛獸出現了。
  “兩頭小小的豹子,我赶它們走。”文世亮不悅地說,以掩飾剛才嚇了一跳窘態,右上方一聲豹吼,枝葉搖搖。
  又是兩頭金錢豹,從橫枝跳到另一枝大樹上。三兩竄便快速地跳落地面,消失在高与人齊的林下雜草中。
  雨聲咆哮,伏在路中的兩頭豹發出叫吼聲,同路旁一竄、草梢搖搖瞬即失蹤。
  “奇怪,豹群。”妙劍手按劍靶戒備:“誰听說過肯讓人接近至十余步才走開的豹群嗎?”
  “也許它們都吃飽了。”文世亮自以為是接口。
  “周兄,高老弟不見了。”成天家不安地說。
  兩人扭頭觀看,吃了一惊:“會不會被豹子突然扑下來,咬死拖走了?”文世亮訝然說。
  “那是不可能的事,至少咱們該听到一些聲息。”成天豪极感不安:“三五頭豹子如果對付得了他,他早該死在翼水蛇那群悍賊手中了,躲在草中的人他也可以預先發現,豹子怎瞞得了他?”“高永毅!”妙劍大叫。
  回音從四面八方的高峰折回來,叫聲足以遠傳千里外。
  右面樹林中傳出惊心動魄的咆哮,綿綿不絕聲勢惊人。
  “是虎吼。至少也有十頭猛虎。”妙劍駭然:“虎豹不合群,這里竟然有虎群豹群,有點不妙。”猛虎的吼聲与豹吼完全不同,虎吼的聲勢极具威力,足以懾伏群獸。所以稱獸中之王,极易分辨。而且豹很少咆哮,是最陰險的獸中之盜。
  虎吼聲漸近,腥風扑鼻。
  “快走!”妙劍急急地說:“咱們不能与大群猛虎拼命,用劍斗虎愚蠢之至,走!”三人撒腿急奔,一口气奔出里外。
  “這是什么?”妙劍腳下一慢,臉色大變。
  迎面出現一座三丈高的怪崖,長滿了青苔。崖下有風化而形成的石座,一副白森森的完整骸骨安放在座上,被雜草支撐住,所以居然不曾散開,令人触目心惊。
  “幽冥岭!”文世亮駭然叫:“真有這种地方!”崖百上列了三個擘寒大字:幽冥岭。每個字足有三尺方圓,由于崖面長滿青苔,所以不走近便不易發現。
  不管在任何地方。骸骨都不可能保持得如此完整,稍具常識的人,也該知道必定是有人弄了手腳,穿連了每一根骨骼,安放在這儿唬人的。
  骸骨約右手,居然握了一塊尺長的木牌。白底紅字,寫的是:擅入者死!
  虎吼聲已止,但仍可听到滿山鳴禽的悅耳鳴聲。
  “我敢打賭,先前所看到的小山谷,一定是地獄谷。”艾世亮毛骨悚然地說:“那些虎豹,定然是看守幽冥地府的野獸。如果咱們冒失地闖進去,死定了,骸骨也會被擺在這儿示眾。周老兄,回去吧。”
  “已經到了地頭,就這樣回去?”妙劍沉聲問:“不。且在此地等高老弟赶來會合,再商量行止。”
  “他還會來?恐怕早就逃回去了。”文世亮悻悻地說:“我敢打賭,他必定先發現獸群,不向咱們提警告,怕死悄悄溜走了。”
  “高老弟決不是這种人。”妙劍堅決地說:“切果他不是發生了意外,一定會赶來的。”等了片刻。仍然不見高水毅的蹤跡。
  “吧們先走一步。”成天豪說:“時光不早,下到山谷大概天就快黑了,在這里逗留,委實令人心中發毛。”
  “木牌上說,擅入者死。”艾世亮反對再走。
  “誰敢保證咱們所定的這座山脊不是幽冥岭?這表示咱們已經擅入了。好在咱們是善意而來,我相信幽冥岭的主人,決不是不講理的鬼怪。周老兄,下令走。”
  “對,希望能碰上出面盤詰的人,走吧。”妙劍斷然下令,事到如今。已不容他們退縮。
  走了四五十步,路左又出現一座巨岩,也列了三個大字:幽冥路。
  “咱們死定了。”艾世亮懊喪地說:[我不走幽冥路,我要回頭。”
  聲落,悚然向后退步。
  “艾世亮!”妙劍轉身沉喝,手接上了劍靶。
  “黃金交給你們。”文世亮解包裹丟下,轉身回頭飛奔而走。
  成天豪大怒,飛步追出。
  艾世亮奔出百十步,前面路旁人影一閃,一名畫花臉,赤看上身,穿虎皮裙.手握托天叉的鬼怪,劈面鋼住了,尺余長的中叉尖光芒耀目,吃聲震耳:“悻生不生,乃死不死,逃命的人納命王!”聲落叉動,勢如崩山下壓,猛扑喪了肥的文世亮,又沉力猛銳不可當。
  文世亮已無暇分說,大喝一聲,迅疾地拔出三棱刺。左閃招架。
  “錚!”刺叉接触,火星飛濺。
  “哎……”文世亮惊叫,刺几乎脫手,虎口震裂,凶猛的反震力將他震得側飛八尺,碎一聲摔倒在樹下的草叢中,渾身一軟。
  叉排空而至,如影附形,因猛地兜胸便扎。
  赶來的成天豪已來不及救應,相距在十涉外,眼看文世亮要在叉下斷魂。
  “住手!”嬌叱聲及時傳到:“暫且活擒!”
  叉的三個叉尖抵在文世亮的胸口上。中間最長的鋒尖正在胸正中,刺破衣襟已經貼肉了。
  文世亮惊得三魂离体,躺在地上像個死人,刺已經放掉了,不敢移動絲毫。
  隨后赶來的妙劍到了成天豪身側,兩人并肩站立戒備,目光落在上面的路中心。
  一個清麗如仙,穿了綠衫裙的少女,站在路中悄然卓立,恍若仙子臨凡,一雙鑽石似的明眸,不轉瞬地俯視看廿步外的妙劍和成天豪。
  “你們還有一個人呢?”少女沉靜地問。
  這瞬間,兩側枝葉搖搖,共鑽出四名男女。兩個男的是牛頭和馬面,所戴的面具惟妙惟肖。女的是孟婆和披發女鬼,面孔极為嚇人,顯然曾經化裝易容。四個人圈住了妙劍和成天里,想走也走不了啦!
  “在……在后面失了蹤。”妙劍硬著頭皮說:“就在虎豹出現的前片刻。在下姓周,求見幽冥岭主人,姑娘……”
  “不可能的。”少女打斷妙劍的話:“你們一到岭口,使落在本谷眼線的綿密監視下,怎會失蹤了?說!他躲在何處?”
  “姑娘明鑒。”妙劍低聲下气口答:“在下四個人對貴地一無所知。敝同伴不可能躲起來,也……也許他膽小逃……逃走了。”
  “沒有地方好逃,能行走的地方有限。他如果逃走了,岭口附近必定有信號傳來。”
  “在下……”
  “先不要說廢話,解兵刃丟下就縛。”
  “姑娘……”
  “不許多說。解兵刃。”少女叱喝,威風十足。
  “在下……”
  “擒下他們!”少女不耐地揮手。
  牛頭應偌一聲,拉開馬步。托天叉向前一指。
  “你們兩人拔兵刃聯手。”牛頭作勢進擊:“不要錯過机會了。”
  “在下求見貴岭主人,可否听在下……”妙劍仍在作最后的努力,拒絕拔劍。
  可是。牛頭卻不如理會,一聲怪叫,托天又一陣怪啊。兜胸便扎,快速地沖進發招。聲勢极為猛烈。
  妙劍已別無抉擇,右閃避開,同時拔劍在手。
  牛頭一叉落空,又是一聲怪叫,叉頭一轉,跨步移位轉向成天豪攻擊,猛虎搖頭走申宮強攻。
  成天豪的修養可沒妙劍好。大喝一聲,創刀毫不客气地出銷,接招。硬拚。錚一聲暴晌。兩人各向測親逞八尺,似乎勢均力敵,勁道相差不遠。
  妙劍仍想息事宁人,揚劍高叫:“姑娘。請轉在下解釋……”
  “你敢頑抗,罪不可赦。”少女沉下臉,原本十分嫵媚的臉龐不再可愛了,儀態万千光艷照人的絕代風華消失無蹤,代之而起的是面罩寒霜殺机怒涌,玉手向上一舉:“拿下他們,先打入地獄谷。”
  “姑娘……”女儿一聲尖號,一雙長及地面的白色大袖樁突然向上一揮,黑色的裙袂飄動,整個人像輕姻似的向前飄,比輕煙快了千百倍,眨眼間便貼身了,袖樁像兩條靈蛇,翻滾看急卷而至。
  妙劍銅牙一銼,劍走輕靈銀虹乍吐。從揮舞的袖樁旁切入,反擊之快,無以倫比。
  袖樁反拂,疾卷斜攻的長劍。
  “嗶”一聲怪晌,袖樁纏住了劍,但劍仍然疾滑而出,袖樁雖然沒能將劍纏實,但也沒受到劍鋒割裂。
  妙劍心中凄凄,不敢再冒險搶攻,展開所學小小應付,尋瑕蹈隙用巧打過旋,在漫天袖影中穿梭不定,不求有功但求無過,一口气接了對方卅招以上,險象橫生,逐漸有點攻不出招的現象出現了。
  另一側,成天豪的沉重劊刀,与牛頭的托天叉,也展開空前猛烈的惡鬧,兵刃撞擊的聲晌震耳欲聾,一長一短兩般兵刃棋逢敵手,每一次凶猛的接触,都是生死問不容發的險看,短期間很難決定誰強誰弱。
  文世亮已被扮鬼的人捆住,用的繩子就是臼己所攜帶的爬山索。.
  少女逐漸往下移近鬧場,明亮的雙眼中有惊訝的神情,顯然被妙劍和成天豪的武功造諧吸引住,而且頗感意外,似乎不相信兩人能在牛頭鬼女的手下支持了這許久。
  不下重手,妙劍兩人尚可支持,下重手就不妙了。牛頭一聲長嘯,隱在面具內的一雙怪眼,突然“他們還有一個人,不能再拖。”少女黛眉深鎖意似不悅:“下重手!”
  煥發出儡人心魄的光芒,托天叉的聲晌突然一變,像是虎嘯龍吟,叉頭一振,劈面點出。
  “錚!”劊刀接触吱尖,火星直冒。
  “咬呀……”成天豪惊呼,創刀狂野地向外震開,中宮一無遮掩,身形也站立不牢,搖搖欲倒。
  叉頭一轉,叉柄閃電似的挑出,歎一聲挑中成天豪的左肩頸。
  “碎!”成天豪摔刀便倒,涼了兩滾便爬不起來了。
  牛頭赶上一腳將入踏住,摘除成天豪一身零碎,用爬山索特人熟練地捆上。
  几乎在同一期間,妙劍的劍先被女鬼的左袖纏住,這次劍抽不出來了,女鬼的袖樁似乎成了堅韌無比的蛛絲,粘性寄大,劍上所發的內勁全被吸收消失。接看右袖一揮,卷住了妙劍的脖子。
  妙劍感到脖子一緊,像被一條力大無窮的巨蟀所纏住,呼吸困難無法掙脫,立即气散功消,被拖倒在地,陷入半昏迷境界。
  路旁樹林中跳出四名赤看上身,晝了花臉的鬼卒,抗起三名蒙住雙目的俘虜,拾起所有的兵刃、四一酌等等零碎,向下面的小山谷走了。
  少女帶了鬼王和牛頭四鬼怪。回頭向上走,消失在林木深處,窮搜失了蹤的高水毅。
  次日一早,妙劍三個人腳下有釘死了的腳鏈,雙手有僅可作小幅度移動的錢鏈,被四名青衣大漢拖到一座小小的山谷內。中間有一條蜿蜒北沛的小溪,兩岸是坡度不大的半里寬坡地,里外足奇峰拔起,森林密布的起伏山岭。
  共有八九十名与妙劍三人同一打扮的人,每人手上有一柄鋤頭或兩尺鋒尖的巨型鶴嘴鋤。小溪用卵石砌成護岸,山坡的古樹已被砍倒清除,只留下少數枯枝殘葉,和且大的樹樁頭。
  囚犯已開始工作,每三人為一組,正在分組挖除那些巨大的樹樁。
  附近有佩了刀劍的青衣大漢監工,好像只有七八個人,手中有一條揍人用的皮鞭,和擒人甩的手鈞。
  數十名囚犯看到有新人加入。全都目無表情地瞥了三人一眼,仍然埋頭工作。
  領隊的人阻止妙劍前行,冷冷地說:“這里就是地獄谷。開墾了之后。可以种果蔬,甚至可以開辟水田种稻米。每天工作五個時辰,工作努力有所表現的人,可以調到他處做一些輕松的工作。不努力的人。第一次鞭刑二十。第二次是鞭卅,第三次這人表示無可救藥,因入地獄十日。”
  過來兩名青衣大漢,拂動看皮鞭盯看三人冷笑。
  “這兩位是地獄谷總領張三爺,和副總領李四爺。今后,你們將在它的照料下工作。”領隊的人為雙方引見:“張兄,他們是妙劍周玉峰。陰神文世亮。軋贊虎成天里,都是從饒州府來的武林高手,是危險人物:先要把他們隔絕一段時日。”
  “馮兄請放心,兄弟對付武林高手頗有經驗的。”張總領狠盯看冷劍三個人:“他們如果妄想抗命或意圖逃走,我保證他們會后悔八輩子。耍不了几天,他們就會脫胎換骨愛了樣,鐵打的金鋼,我也要把他們變成溫馴的泥人。交給我了!”
  “你們听了。”領隊的人向妙劍三人說:[這里的工作很苦,但不是不能忍受的。吃的方面不用”耽心,保證比官府的因糧丰盛。你們如果聰明,最好打消逃走的愚蠢念頭,附近百里內都是絕地,凡是在卅里以外被捉回來的人,一律處死,諸位好自為之。”
  “咱們有被釋放的机會嗎?”妙劍硬著頭皮問。
  “當然,人不能沒有希望而活。”領隊的人說:“只要你們肯努力,工作便會逐漸減輕……”
  “在下指的是釋放。”
  “不可能。”領隊的人說:“本地的規矩是許入不許出。到了相當期限,如果表現良好,你們會分得一些足以自給度日的田地,有可蔽風雨的自用房屋居住,有指定的狩獵區。除了离開之外,其他的事沒有人干涉你的自由,你就會成為幽冥岭的人。”
  “不要廢話了,跟我來。”張總領大聲說:“先到前面工寮報到,安頓妥當便須立印工作,走。”
  工寮是位于谷底的山崖下,三則簡陋的草屋,外圍建了三丈高的護牆,用巨大的古木埋植而成,上面舶建了警衛哨台,木柵門一關。里面的人如果想逃走,首先使得設法通過五丈寬的空地,然后爬三丈高的木柱牆,打倒衛哨,說難真難。即使沒有銬鏈和腳鐐,一流武林高手也不容易辦到。
  一進工寮,妙劍便知道這一輩子算是完了,原來每十個人一張長床,床腳有堅牢的木樁鏈架,睡覺特用鐵鏈穿住腳鐐環,用大鎖鎖住穿鏈,想逃走難以登天。
  三個人分三處地方安頓,各分了一張床位,由管理的人處理畢,帶到外面管理處領到一把鶴嘴鋤,押到工地開始工作。
  近午時分,听到古怪的叫喊聲和獸吼聲,看到監工的人一個個神色有點緊張,輪班休息的警衛皆全部出動,如臨大敵。
  三人正在挖除一根大樹樁,妙劍臉有喜色,欣然向丙同伴低聲說:“五行有救了,高老弟可能正在設法救我們。”
  “見鬼!那小子恐怕早就逃到徽州快活去了。”文世亮恨恨地說。
  “即使是他來了,也成不了事。”成天豪神情十分頹喪:“這鬼地方不知到底有多少藝臻化境的高手,一比一咱們也相去遠甚,就算高老弟比咱們強得多,也決難接得下三兩個高手的攻擊,我希望他不要來,全部陷死在此地,誰都沒有好處。”
  “不許說話!”在附近監工的一名大漢沉喝。
  夜來了,半夜時分,不時傳來奇怪的聲浪。
  哨台的警哨多增了一倍,緊張的气氛已可明顯地感覺出來。
  第三天午后不久,妙劍被蒙上雙目帶走。等蒙眼有被解開,他發覺自己正處身在一間頗為雅致的石屋內。
  堂上共有七位男女,他認得坐在下首的那位美麗少女。高坐首位的,足一位年約牛百。方函大耳神態雍容,英俊魁梧气概不凡的中年人。
  兩名大漢將他壓坐在堂下的木凳上,七雙凌厲的限瞄全向他集中,他感到心中發虛,暗暗叫苦。
  “周玉峰,我有些話要問你。”中年人的口吻相當和气:“希望你合作。進谷那一天,你們三人的口供可是真的?”
  “在下句何是寶。”妙劍低頭撫弄著銬鏈:“在下偕同伴攜重金向混世魔王贖人質,并不是什么見不得人的事,這件事暗中獲得官府的支持,當然官府不會鼓勵這种与強盜打交道的勾當,所以沒有隱瞞的必要。”
  “那位高永毅的底細,你知道多少?”
  “這……”他心中一動:“所知有限。
  “把你所知道的說來听听。”
  “他是敝地東門外東湖怀德鄉的地主,性喜山水,不時駕舟邀游鄧陽湖。七年前,敝地的五湖船行貨船被湖寇搶劫,船行損失六艘船,船行伙計擒住了五名湖寇送官究辦,招出是鄰陽蛟的賊伙,招出他們是湖寇的同謀,因而判處死刑,等候秋決。當年夏初,活閻王率万余賊兵圍攻饒州,城中械盡糧絕,知府下令城破前決囚。后來下令招募敢死隊,准許囚犯減刑效力,他就是應召的四名死囚中的一個。活閻王屯兵城北十五里的風雨山,因先鋒立柵距城五里的岳廟山攻城。他帶了十名敢死隊,四更天乘風雨偷營劫寨,搏殺四先鋒火焚賊柵,賊人四千先鋒營潰不成軍。拂曉率山城奮戰的官兵直薄風雨山活閻王的主帥營,領先砍關突入,勇冠千軍。活閻王衣不蔽体,率殘兵逃出百里外方敢停留,從此不敢接近饒州。他獲減刑改判囚禁六載,還有五年刑期。這次他如果能成功將人質贖回,可將功贖罪除刑,因為他改判徒刑之后,戰功已將重刑免除,余刑可用款贖。”
  “你說他家是地主……”
  “他家有良田三百頃,已經充了公。”
  “他戰功彪柄。難道就沒有人替他出錢贖罪?”
  “沒有人肯錦上添花,更沒有人敢与水賊打交道。”
  “他到底是不是水賊?”
  “天知道。”他憤憤地說。
  “你這話是什么意思?”中年人鄭重地問。
  “他當然否認,而小賊又咬定是他,鐵案如山,他無法舉出反證。他是富有的大地主,的确沒有理由去參加水賊打家劫舍搶不值錢的運泥船。”
  “你是饒川三劍客之一,你不出來主持公道?”
  “在下根本不了解他的底細,他既不是武林人,也不与仕紳打交道,他太年輕,而且愛出外游山玩水,在下僅在街上看見他三兩次而已,如何替他主持公道?去找鄧陽蛟上衙門否認他曾否參加水賊嗎?”他苦笑;“在官府的眼中,在下這种以武犯禁的人,從來就不受歡迎,如果在下出頭。說不定下場比他還要慘兮”
  “原來如此。”中年人話鋒一轉:“你的同伴成天豪說,他在白沙關以東的山區,曾經獨力殘除白衣軍余孽,翼水蛇28名杆寇,僅釋放翼水蛇獨自逃生?”
  “是的,那是一場可沛的慘烈屠殺……”他將兩次搏殺的經過說了,不忘加油添醬,把高水毅捧得成了降妖伏魔,勇悍狂野的金剛。
  他心中明白,高永毅一定在這几天里。給幽冥岭添了不少麻煩,這几天的情勢瞞不了他這個老江湖。
  又是三天,這三天似乎乎靜得出人意外,夜間不再有怪聲,警衛的警覺性減弱了不少。
  旭日初升。浦大朝霞。
  刻了幽冥岭三哨土字撐有骸骨的巨崖下,出現了高水毅魁梧的身影。他今天的打扮与往昔完全不同,包裹沒有了,裝束也改了。梳了道士髻,髻上有三枝鋒利的瑋首發針。皮護腰系在外面,排列看川二把飛刀,席一半是竹削的。皮護臂也包住衣袖,臂查上也排列看飛刀。半統快靴的統統上,也有飛刀的插套。戶脅挂看爬山繩,腰間有飛八百鏈索。皮護腰另設有揮劍套,劍斜插看行動不受影晌,總之,他全身都有致命的武器,從頭頂的發針,至靴上的飛刀,都是可怕的閻王占子。
  拔出更枋便。右手,握了一根三尺長的黃色實心鴨卵粗的短手杖。
  它是有備而來的,渾身籠罩在一种鏢杆、狂野、陰森,大無畏的气氛中。散發看懾人心魄的危險气息。
  他瞥了骸骨一眼,毫不遲疑地邁步越過。
  身后不遠處路旁的草叢中,悄然竄出一頭金錢豹”無聲無息地跟上,突然飛躍而起凌空下朴。
  他像是背后長了眼,向左一閃,竹棒一揮,扑空的豹子毫無閃避的机會,喋一聲腦袋挨了一棒,豹頭几乎被劈開,碎一聲摔落地面抽播掙扎,片刻便寂然不動了。
  他瞥了死豹一眼。冷然舉步。
  到了列有地冥路三字的且岩下,他腳下毫不停留,昂然而過。走了五大步,身后傳來沉雷似的吃喝聲:“站住!轉身。”
  他站住了,但并未轉身。
  腳步聲漸近身后,近了。
  他手中的短竹棒徐徐前舉,最后高舉在眼前成朝天一柱式。
  兩側草聲籟歉,牛頭出現了,然后是馬面。孟婆、女鬼、四名鬼卒。
  他冷然前視,冷靜得像是鐵鑄的人,一雙虎目中,煥發出食肉獸類遇到強敵時,那种凶殘狂猛的光芒。
  身后一聲暴喝,托天叉扎向背心,勢如雷霆。
  眼看叉尖及体:他.的身形已用快得令人目眩的奇速轉過,竹棒輕輕地搭住叉尖,又乖乖地科移而過。
  “歎!”它的右足吻上了鬼王的胸口。
  說快真快,他左手抓住了叉杆一振,胸口挨了重擊的鬼王雙虎口被震裂,仰面丟叉摔倒。
  一聲怒嘯,他拋叉換握,叉頭倒轉,在怒嘯聲中,同倒地的鬼王疾扎而下。
  “住手!”嬌吃聲及時傳到。
  中叉尖停在鬼王的胸口中心,生死間不容發。
  一聲沉叱,叉破空而飛,向從他身后涌來的牛頭馬面飛丟,被風的厲嘯惊心動魄。
  “錚!”牛頭約叉与飛來約叉接触。
  “哎……”牛頭惊叫,側沖文外几乎摔倒。
  飛叉僅被擊偏些少,飛行路棧稍偏很小的角度,側尖貼后面的馬面肩頸旁而過。如果叉不是平飛的,馬面的左肩必定被貫穿。
  馬面惊出一身冷汗,閃至路旁愣住了。
  飛叉遠出六七丈外,貫入一株巨樹的根部。
  他棒交左手,一聲龍吟,長創出稍,冷然徐徐舉劍轉身,臉上殺机涌騰。
  鬼王躺在地上倦縮看呻吟,那一腳可能踢傷了三兩條胸骨。
  那位風華絕代的少女,今天多帶了一位中年仆婦,和一名十五六歲侍女,三人都佩了劍。
  女鬼大概自以為了不起,一聲鬼叫,疾沖而上,長長的袖樁夭矯如龍,挾奇异的勁嘯分上下卷到,陰寒的徹骨裂膚勁气先一步到達。壓力万鈞。
  他臉上出現令人心寒的冷笑,一聲冷叱,劍動風雷驟發,劍身出現异象,像是刺目的灼熱光華。
  “嗤嗤……”裂帛聲与銳利的嘯風聲急劇傳出,碎帛像無數蝴蝶,被咒風台得向八方飛舞而去。
  女儿心膽俱制,仰面飛返。
  怒嘯聲惊心動魄,他身劍合一.猛扑女鬼。
  一聲沉喝,孟婆截出相阻,鬼首杖斜砸長劍。這种渾鐵打造的鬼首杖重有數十斤,保證可以將劍砸斷。
  一聲怪晌,有兵刃折斷,但不是劍,一握粗的鬼手杖触劍中分。
  劍似流光,乘胜追擊。
  孟婆十分了得,經驗也老到,手上一輕便如不妙,金鯉倒穿波遠射出兩丈外,寬大的褲管卸被劍削掉了一幅,危极險极。
  怒嘯聲又起,他扑向馬面。
  “大家退!”少女及時嬌叫。
  馬面相當机警,扭身使倒,斜演出丈外。如果直返,勢難脫出長劍的追擊威力范圍。
  每一次接触,都是生死存亡的雷霆一擊,完全是實力硬拚的狠看,誰強誰弱立見分曉。
  他的劍遙指三丈外的少女,臉上一片肅殺。第一步、第二步……他冷然向前逼進。
  仆婦侍女雙劍齊出,擋在少女身前。
  接近至文五大,他的劍再次出現异象,殺气漸濃,完成連擊的准備。
  “你這次帶來了多少人?”少女沉聲問。
  “在下不認識任何人。“他冷冷地說:“僅作了一些万全的准備。”“你以為憑你一個人,就可以在本谷得意?”
  “我敢給你保證,我一定可以賺几十條人命。”
  “那你自己的命呢?”
  “在下從未計及目己的生死。俗語說:受人之托,忠人之事,在下應征時,早已將生死置之度外,所以不要用死來威脅在下。看情勢,姑娘定然是幽冥岭相富有地位的人物,可以作得了主。”
  “是又怎樣?”
  “在下在貴地前后七日,已將貴地的情勢摸熟了六七分。距此地十六里的絕谷中心,在下也曾經兩度夜探。”
  “閣下委實高明。”少女由衷地說:“本谷八大游神,三度發現警兆,八方截擊依然勞而無功。”
  他將一疊白布向前一拋,侍女伸手接住了。
  “在下回到昱岭關,作了一些安排。”他冷冷地說…“那是貴岭谷的地理形勢圖,在下共繪制了十份。如果在下不幸死在貴地,該九份形勢圖即將流傳至天下各地,不久之后,前來貴地有所圖謀的人,將絡繹于途,幽冥岭之秘。將大白于天下。今天,在下并沒打算大開殺戒,志在傳信。請姑娘轉告貴谷主人,三天之后,在下的三位同伴与及隨身各物,必須在大后天牛正之前平安釋放。混世魔王不在貴谷,貴谷不是招納土匪亡命的地方,所以在下不与同伴在貴谷生事。如果不,貴谷有三天工夫,以加強防范,大后天正牛一周,便是雙方生死相見的時辰。再見,姑娘。”
  “站住!”少女怒形于色:“百余年來,沒有人敢在幽冥岭說這种狂枉的話。”
  “凡事都有第一次,在下就算第一個人好了。”
  “你以為說來就來,說走就走,如此容易嗎?”
  “在下并不認為容易,所以盛裝而來。姑娘,告辭。請不要出面制止,那不會有好處的。在下禮數已盡,先禮后兵,誰耍想攔阻,后果自行負責。”他沉靜地說完,抱拳一禮,轉身收劍昂然舉步。
  這一番話軟硬兼施,態度堅決強硬,加上先前連續擊敗几個高手,妄想攔阻他的人,真有點心虛。
  后面十余涉外的小徑中,站看一位一表非俗的青袍中年人,背手而立神態悠閒,臉上有祥和的笑容。
  “你很勇敢,也很驕傲。”青袍人微笑看說:“天下間像你這种年紀便將內功練至化境,劍上可發劍气的人,絕對不會超出十個。”
  “好說好說。”他止步戒備看說。
  “你決不是饒州東湖的軌綺子弟。”
  “如假包換,信譽保證。”
  “如果你贖人的事成功了,有何打算?重整舊業做安份的田舍郎?”
  “不了,仗劍江湖,為弱小作不乎鳴。”
  “心存報复?”
  “也許。”他懶得再說:“閣下准備攔截在下瑪?”
  “不要光火。”中年人笑笑:“不必等三天,我也不必准備應變。”
  “尊駕是……”
  “我她柏,本谷的主事人。”
  [原來是柏谷主,幸會幸會。在下高……”
  “高水毅,我知道你。”
  “在下用不看隱瞞身份。”
  “你几乎在這几天几夜中,走遍了本谷六條小谷,三座小蜂。來無影去無綜,如入無人之境,柏某佩服之至。現在,你知道從此地到敝谷中心有十六里遠近。”
  “對。”
  “這几晝夜中,你從未碰上机關陷阱。”
  “不錯,這就是在下克制自己的原因,幽冥岭并不是歹徒強盜盤据的地方,不是混世魔王的山寨所在地。”
  “你很聰明,但是少見識。我給你兩天一夜工夫,從這里到達中心區那座樹林中的竹樓。如果你能通過重重埋伏,不管你文來武來,只要踏入竹樓一步,我會讓你如愿以償。到不了,你只好怨命。”
  “這個……”
  “机關埋伏早已設置,只是不曾開啟而已。由于你的藝業出類拔萃,所以從昨晚開始,已經全部開啟了。這十六里路,正是不折不扣的幽冥路,一步錯,所付的代价將是你的生命。現在,你愿意試走嗎?”
  “在下有選擇嗎?”
  “沒有。”柏谷主斬釘截鐵地說。
  即使是最不怕死的人,也知道生命的可貴。柏谷主開出的條件,通高水毅闖幽冥路的理由并不充份,并沒有掌握优勢的條件。
  “柏谷主,在下雖然是亡命,但沒有非闖幽冥路不可的必要。”高水毅果然不上當:“在下對机關削器与及奇門生克并非欠學,但卻不愿放棄自己的优勢:逞強來闖你的幽冥路。”
  “年輕人,你根本沒握有任何优勢。”柏谷主笑笑:“相反地,你的弱點太多太多了。”
  “廢話!”他冷笑。
  “你最大的弱點,是根本不應該來。”
  “這……”
  “你可以一走了之,不必顧慮家鄉雙目失明的老娘,在江湖闖你的天下,天下間亡命多得很呢。
  就因為你要光明正大地做人,所以你非來不可,這就成了你最大弱點。其次是你認為你抱有置之死地而后生的信念,卸末料到本谷到底有些什歷俱有奇技异能的人才,憑勇气与信心并不能保證成功,須知別人也會有同樣的勇气和信心。耍不信你可以試試,你就很難通過這一關。”柏谷主說完,舉手一揮。
  右面的樹林中,踐出一位年約花甲的人,身材修長,相貌清瘦,穿一壟已泛灰的舊青袍,外表看不出任何惊人的气概,也不像具有奇技异能的武林高手。
  “年輕人。”花甲老人乎靜的語音相當托大:“老朽姓施,領教你這位武林后起之秀几招絕學,兵刃暗器你可以任意施展,老朽以一雙肉掌陪你玩玩。”
  高水毅深深吸入一口長气,丟掉准備用來對付猛獸的竹棒,挹拳施禮道:“恭敬不如從命,放肆了。”
  施老人領首回禮,拉開馬步雙掌上提。
  高水毅小心翼翼地立下門戶,左孚右拳徐徐移位逼進。他臉上的肌肉似乎已經凍結了,呼吸也像是停止了,但渾身的肌肉是完全放松的,握拳的右手也看不出用勁的征候,挪動的步法卻是小心翼翼探進的。似乎,他整個人正在松垮垮地收縮、凝聚。當收縮至极限,凝聚到臨界點時。爆發的威力將是石破天惊,無可抗拒的。
  退出三丈外的柏谷主一怔,神色變得凝重肅穆。
  施老人也喚出了危机,神色不再悠閒了,老眼中冷電乍現,袍袂袖口無鼠自搖。
  一聲沉叱,高水毅無畏地搶攻,探步欺上左掌乍吐,右拳后發勢似奔雷。
  “蓬拍拍……”四只手快速絕倫地接触,在剎那間各發數招變幻万千,你絞我纏此扣彼撥,快逾電尖石火。最后一次接触,兩人各飄出八尺外,臉色一變。
  “好強勁快捷的臥虎藏龍十二散手。”旁觀的柏谷主訝然輕呼:“你是尤有虛明之天,委羽煉气士的門人。施兄。小心他的虛明神罡。”
  施老人已含怒扑到,一掌抽出遙攻。
  高水毅也同時出手,雙掌一聚一分。先前雙方用手攻拆,他已發現施老人內力极為渾雄深沉,雖則量表面小巧的攻拆,但雙方的奇异內勁神功,已作了极凶狠极猛烈的纏鬧,如果換一方是普通的練气高手,必定雙手全毀骨碎肉散,每一次小巧的接触,其實都是可沛的殺著。因此,他必須掏出真才實學來接招反擊。
  “蓬!”雙方神奇的內勁,在掌前兩尺凶猛地接触。
  高水毅的身形似乎突然在出招時暴長,右腳一軟,下挫劇沉,終于膝蓋著地。
  塵埃被爆發的罡風激起,震散成滾滾塵埃。
  施老人倒飛丈外。著地再急退四步,方穩下身軀,赤褐色的臉膛突然變得蒼白失血。
  高永毅一聲暴叱,右手拔起右靴統內的一把竹刀,隨吃聲破空而飛,射向身形剛穩住的施老人,同時挺身站起,左掌作勢吐出,掌心有另一把竹刀。他被激怒了,野性即將爆發。
  施老人那一詞劈空掌。足以遙碎丈外的石碑。如果他不是身怀絕學,施老人這一掌足以將他的肌骨震碎,內俯成泥。
  柏谷主一閃卻至,及時一掌疾揮,拍一聲將光臨施老人胸口的竹刀拍得向下沉落,竹刀居然不曾碎裂。
  “住手丁!”柏谷主變色沉喝:“本谷主估錯你,你是本谷百余年來,所見到的唯一勁敵。”
  “在下過了這一關?”他沉靜地問。
  “好,但你必須闖幽冥路。”柏谷主沉聲說。
  “柏谷主,入谷的途徑多得很。“他冷笑:“放一把野火,就足以讓貴地化為烏有。在下何必冒險闖你的幽冥路,”
  “你會闖的,而且非闖不可。”
  “哼”
  “不要哼,你如果不闖,妙劍周玉峰三個人死定了,你要辦的事成功無望。年青人。本谷的人一比一,的确沒有人能對付得了你,多兩個結果如何,你那散布地理圖的威脅,其實沒有多少作用。來百十個武林一等一的高手名宿,也只是白送死有來無去。你給我三天期限,我給你兩天。后果屆時自知。”柏谷主說完,舉手一揮,眾人開始退走。
  高水毅不敢冒險阻攔,柏谷主那些話地确令他心中大感不安。四個人出來辦事,迄今毫無頭緒。
  剩下他一個人,贖金只剩下四分之一,他還有什么指望?
  柏谷主一掌拍落他的竹刀,也令他大感震撼。他發刀距离与柏谷主扑上的距离,相差不遠,按理竹刀必定比人快,五寸的小竹刀想拍落不是易事,按理只有万分之一的机會,而柏谷主就贏了這万万分之一。
  柏谷才說得不錯,一比一,他有必胜的信心,但如果施老人再加上柏谷主,或者再多几個,后果將极為嚴重,卻便能拚個同歸于盡,對他也毫無好處。
  看來,他是輸走了,非硬闖幽冥路不可啦!
  空山寂寂,只有他一個人,想找一個人商量也是奢望,一切得靠他自己了,失敗的感覺涌上心頭,信心和意志開始動搖。
  他木立長久,仰望蒼芎思路紛紜。
   
南柯一夢、真相大白

  兩年前,量天一尺帶了四名公人,進了他家的大門,首先便問他這几天到何處去了。
  他是駕看自己的小舟,從都陽湖的蓮荷山訪友回來的,前天才到家。那論是一艘可以一人駕駛的單桅小輕舟,舟上并沒有其他的同伴,沒有人能證明他的正确行蹤。這是說,他半月來的行蹤交代不清。就這樣,他毫無准備地被量天一尺龍捕頭,帶上了縣衙的大堂(府城外屬鄰陽縣管轄,東湖在東門外。)縣衙的正堂上,正在舉行公開大審。原告是五湖船行的伙計,被告是五名都陽水賊,被船伙計擒住的心水匪首,一口咬定他是賊伙之一。其他四名水賊不敢肯定他是不是同伙,因為水賊們流動性很大,大都是臨時糾合的烏合之眾,同伴到底是些甚歷來路,誰也懶得過問。
  可是,匪首卻咬定他是賊伙。
  江西全境都在鬧匪,官府對落网的匪徒從不寬容。就這樣,他被判處死刑。詳文到府,囚犯送入府衙覆審,他的辯詞無法令官府采信,有理說不清。
  案件呈交分巡道衙門之后不多久,匪首突然暴斃府衙大年。這一來,他失去了洗雪的机會。
  案件呈送京師刑部的結果是可想而知的,京中的刑部衙門按例是紙上作業,除非有家屬能檢具新證据,万里迢迢上京請求覆審上告,通常很少駁回原審地方官的判決。回文到達縣衙,維持死刑原判,時限是秋后決,他唯一可做的事是在死囚牢等秋后行刑去見閻王。
  他的寡母,就在他被府衙覆審維持初審死刑原刊時,哭瞎了雙眼。
  思路拉回秋前,距京中回文到達后的兩個月。
  前情如夢如姻,他眼前出現了幻境:火光。血腥、殺戮、鬼哭神嚎。姚源賊在活閻王王浩八的率領下,挾眾近万大掠讀東,以雷霆万鈞的聲勢進薄饒州府城,官兵鄉勇苦守廿日,械盡援絕孤城垂危。官府必須在城破之前決因以正國法,在決囚之前,以減刑征求敢死隊將功贖罪。
  他就是應征者之一,他必須活下去。
  依稀,他正為了挽救自己的生命,冒風雨黑夜槌城,手中的砍山刀又沉又冷。
  那真是一場慘烈無比的大屠殺,一場充滿血腥的災難,一場有敵無我的爭生存決簡。鋼刀統裂肌膚,無情地砍下對方的腦袋。除了死亡,沒有其他。鋼刀揮出,不帶任何感情,唯一可做的事,是殺死任何可以看到的人,血腥已令所有的人麻木,這世間除了殺戮之外,已沒有其他。春花秋月已不复存在。同情怜憫已是天外的天,不屬于這悲慘的人世間。
  活閻王的四先鋒,其實不是光看身子,抱看裸女死在床上的,而是穿了護心甲,手中有斬馬刀,奮戰失敗死在他刀下的。
  他不曾殺人搶劫,卻被判了死刑几乎送命。而這時他殺了無數的人,卻救了自己的命,真是莫大的諷刺,簡直荒謬絕倫。
  從此,他的心里逐漸在遭變,逐漸趨于极端,仇恨一切冷酷無情的心態逐漸形成,報复的意識蘊藏在內心深處,一被外界誘發,將爆出可怖的、不受控制的暴烈行動,而且一發不可收拾极端危險。
  量天一尺不愧稱精明干練的老公人,已看出他內心的改變,所以向五湖船行的東主提出警告,要司馬武揚不要去招惹他。這位老公人名捕頭心申明白,這件案子并不怎么离奇詭譎,嫁禍攀誣的涉嫌人,以五湖船行的人涉嫌最重,五湖水怪司馬武揚本來就不是一個好東西。
  意念飛馳。意識中,他從尸堆中回到大牢,雙目失明的慈母,正在家屬接見室等候他。
  “蒼天!我不能拋棄我的親娘!”他脫口感情地伸手向天呼喊。
  他知道自己錯了。親在,不遠游,但他卻經常駕舟出游,丟下寡母在家倚閻而望。
  在獄中他想了很多,很遠,他始終不明白想不起水賊為何要攀誣他。他的快丹在正常風速下,一個時辰可以飛駛八十里以上,水賊們的船想追他簡直是妄想,多年來,從來波与鄧陽的水賊遭遇,沒結有任何仇恨,那該死的水賊為何要咬他,要他的命破他的家?
  在府城附近,他沒有仇人。在怀德鄉,他是頂和气好說話的公子哥儿,在府城,他是個很少進城來玩的富家子弟,人們對他的印象模糊得很。
  他搜索最近几年來的記憶,清理所發生過的一切恩怨是非,漸漸地清理出一些線索頭緒。這就是他冒万險爭生存的原因,他要活看出來了斷這件事。
  他出來了,一千兩銀子的賞金,可以免除他五年牢獄之災,他不能在獄中等待那漫長的五年。
  但首要的條件,是他必須把事辦成功,而且必須活耆回去。不成功,他只能領一百兩銀子,還得回監獄度過漫長的五年。
  他必須成功,必須活看回去!
  一聲激怒的長嘯,他拔創出稍,虎目中殺机怒涌,劍在長嘯聲中發出异象,幻現出奇异的耀目光華。
  劍向前一指,他邁步前進,無畏地走向幽冥路。
  這時刻,如果有人現身攔阻,結果將只有一個。
  “請留步!”身后傳來熟悉的俏甜語音。
  他慢慢地舉劍轉身,臉上的肌肉又開始凍結了。
  那位風華絕代的少女,在廿步外輕盈地向他走來,佩劍已不在身上,同伴都不見了,臉上有璀璨而矜持的笑容,蓮步輕移神態极為動人。
  “高爺,能听我几句話嗎?”少女站在他的劍尖前笑問,毫無敵意。
  他臉上的冰雪在溶化,那嚇人的神情消失了。
  “抱歉。”他收劍,臉上一紅:“失禮失禮。姑娘有何見教。請說。”
  “你決定要闖幽冥路?”
  “是的。”
  “周玉峰三個人,對你有這歷重要嗎?”
  “是的,姑娘。我們四個人,分帶一千兩黃金,少一個人就少一份黃金,辦不了事。”
  “你們如果活著离開,有何打算?”
  “繼續去找混世魔王,向他贖人質。”
  “如果你能平安進入竹樓。將有意想不到的結果。”
  “我將盡力。”
  “幽冥路其實不算凶險,那只是一條考驗人性的道路。世間沒有完人,關鍵在這人潛伏的獸性是否掩蓋了人性,我想,你一定可以平安過去的。”
  “但愿如此。”
  “家父已經斷言你可以平安過去,問題是你是否有緣。”少女臉上有一抹羞澀:“你能不能不帶兵刃暗器?”
  “這……”他愣住了。
  “有凶器在手。极易失去理性。……”
  “我明白姑娘的意思。可是,幽冥路上……”
  “赤手空拳你一定可以過去,我對你有信心。”少女注視看他微笑,笑容好動人。
  他像是著了魔。開始解劍。
  當他拔掉靴統上的飛刀時,發現少女已經失了蹤,空間里,品流极高的地香仍在。
  “咦!她怎樣走的?”他不胜惊訝:“居然從我身側消失而我卻一無所覺,可能嗎?”
  的确令他大感惊訝,千丈內落葉飛花也休想逃過他的听覺,何況是一個長裙迢地的少女?
  “莫不是妖魅?”他心中暗叫。
  他當然明白少女不是妖魅,更不會是鬼魂。于是,他作了一些必要的准備。拾回竹棒開始動身。
  這條路他并未走過,雖則他曾經多次進出谷中各處,都是從別處翻山越岭上下的。自從那天他听到异樣聲息,利用停留整理包裹的机會而發現凶兆,倉猝間去了妙劍三個人,追逐可疑勁敵而与妙劍失去聯絡之后,他使如通這條路不好走,即使沒有机關埋伏,走在路上決難逃過暗樁的眼下,所以他机警地不走小徑,宁可辛苦些爬崖降壁上下。
  走了兩三里,小徑仍是小徑,兩面濃蔭蔽天,參天古林中寸步難行,看不出任何异狀。
  山勢逐漸緩緩下降,小有起伏,山脊的地形已盡,逐漸正式下降了。
  山風漸緊,對面的奇峰山腰以上,已被云霧所遮掩,烏云涸涌,已將紅日遮住了。
  沒有人攔截,不見任何人工建筑物。
  他不敢大意,小心翼翼折樹枝探道而進。
  到了一處長有十余步的斜坡,坡度相當大,按理,這种地方不可能設有陷阱或机關,因此他未免大意了些,以樹枝略為試探,放心地往下走。
  頭頂上空的樹枝突然振動,叮鈴鈴一陣金鈴晌,他心中一惊,止步抬頭本能地上望。
  不錯,共有兩個碗大的金鈴在發聲。可是,附近看不出任何异狀,鈴是用什么東西触動發聲的?
  就這片刻的遲疑和好奇,劇變俟生,怪吼入耳。
  他感到身軀陡然下沉,腳下的坡地突然沉落。
  反應完全出乎本能,他手中的樹枝快速地旁伸,左手一拂,飛爪百鏈索的巧妙鐵爪破空而飛,疾射三丈外的樹叢,同時提气轉身引体上升。不可思議地突然止住墮勢。
  他懸吊在陷坑的上空,有點毛骨棟然。
  他右手的樹枝長有八尺,粗如手臂,尖端三寸搭在坑口上。左手的飛爪繞住一條橫枝,手抓住小指相的爪索。兩手部有東西借力,他懸吊在坑口稍下處。坑深三丈,寬兩丈方圓,坑底下有一頭六尺長的金錢大豹,跳躍看發威。如果掉下去,驟不及防之下,必定与大豹纏成一團。
  他中前一蕩,腳踏實地,小心探索附近,再挑上大樹把飛爪解下來重新上路。
  他心中暗罵少女可惡,如果掉下丟,還能平安?同時,他對陷坑工程的巧妙和浩大,暗暗佩服和心惊。
  這些玩意并不可怕,沒有人看守控制的机關威力有限,只要小心留意,還不至于构成嚴重的威脅。
  他不得不慢下來,果然不時發現可疑的絆索、窩弓、墮木、刀坑、彈网等等小巧玩意。
  難怪柏谷主給他兩天一夜工夫,想快走勢不可能,這些小玩意乎常得很,但稍一大意便會有致命的危險,由于設置非常容易,构造簡單,數量甚多,的确防不胜防,除了小心之外,別無他途。
  小徑窄小,有些地方已被茂草所掩蓋,增加行走的困難,任何時候皆可能從草中飛出一枝小巧的勁弩,挨上一詞傷勢決不金遠”。行走期間,決不可能長期運功護体,不連功時,被荊棘挂傷也得流血疼痛,人畢竟是血肉之軀,長期消耗体力不是好玩的事。
  他采用最笨拙而最有效的辦法前行,一步步探進,用樹枝探道,有些地方地勢所限不易探索,就用飛爪百鏈索和爬山繩,利用大樹作通道。
  估計已走了五大里,日色近牛。他感到有點筋皮力盡,該找地方牛餐。歇息一番以恢复疲勞。
  這時,他正爬上一株大樹,收回飛爪,突然看到路右不遠處的密林中,出現一座雅致的木屋。樹干作架,格局有如涼亭,但釘板為牆,外面有廊攔。透過一座小明窗,看到里面置有花架,有兩盆頗有名气的建蘭。
  沒見有人蹤。他心中一動,下地排荊棘而進。
  經過一番試探,他不走木梯,躍登丈余高的門廊玄關,推開虛掩的木門。
  “正好借這里歇息。”他自語。
  小客廳古朴雅致,清洁光華的地板,几只草織的蒲園,圍繞看一張木縷制的矮几,上面擱著棋盤,兩盒黑白棋子。一旁是干果盒,另一邊一具金狸小香鼎,升起一絲長長輕姻。滿室流動著幽雅的清香。
  一周殘棋未盡,兩位下棋人似乎走了不久。
  只有一間內室,沒設有寢具。最后面有一間小廚房,煮茶的心妒人次尚溫。水缸里的山泉,清涼冷列水質不錯。
  他回到小廳,解下干糧袋開始進食,食畢連手也懶得洗淨,往地板上一躺,漸漸夢入黃粱。
  他确是太疲倦了,而小木屋又太适合疲倦的人安眠。
  不知過了多久,他出到門外,發現天色大變,怎慶云霧彌漫,視錢不及三丈外,奇怪,怎殘變得這樣快?
  到了小徑,他本能地拉出了飛爪。
  劍出現在皮護腰的插座上,他毫不盛惊訝,似乎劍早已在該在的地方,使護腰的飛刀插座里,飛刀与竹刀也是應該在刀插里的。
  濃霧影晌視棧,但他不在乎。霧太濃,似乎黑夜已經提早光臨了。
  霧影里,傳來一种十分奇怪的聲音,似發自絲竹,也像是肉(人聲),卻又什么都不像,幽幽怨怨,嗚嗚咽咽,既不悅耳,也不令人生厭,哦!也許是出聲吧?
  走了半里地,怪,沒發現任何机關埋伏,小徑似乎愈來愈寬潤,后來干脆成了三丈寬的适街大道。
  正走間,异晌年起,大路兩側兩排巨樹,前.后足有百十步長短。在同一剎那間向路面疾倒而下,幕地里天動地搖,像整座天网向他迎頭壓落,每一根樹枝都系看剌、鉤、疾黎、爪……對,像是賊兵攻城時,用來防城沖城的拒馬和刺网,以雷霆万鈞之威向下壓來。
  他卻使脅生十張翅,也飛不出這威力絕倫的樹陣。
  他臨危不亂,怒嘯一聲拔劍舞劍自衛,耍削斷迎頭砸落的樹枝。
  糟!大地搖搖,整個地面向下沉落,而且速度奇快,比他的墮勢快上百倍,只感到自己上不著天下不著地,向黑暗的地底深處沉落。
  他急出一身冷汗,但依然神智清明,收了劍展開手足以控制身形落勢。真妙,他感到舉手投足之問,居然神到意到。可以控制身軀的飄移和平衡,落勢漸慢,自由得像是會飛,而且飛得很愉快,唯一的缺憾,是不能上升而已。
  不知落下了多深,感覺中反正已過了不少時刻,黑暗逐漸消逝,似乎又回到濃霧彌漫視界劗l的地方。
  終于腳踏寶地,那能飛翔的感覺消失了。
  緊張的感覺重新涌上心頭,原來他發覺自己站在有無數兩尺長尖刀的刀陣中心。刀陳大得惊人,廣得离了譜,白森森一片,四周一望無涯,似乎直延伸到天盡頭。
  濃霧彌漫,該往何處走,正在沉吟難決,罵地前面霧影中分,廿余名牛頭、馬面、鬼王……在吶喊聲中,像潮水般涌來,刀、槍、錘、矛勺叉……密密麻麻排山倒海般向他集中,這些人似乎知道刀陣的排列空隙,所以前進攻擊的速度絲毫不曾減弱。
  一聲怒嘯,他手腳齊動,飛刀竹刀連續破空而飛,似花雨。似流星,綿綿不絕,刀到人倒。
  嘯聲條落,他的劍日電射而出。
  可是,他進入尸堆,已看不到半個活人,劍已無用武之地。
  身后有聲息,他條然轉身。
  那天所見到的人,全部在場。但這次不是怕谷主与他打交道,而是那位稱柏谷主為父的少女,少女手中有劍。
  “你好殘忍。”少女悲憤地說:“眨眼間,你殺了這許多人。”
  “這不能怪我。”他理直气壯:“早年,在下沖鋒陷陣。殺得更多,事不關是否殘忍,倩勢不由人,殺人与被殺兩條路,在下必須選擇殺人一條路以保全自己。姑娘,交還在下的三位同伴,不然……”
  一聲嬌叱,少女揮劍進攻。
  “錚!”他一劍急封,立還顏色,取得中宮劍發射星逸虹,手下絕情,一劍刺入少女的胸口。
  “咬呀!女儿……”柏谷主狂叫,揮劍沖進。
  他已被紅了眼,怒吼一聲。劍上异象幻發,劍悉一發不可遏止,撥開柏谷主的劍,乘勢一劍反拂。
  “嗯……”柏谷主肋下裂開,仰面飛跌。
  一聲怒嘯,他奮神威揮劍殺入人群。所向披靡,飛刀与劍同時配合發威,兩沖錯便突出刀陣,酒開大步向谷底急走。身后,慘號聲与瀕死的呻吟。他已懶得理會了。
  平安到達竹樓,谷中已不見人影,靜悄悄地陰風四起,怪异的聲息已听不到了,靜得可怕,靜得令人心中發毛。不知人間何勇。
  妙劍三個人,被捆住手腳堆在屋廊下。
  “快來救我!”妙劍急呼。
  解了三個人的綁。他心中一塊大石落地。
  “谷里的人呢?”妙劍活動手腕間。
  “被我屠光了。”他冷然說。
  “層光了?”妙劍大感惊訝。意似不信。
  “對。”
  “也好。幸而混世魔王的消息已有著落。”
  “在何處?”
  “往北卅里的閻王寨,那是一座叫插天山的地方。”
  “那就走。你們的金子……”
  “在樓下,我去取來。”
  妙劍是個老江湖,而且熟悉這一帶山區。眾人翻山越岭一陣緊走,到達插天山下。山頂的閻王寨像一座堅固的城堡,牆高十丈,像是山上的山。城頭遍插旌旗,蝶口站舊的賊兵一排排一列列,一個個盔甲鮮明,有如天神當關。耍攻破這种天嶄,大概需要十万雄兵方能如顧。
  一條大道筆直地從寨門通至山腳,往上看,像是通向九天之上,寨門就像是兩天門,霞光万道,瑞气千條。而山下他們四個人,卻渺小得像森林下的一株小草。
  號角長鳴,寨門樓徐徐升起斤閘,涌出一隊盔甲鮮明的甲士,雄糾糾气昂昂下山列陣,似乎正在等候他們四個渺小人物到來。
  最后,八健將擁著一位發如飛蓬,使穿了虎皮背心虎皮短戰裙,手有證臂腳有護膝,手綽大創刀的人,身高丈二,眼似鋼鈴,高大可怖,手腳肌肉如墳如丘。圭在人叢中,比其他的人高了一大截,乍看去,有如寺廟外看守山門的金剛。
  巨人在四人面前一站,銅鈴眼一番,巨富似的嗓音,從那浦嘴亂草似的黃胡叢中吐出:“小子們,我,混世魔王,你們來干什么?”
  他不認識混世魔王,僅听說過這家伙是活閻王王浩八的把兄弟。活閻王圍攻余州,這家伙帶了數千賊兵,正在韌掠廣信府一帶城鎮,殺人如麻。所經處城鎮為墟。
  “三月前。”他說,對方的淨獰形象,的确令他心中有點發虛:“閣下派人到府城傳訊,要子女被擄的人籌措贖金,到小方山用金子贖人,每人二百兩黃金。”
  “不錯。”
  “在下曾經……”
  “小方山附近缺食,人都死光了,所以本魔王遷到插天山就食。你們來了,很好,金子帶來了嗎?”
  “帶來了。”
  “要贖些什么人?”
  “螺洲南岸清洁灣熊家的一子一女,樂家的儿子樂小安,共有三個人。”
  “哦!有這么几個人。”混世魔王怪笑:“清洁灣熊家,是府城張大爺的親家,樂家又是熊家的表親。唔!這几個人身价不同,二百兩一個辦不到,要加倍。”
  “我們只帶來一千兩黃金……”
  “沒有討价還价。”混世魔王大叫。
  “是閣下開的价碼。是你在討价還价。”他也大聲說,怯念漸消。
  “你……你小子……”
  “一千兩,換三個人。”他堅決地說。
  “本魔王說一不二,你們走,帶足了黃金再來。”
  “在下堅決拒絕閣下出爾反爾的背信要求。”他的勇气漸增:“為了怕發生意外,我們多帶了四百兩黃金,沒料到閣下還不知足。千里迢迢,往返极端困難。在下來了,不將人質贖回。絕不干休。”
  “你小子想怎樣?”
  “在下向你混世魔王挑戰,閣下輸了,人質必須交給在下帶回,在下輸了,回去常足金子再來。
  當你閣下這許多強盜兄弟面前,你敢不敢賭?”
  “本魔王賭了。看本魔王能不能剎碎你?”混世魔王怒吼,揮手令八蹺賊后退。
  他也將包裹解下,遞給妙劍示意三人后退。
  混世魔王的大劊刀。比普通劊子手所用的劊刀大了一倍以上,比起他的小劍來,簡直不成比例。
  “混世魔王,是賭命嗎?”他豪勇地高叫:“划下道來,在下奉陪。”
  “對,賭命。”混世魔王聲如打雷:“賭你的命.,而不是賠我的。小子,宰了你!”
  創刀一揮,罡風虎虎扑面生寒。他不敢大意,先以游騎術試探,身隨劍走,左閃避過一刀。
  混世魔王天生神力,巨大的身軀居然靈活,一聲虎吼,緊釘住他發起狂風暴雨似的搶攻,乃一出劍,三丈方圓內無人敢擋,刀刃致命,綿綿不絕,緊迫強攻。
  他輕靈地閃避,不時突破刀山切入,攻出一詞神來之劍,一口气巧接了七八十刀,心情平靜下來了,大創刀的威脅在逐漸減輕,那澈骨裂膚的凌厲刀气,震不散他的護体神功虛明神罡。
  他的膽气隨穩下的心情而茁壯,開始逐漸逼近作貼身強攻了。
  一聲巨吼,混世魔王一招風行草雇急如星火,雙手運刀反劈在耳在閃動的人影,力道千鈞。
  他飛躍而起,大喝一聲從刀上空騰躍而上,長劍反削混世魔王的腦袋,有如電光一閃。
  “當!”魔王及時抬刀,擋住了他的劍,火星直冒。
  他被震得斜飛丈外,心中凜凜。
  魔王跨兩步便跟到,大喝一聲,來一記力劈華山,要將他砍成兩片。
  他向下挫,猛地向前貼地飛射,從魔王的身右穿越,順勢拂劍。
  “咋拍拍……”怪晌刺耳,火星飛濺。
  劍削碎魔王護腿上的几枚鋼釘,割開了兩層堅甲,划破了魔王的右腿外側肌肉。
  “哎呀!”魔王惊叫,沖出五大步,腳下极為沉重,地面似乎也為之震動。
  他回頭猛扑h飛躍而起,砰砰雨聲大震,雙腳全斜端在那巴斗大的飛蓬頭上,力道空前猛烈沉重“碎”“混世魔王向前什倒,大創刀脫手。
  他重新扑上,屈一膝壓住魔王的背心,一手揪住飛蓬發,倒握長劍,劍父抵住魔王的耳下藏血耍害。
  “下令交換人質,不然宰了你。”他咬牙大叫。
  “我下令,我下令……”混世魔王崩潰了。
  “快!”
  “快把人質押下來,交給他們帶走。”混世魔王大叫。
  不久,四人帶了兩男一女三個七八歲娃娃,取道奔向饒州府。
  張大爺的廳堂一如往昔。李推官仍穿了那易便服。量天一尺龍捕頭威風依舊。
  這次。張大爺出現了。
  三個娃娃見了親人,少不了哭訴一番。
  他將入山的經過,概略地說了,由妙劍加以補充。
  “你們辛苦了。”李推官和气地說:“這件事不能太過張揚,以免其他人質的貧窮家屬起哄。明天,你們會領到余款九百兩銀子。高水毅。”
  “草民在。”他欠身答。
  “明天龍捕頭會替你辦理交款、具保、釋放等等事宜。出獄后要好好做人。”
  “草民遵命。”
  “不過,本官勸你帶了老娘,遠离本府覓地定居。有關遷籍僑籍的事,龍捕頭也會給你方便。”
  “草民不想遷藉。”他斷然說。
  “你非遷不可,留在本地,會給本官帶來极大的麻煩,你明白嗎?”
  “這個……”
  “赶快辦理,愈快愈好。”
  “高水毅。”龍捕頭在他耳畔低聲說:“你要明白,在本城你不可能租得到住處的,沒有人肯接納一個從死囚牢里釋放出來的水賊,你明白我的意思嗎?”
  “罷了!”他咬牙:“我遷。”
  “你總算不糊涂。”
  “我遷。”他重覆著說:“但我會回來,不找出那值陷害我的人,我決不干休。”
  出了張府,他隨龍捕頭回到府衙大牢。在未辦妥取保具結釋放之前,他仍然是囚犯。
  三更天,因牢中人聲已寂。他這一間囚室共有四個人:他,一個小偷、一個打傷人的小販、一個不小心失火燒了房屋的失火犯。
  厚磚牆冷冰冰,矮木床臭虫亂爬,牆角的便桶發出陣陣臭味,床上的臭味也令人作嘔。
  三位難友睡得像豬,白天五個時辰的苦工,的确已消耗盡他們的精力,沒有精神去胡思亂想,倒下床就睡著了,好可愛的床!
  遠遠地傳來了一聲悶哼。
  他吃了一惊,一蹦而起,那是輪值看守的獄卒。被人從后面擊倒的聲音。
  凌近鐵柵往外看,兩個蒙面人正悄然急步而來。
  “高水毅嗎?”一個蒙面人低聲間。
  “是的,你……”
  “來救你的。”蒙面人開始撬鉛。
  “救我?慢著!”他沉喝:“我不認識你,我明天就出獄。不要任何人來救。”
  他拉實了鎖鏈,勒牢了大鎖,阻止對方撬動。
  “你這傻瓜、壽頭、豬獼!”那人破口大罵:“大事不妙,如府大人變了卦,你知不知道?”
  “變甚曖卦?”
  “你和混世魔王打交道,是不是?”
  “是啊!這是奉命……”
  “你奉屁的命,你的罪名大啦!”
  “什么?”
  “通匪。”那人厲聲說:“老弟,你說罪名有多大?新立決!你等不到秋后了。”
  “什么?”他跳起來,只感到渾身冰冷。
  “老弟,官府中人,會派你与土匪打交道嗎?尤其是李推官,他是負責查緝匪盜的人,他為何要穿便服,在私宅派你?你完了。你到何處去找證人來證明你的清白無辜?找李推官嗎?”
  “這……”
  “走吧,你希望等候上怯場嗎?”
  “老天……”
  “明天你就走不了啦,送入死囚牢土銬鏈腳鐐,你插翅雞飛。”
  “你們……”
  “打抱不乎的人。放松鏈子。”
  他已無暇思索,放松了鏈子。那人是個行家,用一段小銅棒左撥右挑,嗤一聲拉開了鎖扣。
  “快走!有人來了。”另一把風的蒙面人說。
  走道中燈光幽暗,他跟看蒙面人走近出口,把風的人便落在他后面了。
  他看到出口虛的柵門外,躺看看守的尸体。
  “你們殺了他?”他惊問。
  “也殺你。”身后把虱的蒙面人接口。
  他感到背肋一震,冷冰冰的七尖人体,、渾身立卻發僵,徹骨奇痛像浪潮般君臨。
  “吠……”他發出憤极的怒吼,傾余力挫身雙手一分,分別攻向前后兩個人,自己也向下挫倒。
  “醒一醒,高爺。”昏眩中,他听到熟悉的悅耳語音。
  他急急挺身坐起,發覺自己渾身是汗,衣褲全濕了,可以擠出水來,虛脫的感覺襲擊著他。
  “咦……我……我我……”他完全糊涂了。
  他身在木屋中,矮几、殘棋、花架、建蘭……他摸摸腰背,沒有刀傷的痛楚。皮護腰上沒有劍,沒有飛刀。
  身旁,少女坐在一張蒲團上,那關切的眼神,那焦灼的臉容,令他感到心潮溜涌。
  “你……你叫得好可怕。”少女惶然說:“你:.…,你不要緊吧?”
  “我……我被人從后面桶了一刀……”
  “什么?”
  “我……我不是殺了你嗎?”他語無倫次。
  “哦!你對我的印象是如此惡劣嗎?”少女失望地說。.
  “這……這到底……”
  “你在作惡夢。”少女指指金猴爐:“那里面燃著安神香。你喝過廚房水缸里的水?”
  “是的。”
  “那里面放了一种從草中提煉出來的藥物,會讓你入夢。你心里想什么。就會夢到什么。一個快樂的人,一定會做快樂的夢,一個活在痛苦里的人,也一定會有痛苦的夢。你希望什礙。夢里面就可以得到甚礙。無論任何荒謬的希望,夢中都會如愿以償。”
  “哦!多神妙!”他恍然大悟。總算完全清醒了。
  “想不到你對我的恨有那么深切。”少女的明脾有淚光:“在夢中殺我,表示你迫切地希望我死……”
  “姑娘,請听我說,好嗎?“它的語气充滿懇求。
  “你……”
  “那是不得已的事,一是情勢,一是我不愿意死……”他將夢境一一說了,最后說:“姑……姑娘,你知道我是多么的信任你,當你勸我不帶兵刃時,我毫不遲疑,似乎你是我結交多年值得信賴的朋友,我發誓我絕沒將你看作敵人。可是在夢境中,情勢是那么可怕和無助,而我的求生意志又那么強烈……”
  “我明白你的意思。”少女展顏嫣然微笑:“一個沒有強烈生存欲望的人,只是一貝行尸走肉而已,我……我原諒了你。”
  “謝謝你,柏姑娘。”他由衷地說。
  “我叫小婉。”
  “我叫……”
  “高水毅,不錯吧,屋后有山泉,內房的壁櫥里,有我爹的衣褲。茶已沏好。等你恢复疲勞之后,我和你一同入谷。”
  “小婉姑娘……”他愣住了。
  “幽冥谷近百年來,沒碰上真正的佳賓,你就是本谷的佳賓,你曾經付出很高的代价。”怕小婉臉上有動人的笑容和光彩:“你的豪气和智慧幫助你戰胜了死神。你的愿望將可以如愿以償,一切疑難不久自會分曉。至于你夢境的后牛段遭遇,得靠你自己的智慧去應付了。”
  XXxXxx他換穿了柏谷主的青袍,像是換了一個人,人本來就生得英俊魁梧,而且洵洵溫文,換穿了奇泡,乎添三五分飄逸瀟洒的气質。
  兩人緩步下山,已是未牌正末之交,山林間仍有些霧气。涼虱習習,沿途烏語花否,前面出現一段乎坦的路,但路寬不足一丈,兩旁古木參天。
  “我真咳明白的。”他笑了:“兩旁的參天巨木,怎會突然同時倒下的?更可笑的是,我竟然可以飛,簡直荒謬絕倫。”
  “日有所思,夜必有所夢。”柏小婉嫣然微笑:“我想,你的輕巧一定很不錯,希望在危險關頭,出現奇跡助自己突破難關。小時候你是否幻想你會飛?”
  “有的。”他臉一紅:“不但希望會飛,而且希望成仙,騰云駕霧,朝游東海暮蒼梧。”
  “我也一樣。”柏小婉羞笑:“我相信每一個小孩,都曾經有過這种希望和幻想。高兄,你是委羽煉气士的門人?”
  “是的。”他坦然承認:“說起來也是緣份。十六年前,我只有六歲,隨家先父載舟游湖,舟滑康郎山,在忠臣廟附近碰上家師應雷火之劫,須眉俱燼,衣褲成灰,受傷不輕。家先父將家師救上船,載至九江養傷。就這樣,我才能拜在恩師門下。”
  “他老人家現在……”
  “不知道。”他苦笑:“他老人家在達荷山隱修四載,便北返東岳尤有虛明之天。以后每兩年來一趟,一次逗留兩月。上次他老人家說要到北海,找傳說中的真正委羽洞天,十年八年之內,不可能返回中原。我上次出事前。我就是在蓮荷山逗留了半月,希望能看到家師返回,沒料到碰上了破家的倒楣事。“兩人并肩而行,談談說說十分投緣。高水毅本來就是個富家公子,乃師是玄門高士,不可能成為憤世嫉俗的人,要不是家道劇變,他也不會操劍殺人。目下的事已有了著落,自然而然地流露出他有教養的本性,深獲姑娘的好感。自是情理中事。
  到了谷中的竹樓,一聲鐘鳴,迎接他的人一涌而出,柏谷主与施老人,与及谷主夫人破例出門迎客。
  令他大感不安的是,妙劍三個人也在其中,衣褲整齊,連兵刃也佩帶齊全。
  柏谷主豪笑著肅容入室,先替谷中有身份的人引見,客套一番眾人辭出,廳中僅留下柏谷主夫婦,柏小婉,施老人。妙劍三人由一位中年人領走,安頓在客室。
  “永毅,愿望達成了吧?”柏谷主叫得頂親熱的:“結果如何,可否說來听听?”
  他臉一紅,將夢境的事照費一一說了,當然沒忘了將當時的心態加以說明,以免誤會。
  “很好很好,你是個誠實可敬的人。”柏谷主欣然說:“現在,我告訴你一些你想要知道的事。”
  原來柏家在幽冥岭幽冥谷作化外之民,已有百余年歷史,歷經三代,把這一帶辟建得成了世外桃園。這漫長的百余年,經常有些好奇的人前來晒探,更有許多貪心的人,想奪取這處洞天福地。因此,谷中的子弟不得不勤練武技以防意外,經常外出打听江湖動靜,不至于真的完全与世隔絕。
  幽冥谷并不胡亂傷人,僅裝神弄鬼將入侵的人嚇走了事。真要碰上凶殘惡毒的人,擒住便不再釋放,把這些人弄來開墾。需經過漫長的歲月觀察,才決定是放是留。
  混世魔王是听信黃山賊的唆使和詎騙,從小方山遠道而來,二百余名悍賊傾巢而至,志在奪取幽冥谷作為基地。在谷中老少的全力反擊下,殺死了五十余名悍賊,活擒七十余名,奪獲十六名男女童。混世魔王幸而逃得性命,帶了殘余投奔黃山賊入伙去了。活擒的悍賊,目前囚禁在地獄谷,開墾那條山谷以便耕种。
  妙劍所要贖的人質,恰好都在。柏谷主慷慨地表示,不但要他們把所有十六名人質帶回饒州,不要他們帶來的贖金,而且要派人護送他們進入饒州府地境。
  高水毅大喜過望,一而再避席致謝。
  “現在,再談談你本身的問題。”柏谷主鄭重地說:“我如通你急切需要洗清你的冤屈,領回被充公的田產。我問你,你准備如何著手,有否線索?”
  “這……小侄……”他真不知道該如何啟齒。
  “你的情形,妙劍已經說得很明白。”柏谷主說:“五個水賊,一個小首領暴斃獄中,三個在請命殺賊時被殺,一個乘亂逃走,尸堆中沒有這人的尸体。那么,你只有追查這個人才有希望。但按你們在公堂對質的情形猜測,那逃走了的心賊并不敢肯定你是同謀。他的口供應該對你有利,可知他并不知道其中的陰謀,找他也是白找。而且,事隔三年,要找一個平凡的心水賊,談何容易?”
  “小侄准備找都陽蛟要人,那小賊一定去投奔老賊伙了,找得到的。”
  “希望很渺茫。這樣吧,你們慢慢走,我暗中派人先行,先到府城打听,布置,我暗你明,從多方面著手。如果我所料不差,你一出獄,心怀鬼胎的人,必定會迫不及待對你下手斬草除根,這是最好的机會。”
  “小侄的确耽心官府方面……”
  “耽心夢中的結果?放心啦!”柏谷主大笑:“李推官這個人名气不小。是個肯擔當的鐵面推官。你帶了救回的十六個人質,而不是三個,他一定會鐵肩袒道義成全你的。可慮的是你夢中的結局,陷害你的人,极可能買遣凶手圖謀你。你愿接受我的幫助,听任我安排嫣?”
  “小侄感激不盡,求之不得,不敢請耳。”他离座行禮誠懇道謝。
  “那就好,你并不是一個驕傲自負的人嘛,哈哈!”
  “谷主見笑了。”
  “閒話少說,你答應听我安排,現在,第一步棋,是不要向妙劍三個人透露絲毫口風。”
  他這才明白不要妙劍三個人在場的緣故,原來柏谷主早就有意幫助他了,不由感上心頭,熱淚盈眶,除了衷誠致謝之外,任何話都是多余的了。
  廿日后,府城張大爺的華麗客廳,情景与高水毅的夢境景況差不多,不同的是小孩不是三個,而是十六個。
  當晚,高水毅并未回到牢獄,而是到乃母寄住的家中,与雙目失明的母親團聚。
  小婉姑娘已先到十日,偕侍女小菊寄住在右鄰。她早与高母取得連系,暗中保護高母的安全,利用夜間往來,默默地安排一切防險事宜。高母得知愛子成功卻將歸來,歡喜自在意中。
  高母寄居處在東門外永平關。永平關北面是東湖,南面是鄰江,江岸有一座小型碼頭,距城約四罡左右,往來倒也方便。東湖東北一帶的良田。原來就是高家的產業,已被官府沒收,分割成十余小段拍賣了。日后卻使官司翻案。冤屈得以洗清,想收回也不是易事了,甚至根本不可能收回。
  妙劍四個人,成了府城的英雄人物。次日,量天一尺龍捕頭,親自帶了高水毅在衙門的二班六房奔走,替他辦理繳贖罪款。具保、复籍等等麻煩手績。
  他始終不曾回到監牢,夢境中的情景并未發生。
  張大爺偕熊家樂家諸親友登門道謝,送來兩百兩黃金,表示這本來是贖孩子的贖款,雖然這筆金子并未付出去。但這是高水毅冒生命之險保全下來的,應該掃高水毅所有,可作為安家的費用。那時,市价一兩金子可換五兩半白銀。買一畝田只不過五兩銀子左右,買兩頃田已可過一輩子好日子啦!
  情勢的演變,与他夢境的結果完全不同,頗令他心中不安。下一步棋,是搜集證据准備翻案了,妙劍是本地的武林世家,當然在本地逗留。成天豪心愿未了,帶著一千兩銀子賞金,重新開始流浪,走向有匪亂的地方,找他那匪亂期間失蹤了的老伴,天知道這一輩子,是否還能与他的老伴重逢。
  艾世亮不回九江混日子,在月破門附近,花三百兩銀子買了一間店面,開了一家小雜貨店,販賣油鹽醬醋茶,蠻像一個小商人啦!
  希望請高水毅做護院的人真不少,但他一一婉謝了。忙碌了几天,生活已步上正軌,該辦的事得看手辦理了。
  這天,他到了量天一尺的家。龍捕頭的家在鄰陽門西側的一條小街內,出門便可看到高大的城門樓卻江樓。拾好這天龍捕頭休值,早上不用到衙門點卯,早膳后正和几個徒弟地天井里演武——龍捕頭收了六位徒弟。
  一听高水毅來訪,這位大名鼎鼎的捕頭不敢怠慢,匆匆出廳迎客。龍捕頭与妙劍交情不薄,早已從妙劍處得知這次救人質行動中,高水毅所扮演的角色,當然不敢怠慢,而且對高水毅深怀戒心,像高水毅這种武藝深不可測高手中的高手,要是鬧出事來,那還了得?
  “高老弟,稀客稀客。”量天一尺親熱地打招呼:“怎樣,令堂安頓好了沒有?這几天在月波門碼頭窮忙,無暇至尊居探望,恕罪恕罪。坐,別客气。”
  “龍爺浦放心,小可每月都會向龍爺備案的。”他笑笑,告罪落坐:“小可今天趨府打扰,的确有事請教。”
  “不敢當,老弟的事,不論公私,在下力所能逮,將全力以赴,但請吩咐。”
  “小可感激不盡,先行謝過。有關五湖船行擒住約五名水賊,龍爺曾經證實他們是鄰陽蛟的手下賊眾嗎?”
  “是的,已經證實了。”量天一尺心中一跳:“他們的次級頭目是小飛魚陳功,統領是浪里轍盛正秋。他們四條快船六十几個人,攔劫五湖船行五艘運泥船,消息不确誤認是運貨船,碰了大釘子,
  探進的。似乎,他整個人正在松垮垮地收縮、凝聚。當收縮至极限,凝聚到臨界點時。爆發的威力將是石破天惊,無可抗拒的。
  退出三丈外的柏谷主一怔,神色變得凝重肅穆。
  施老人也喚出了危机,神色不再悠閒了,老眼中冷電乍現,袍袂袖口無鼠自搖。
  一聲沉叱,高水毅無畏地搶攻,探步欺上左掌乍吐,右拳后發勢似奔雷。
  “蓬拍拍……”四只手快速絕倫地接触,在剎那間各發數招變幻万千,你絞我纏此扣彼撥,快逾電尖石火。最后一次接触,兩人各飄出八尺外,臉色一變。
  “好強勁快捷的臥虎藏龍十二散手。”旁觀的柏谷主訝然輕呼:“你是尤有虛明之天,委羽煉气士的門人。施兄。小心他的虛明神罡。”
  施老人已含怒扑到,一掌抽出遙攻。
  高水毅也同時出手,雙掌一聚一分。先前雙方用手攻拆,他已發現施老人內力极為渾雄深沉,雖則量表面小巧的攻拆,但雙方的奇异內勁神功,已作了极凶狠极猛烈的纏鬧,如果換一方是普通的練气高手,必定雙手全毀骨碎肉散,每一次小巧的接触,其實都是可沛的殺著。因此,他必須掏出真才實學來接招反擊。
  “蓬!”雙方神奇的內勁,在掌前兩尺凶猛地接触。
  高水毅的身形似乎突然在出招時暴長,右腳一軟,下挫劇沉,終于膝蓋著地。
  塵埃被爆發的罡風激起,震散成滾滾塵埃。
  施老人倒飛丈外。著地再急退四步,方穩下身軀,赤褐色的臉膛突然變得蒼白失血。
  高永毅一聲暴叱,右手拔起右靴統內的一把竹刀,隨吃聲破空而飛,射向身形剛穩住的施老人,同時挺身站起,左掌作勢吐出,掌心有另一把竹刀。他被激怒了,野性即將爆發。
  施老人那一詞劈空掌。足以遙碎丈外的石碑。如果他不是身怀絕學,施老人這一掌足以將他的肌骨震碎,內俯成泥。
  柏谷主一閃卻至,及時一掌疾揮,拍一聲將光臨施老人胸口的竹刀拍得向下沉落,竹刀居然不曾碎裂。
  “住手丁!”柏谷主變色沉喝:“本谷主估錯你,你是本谷百余年來,所見到的唯一勁敵。”
  “在下過了這一關?”他沉靜地問。
  “好,但你必須闖幽冥路。”柏谷主沉聲說。
  “柏谷主,入谷的途徑多得很。“他冷笑:“放一把野火,就足以讓貴地化為烏有。在下何必冒險闖你的幽冥路,”
  “你會闖的,而且非闖不可。”
  “哼”
  “不要哼,你如果不闖,妙劍周玉峰三個人死定了,你要辦的事成功無望。年青人。本谷的人一比一,的确沒有人能對付得了你,多兩個結果如何,你那散布地理圖的威脅,其實沒有多少作用。來百十個武林一等一的高手名宿,也只是白送死有來無去。你給我三天期限,我給你兩天。后果屆時自知。”柏谷主說完,舉手一揮,眾人開始退走。
  高水毅不敢冒險阻攔,柏谷主那些話地确令他心中大感不安。四個人出來辦事,迄今毫無頭緒。
  剩下他一個人,贖金只剩下四分之一,他還有什么指望?
  柏谷主一掌拍落他的竹刀,也令他大感震撼。他發刀距离与柏谷主扑上的距离,相差不遠,按理竹刀必定比人快,五寸的小竹刀想拍落不是易事,按理只有万分之一的机會,而柏谷主就贏了這万万分之一。
  柏谷才說得不錯,一比一,他有必胜的信心,但如果施老人再加上柏谷主,或者再多几個,后果將极為嚴重,卻便能拚個同歸于盡,對他也毫無好處。
  看來,他是輸走了,非硬闖幽冥路不可啦!
  空山寂寂,只有他一個人,想找一個人商量也是奢望,一切得靠他自己了,失敗的感覺涌上心頭,信心和意志開始動搖。
  他木立長久,仰望蒼芎思路紛紜。
  南柯一夢真相大白兩年前,量天一尺帶了四名公人,進了他家的大門,首先便問他這几天到何處去了。
  他是駕看自己的小舟,從都陽湖的蓮荷山訪友回來的,前天才到家。那論是一艘可以一人駕駛的單桅小輕舟,舟上并沒有其他的同伴,沒有人能證明他的正确行蹤。這是說,他半月來的行蹤交代不清。就這樣,他毫無准備地被量天一尺龍捕頭,帶上了縣衙的大堂(府城外屬鄰陽縣管轄,東湖在東門外。)縣衙的正堂上,正在舉行公開大審。原告是五湖船行的伙計,被告是五名都陽水賊,被船伙計擒住的心水匪首,一口咬定他是賊伙之一。其他四名水賊不敢肯定他是不是同伙,因為水賊們流動性很大,大都是臨時糾合的烏合之眾,同伴到底是些甚歷來路,誰也懶得過問。
  可是,匪首卻咬定他是賊伙。
  江西全境都在鬧匪,官府對落网的匪徒從不寬容。就這樣,他被判處死刑。詳文到府,囚犯送入府衙覆審,他的辯詞無法令官府采信,有理說不清。
  案件呈交分巡道衙門之后不多久,匪首突然暴斃府衙大年。這一來,他失去了洗雪的机會。
  案件呈送京師刑部的結果是可想而知的,京中的刑部衙門按例是紙上作業,除非有家屬能檢具新證据,万里迢迢上京請求覆審上告,通常很少駁回原審地方官的判決。回文到達縣衙,維持死刑原判,時限是秋后決,他唯一可做的事是在死囚牢等秋后行刑去見閻王。
  他的寡母,就在他被府衙覆審維持初審死刑原刊時,哭瞎了雙眼。
  思路拉回秋前,距京中回文到達后的兩個月。
  前情如夢如姻,他眼前出現了幻境:火光。血腥、殺戮、鬼哭神嚎。姚源賊在活閻王王浩八的率領下,挾眾近万大掠讀東,以雷霆万鈞的聲勢進薄饒州府城,官兵鄉勇苦守廿日,械盡援絕孤城垂危。官府必須在城破之前決因以正國法,在決囚之前,以減刑征求敢死隊將功贖罪。
  他就是應征者之一,他必須活下去。
  依稀,他正為了挽救自己的生命,冒風雨黑夜槌城,手中的砍山刀又沉又冷。
  那真是一場慘烈無比的大屠殺,一場充滿血腥的災難,一場有敵無我的爭生存決簡。鋼刀統裂肌膚,無情地砍下對方的腦袋。除了死亡,沒有其他。鋼刀揮出,不帶任何感情,唯一可做的事,是殺死任何可以看到的人,血腥已令所有的人麻木,這世間除了殺戮之外,已沒有其他。春花秋月已不复存在。同情怜憫已是天外的天,不屬于這悲慘的人世間。
  活閻王的四先鋒,其實不是光看身子,抱看裸女死在床上的,而是穿了護心甲,手中有斬馬刀,奮戰失敗死在他刀下的。
  他不曾殺人搶劫,卻被判了死刑几乎送命。而這時他殺了無數的人,卻救了自己的命,真是莫大的諷刺,簡直荒謬絕倫。
  從此,他的心里逐漸在遭變,逐漸趨于极端,仇恨一切冷酷無情的心態逐漸形成,報复的意識蘊藏在內心深處,一被外界誘發,將爆出可怖的、不受控制的暴烈行動,而且一發不可收拾极端危險。
  量天一尺不愧稱精明干練的老公人,已看出他內心的改變,所以向五湖船行的東主提出警告,要司馬武揚不要去招惹他。這位老公人名捕頭心申明白,這件案子并不怎么离奇詭譎,嫁禍攀誣的涉嫌人,以五湖船行的人涉嫌最重,五湖水怪司馬武揚本來就不是一個好東西。
  意念飛馳。意識中,他從尸堆中回到大牢,雙目失明的慈母,正在家屬接見室等候他。
  “蒼天!我不能拋棄我的親娘!”他脫口感情地伸手向天呼喊。
  他知道自己錯了。親在,不遠游,但他卻經常駕舟出游,丟下寡母在家倚閻而望。
  在獄中他想了很多,很遠,他始終不明白想不起水賊為何要攀誣他。他的快丹在正常風速下,一個時辰可以飛駛八十里以上,水賊們的船想追他簡直是妄想,多年來,從來波与鄧陽的水賊遭遇,沒結有任何仇恨,那該死的水賊為何要咬他,要他的命破他的家?
  在府城附近,他沒有仇人。在怀德鄉,他是頂和气好說話的公子哥儿,在府城,他是個很少進城來玩的富家子弟,人們對他的印象模糊得很。
  他搜索最近几年來的記憶,清理所發生過的一切恩怨是非,漸漸地清理出一些線索頭緒。這就是他冒万險爭生存的原因,他要活看出來了斷這件事。
  他出來了,一千兩銀子的賞金,可以免除他五年牢獄之災,他不能在獄中等待那漫長的五年。
  但首要的條件,是他必須把事辦成功,而且必須活耆回去。不成功,他只能領一百兩銀子,還得回監獄度過漫長的五年。
  他必須成功,必須活看回去!
  一聲激怒的長嘯,他拔創出稍,虎目中殺机怒涌,劍在長嘯聲中發出异象,幻現出奇异的耀目光華。
  劍向前一指,他邁步前進,無畏地走向幽冥路。
  這時刻,如果有人現身攔阻,結果將只有一個。
  “請留步!”身后傳來熟悉的俏甜語音。
  他慢慢地舉劍轉身,臉上的肌肉又開始凍結了。
  那位風華絕代的少女,在廿步外輕盈地向他走來,佩劍已不在身上,同伴都不見了,臉上有璀璨而矜持的笑容,蓮步輕移神態极為動人。
  “高爺,能听我几句話嗎?”少女站在他的劍尖前笑問,毫無敵意。
  他臉上的冰雪在溶化,那嚇人的神情消失了。
  “抱歉。”他收劍,臉上一紅:“失禮失禮。姑娘有何見教。論說。”
  “你決定要闖幽冥路?”
  “是的。”
  “周玉峰三個人,對你有這歷重要嗎?”
  “是的,姑娘。我們四個人,分帶一千兩黃金,少一個人就少一份黃金,辦不了事。”
  “你們如果活著离開,有何打算?”
  “繼續去找混世魔王,向他贖人質。”
  “如果你能平安進入竹樓。將有意想不到的結果。”
  “我將盡力。”
  “幽冥路其實不算凶險,那只是一條考驗人性的道路。世間沒有完人,關鍵在這人潛伏的獸性是否掩蓋了人性,我想,你一定可以平安過去的。”
  “但愿如此。”
  “家父已經斷言你可以平安過去,問題是你是否有緣。”少女臉上有一抹羞澀:“你能不能不帶兵刃暗器?”
  “這……”他愣住了。
  “有凶器在手。极易失去理性。……”
  “我明白姑娘的意思。可是,幽冥路上……”
  “赤手空拳你一定可以過去,我對你有信心。”少女注視看他微笑,笑容好動人。
  他像是著了魔。開始解劍。
  當他拔掉靴統上的飛刀時,發現少女已經失了蹤,空間里,品流极高的地香仍在。
  “咦!她怎樣走的?”他不胜惊訝:“居然從我身側消失而我卻一無所覺,可能嗎?”
  的确令他大感惊訝,千丈內落葉飛花也休想逃過他的听覺,何況是一個長裙迢地的少女?
  “莫不是妖魅?”他心中暗叫。
  他當然明白少女不是妖魅,更不會是鬼魂。于是,他作了一些必要的准備。拾回竹棒開始動身。
  這條路他并未走過,雖則他曾經多次進出谷中各處,都是從別處翻山越岭上下的。自從那天他听到异樣聲息,利用停留整理包裹的机會而發現凶兆,倉猝間去了妙劍三個人,追逐可疑勁敵而与妙劍失去聯絡之后,他使如通這條路不好走,即使沒有机關埋伏,走在路上決難逃過暗樁的眼下,所以他机警地不走小徑,宁可辛苦些爬崖降壁上下。
  走了兩三里,小徑仍是小徑,兩面濃蔭蔽天,參天古林中寸步難行,看不出任何异狀。
  山勢逐漸緩緩下降,小有起伏,山脊的地形已盡,逐漸正式下降了。
  山風漸緊,對面的奇峰山腰以上,已被云霧所遮掩,烏云涸涌,已將紅日遮住了。
  沒有人攔截,不見任何人工建筑物。
  他不敢大意,小心翼翼折樹枝探道而進。
  到了一處長有十余步的斜坡,坡度相當大,按理,這种地方不可能設有陷阱或机關,因此他未免大意了些,以樹枝略為試探,放心地往下走。
  頭頂上空的樹枝突然振動,叮鈴鈴一陣金鈴晌,他心中一惊,止步抬頭本能地上望。
  不錯,共有兩個碗大的金鈴在發聲。可是,附近看不出任何异狀,鈴是用什么東西触動發聲的?
  就這片刻的遲疑和好奇,劇變俟生,怪吼入耳。
  他感到身軀陡然下沉,腳下的坡地突然沉落。
  反應完全出乎本能,他手中的樹枝快速地旁伸,左手一拂,飛爪百鏈索的巧妙鐵爪破空而飛,疾射三丈外的樹叢,同時提气轉身引体上升。不可思議地突然止住墮勢。
  他懸吊在陷坑的上空,有點毛骨棟然。
  他右手的樹枝長有八尺,粗如手臂,尖端三寸搭在坑口上。左手的飛爪繞住一條橫枝,手抓住小指相的爪索。兩手部有東西借力,他懸吊在坑口稍下處。坑深三丈,寬兩丈方圓,坑底下有一頭六尺長的金錢大豹,跳躍看發威。如果掉下去,驟不及防之下,必定与大豹纏成一團。
  他中前一蕩,腳踏實地,小心探索附近,再挑上大樹把飛爪解下來重新上路。
  他心中暗罵少女可惡,如果掉下丟,還能平安?同時,他對陷坑工程的巧妙和浩大,暗暗佩服和心惊。
  這些玩意并不可怕,沒有人看守控制的机關威力有限,只要小心留意,還不至于构成嚴重的威脅。
  他不得不慢下來,果然不時發現可疑的絆索、窩弓、墮木、刀坑、彈网等等小巧玩意。
  難怪柏谷主給他兩天一夜工夫,想快走勢不可能,這些小玩意乎常得很,但稍一大意便會有致命的危險,由于設置非常容易,构造簡單,數量甚多,的确防不胜防,除了小心之外,別無他途。
  小徑窄小,有些地方已被茂草所掩蓋,增加行走的困難,任何時候皆可能從草中飛出一枝小巧的勁弩,挨上一詞傷勢決不金遠”。行走期間,決不可能長期運功護体,不連功時,被荊棘挂傷也得流血疼痛,人畢竟是血肉之軀,長期消耗体力不是好玩的事。
  他采用最笨拙而最有效的辦法前行,一步步探進,用樹枝探道,有些地方地勢所限不易探索,就用飛爪百鏈索和爬山繩,利用大樹作通道。
  估計已走了五大里,日色近牛。他感到有點筋皮力盡,該找地方牛餐。歇息一番以恢复疲勞。
  這時,他正爬上一株大樹,收回飛爪,突然看到路右不遠處的密林中,出現一座雅致的木屋。樹干作架,格局有如涼亭,但釘板為牆,外面有廊攔。透過一座小明窗,看到里面置有花架,有兩盆頗有名气的建蘭。
  沒見有人蹤。他心中一動,下地排荊棘而進。
  經過一番試探,他不走木梯,躍登丈余高的門廊玄關,推開虛掩的木門。
  “正好借這里歇息。”他自語。
  小客廳古朴雅致,清洁光華的地板,几只草織的蒲園,圍繞看一張木縷制的矮几,上面擱著棋盤,兩盒黑白棋子。一旁是干果盒,另一邊一具金狸小香鼎,升起一絲長長輕姻。滿室流動著幽雅的清香。
  一周殘棋未盡,兩位下棋人似乎走了不久。
  只有一間內室,沒設有寢具。最后面有一間小廚房,煮茶的心妒人次尚溫。水缸里的山泉,清涼冷列水質不錯。
  他回到小廳,解下干糧袋開始進食,食畢連手也懶得洗淨,往地板上一躺,漸漸夢入黃粱。
  他确是太疲倦了,而小木屋又太适合疲倦的人安眠。
  不知過了多久,他出到門外,發現天色大變,怎慶云霧彌漫,視錢不及三丈外,奇怪,怎殘變得這樣快?
  到了小徑,他本能地拉出了飛爪。
  劍出現在皮護腰的插座上,他毫不盛惊訝,似乎劍早已在該在的地方,使護腰的飛刀插座里,飛刀与竹刀也是應該在刀插里的。
  濃霧影晌視棧,但他不在乎。霧太濃,似乎黑夜已經提早光臨了。
  霧影里,傳來一种十分奇怪的聲音,似發自絲竹,也像是肉(人聲),卻又什么都不像,幽幽怨怨,嗚嗚咽咽,既不悅耳,也不令人生厭,哦!也許是出聲吧?
  走了半里地,怪,沒發現任何机關埋伏,小徑似乎愈來愈寬潤,后來干脆成了三丈寬的适街大道。
  正走間,异晌年起,大路兩側兩排巨樹,前.后足有百十步長短。在同一剎那間向路面疾倒而下,幕地里天動地搖,像整座天网向他迎頭壓落,每一根樹枝都系看剌、鉤、疾黎、爪……對,像是賊兵攻城時,用來防城沖城的拒馬和刺网,以雷霆万鈞之威向下壓來。
  他卻使脅生十張翅,也飛不出這威力絕倫的樹陣。
  他臨危不亂,怒嘯一聲拔劍舞劍自衛,耍削斷迎頭砸落的樹枝。
  糟!大地搖搖,整個地面向下沉落,而且速度奇快,比他的墮勢快上百倍,只感到自己上不著天下不著地,向黑暗的地底深處沉落。
  他急出一身冷汗,但依然神智清明,收了劍展開手足以控制身形落勢。真妙,他感到舉手投足之問,居然神到意到。可以控制身軀的飄移和平衡,落勢漸慢,自由得像是會飛,而且飛得很愉快,唯一的缺憾,是不能上升而已。
  不知落下了多深,感覺中反正已過了不少時刻,黑暗逐漸消逝,似乎又回到濃霧彌漫視界劗l的地方。
  終于腳踏寶地,那能飛翔的感覺消失了。
  緊張的感覺重新涌上心頭,原來他發覺自己站在有無數兩尺長尖刀的刀陣中心。刀陳大得惊人,廣得离了譜,白森森一片,四周一望無涯,似乎直延伸到天盡頭。
  濃霧彌漫,該往何處走,正在沉吟難決,罵地前面霧影中分,廿余名牛頭、馬面、鬼王……在吶喊聲中,像潮水般涌來,刀、槍、錘、矛勺叉……密密麻麻排山倒海般向他集中,這些人似乎知道刀陣的排列空隙,所以前進攻擊的速度絲毫不曾減弱。
  一聲怒嘯,他手腳齊動,飛刀竹刀連續破空而飛,似花雨。似流星,綿綿不絕,刀到人倒。
  嘯聲條落,他的劍日電射而出。
  可是,他進入尸堆,已看不到半個活人,劍已無用武之地。
  身后有聲息,他條然轉身。
  那天所見到的人,全部在場。但這次不是怕谷主与他打交道,而是那位稱柏谷主為父的少女,少女手中有劍。
  “你好殘忍。”少女悲憤地說:“眨眼間,你殺了這許多人。”
  “這不能怪我。”他理直气壯:“早年,在下沖鋒陷陣。殺得更多,事不關是否殘忍,倩勢不由人,殺人与被殺兩條路,在下必須選擇殺人一條路以保全自己。姑娘,交還在下的三位同伴,不然……”
  一聲嬌叱,少女揮劍進攻。
  “錚!”他一劍急封,立還顏色,取得中宮劍發射星逸虹,手下絕情,一劍刺入少女的胸口。
  “咬呀!女儿……”柏谷主狂叫,揮劍沖進。
  他已被紅了眼,怒吼一聲。劍上异象幻發,劍悉一發不可遏止,撥開柏谷主的劍,乘勢一劍反拂。
  “嗯……”柏谷主肋下裂開,仰面飛跌。
  一聲怒嘯,他奮神威揮劍殺入人群。所向披靡,飛刀与劍同時配合發威,兩沖錯便突出刀陣,酒開大步向谷底急走。身后,慘號聲与瀕死的呻吟。他已懶得理會了。
  平安到達竹樓,谷中已不見人影,靜悄悄地陰風四起,怪异的聲息已听不到了,靜得可怕,靜得令人心中發毛。不知人間何勇。
  妙劍三個人,被捆住手腳堆在屋廊下。
  “快來救我!”妙劍急呼。
  解了三個人的綁。他心中一塊大石落地。
  “谷里的人呢?”妙劍活動手腕間。
  “被我屠光了。”他冷然說。
  “層光了?”妙劍大感惊訝。意似不信。
  “對。”
  “也好。幸而混世魔王的消息已有著落。”
  “在何處?”
  “往北卅里的閻王寨,那是一座叫插天山的地方。”
  “那就走。你們的金子……”
  “在樓下,我去取來。”
  妙劍是個老江湖,而且熟悉這一帶山區。眾人翻山越岭一陣緊走,到達插天山下。山頂的閻王寨像一座堅固的城堡,牆高十丈,像是山上的山。城頭遍插旌旗,蝶口站舊的賊兵一排排一列列,一個個盔甲鮮明,有如天神當關。耍攻破這种天嶄,大概需要十万雄兵方能如顧。
  一條大道筆直地從寨門通至山腳,往上看,像是通向九天之上,寨門就像是兩天門,霞光万道,瑞气千條。而山下他們四個人,卻渺小得像森林下的一株小草。
  號角長鳴,寨門樓徐徐升起斤閘,涌出一隊盔甲鮮明的甲士,雄糾糾气昂昂下山列陣,似乎正在等候他們四個渺小人物到來。
  最后,八健將擁著一位發如飛蓬,使穿了虎皮背心虎皮短戰裙,手有證臂腳有護膝,手綽大創刀的人,身高丈二,眼似鋼鈴,高大可怖,手腳肌肉如墳如丘。圭在人叢中,比其他的人高了一大截,乍看去,有如寺廟外看守山門的金剛。
  巨人在四人面前一站,銅鈴眼一番,巨富似的嗓音,從那浦嘴亂草似的黃胡叢中吐出:“小子們,我,混世魔王,你們來干什么?”
  他不認識混世魔王,僅听說過這家伙是活閻王王浩八的把兄弟。活閻王圍攻余州,這家伙帶了數千賊兵,正在韌掠廣信府一帶城鎮,殺人如麻。所經處城鎮為墟。
  “三月前。”他說,對方的淨獰形象,的确令他心中有點發虛:“閣下派人到府城傳訊,要子女被擄的人籌措贖金,到小方山用金子贖人,每人二百兩黃金。”
  “不錯。”
  “在下曾經……”
  “小方山附近缺食,人都死光了,所以本魔王遷到插天山就食。你們來了,很好,金子帶來了嗎?”
  “帶來了。”
  “要贖些什么人?”
  “螺洲南岸清洁灣熊家的一子一女,樂家的儿子樂小安,共有三個人。”
  “哦!有這么几個人。”混世魔王怪笑:“清洁灣熊家,是府城張大爺的親家,樂家又是熊家的表親。唔!這几個人身价不同,二百兩一個辦不到,要加倍。”
  “我們只帶來一千兩黃金……”
  “沒有討价還价。”混世魔王大叫。
  “是閣下開的价碼。是你在討价還价。”他也大聲說,怯念漸消。
  “你……你小子……”
  “一千兩,換三個人。”他堅決地說。
  “本魔王說一不二,你們走,帶足了黃金再來。”
  “在下堅決拒絕閣下出爾反爾的背信要求。”他的勇气漸增:“為了怕發生意外,我們多帶了四百兩黃金,沒料到閣下還不知足。千里迢迢,往返极端困難。在下來了,不將人質贖回。絕不干休。”
  “你小子想怎樣?”
  “在下向你混世魔王挑戰,閣下輸了,人質必須交給在下帶回,在下輸了,回去常足金子再來。
  當你閣下這許多強盜兄弟面前,你敢不敢賭?”
  “本魔王賭了。看本魔王能不能剎碎你?”混世魔王怒吼,揮手令八蹺賊后退。
  他也將包裹解下,遞給妙劍示意三人后退。
  混世魔王的大劊刀。比普通劊子手所用的劊刀大了一倍以上,比起他的小劍來,簡直不成比例。
  “混世魔王,是賭命嗎?”他豪勇地高叫:“划下道來,在下奉陪。”
  “對,賭命。”混世魔王聲如打雷:“賭你的命.,而不是賠我的。小子,宰了你!”
  創刀一揮,罡風虎虎扑面生寒。他不敢大意,先以游騎術試探,身隨劍走,左閃避過一刀。
  混世魔王天生神力,巨大的身軀居然靈活,一聲虎吼,緊釘住他發起狂風暴雨似的搶攻,乃一出劍,三丈方圓內無人敢擋,刀刃致命,綿綿不絕,緊迫強攻。
  他輕靈地閃避,不時突破刀山切入,攻出一詞神來之劍,一口气巧接了七八十刀,心情平靜下來了,大創刀的威脅在逐漸減輕,那澈骨裂膚的凌厲刀气,震不散他的護体神功虛明神罡。
  他的膽气隨穩下的心情而茁壯,開始逐漸逼近作貼身強攻了。
  一聲巨吼,混世魔王一招風行草雇急如星火,雙手運刀反劈在耳在閃動的人影,力道千鈞。
  他飛躍而起,大喝一聲從刀上空騰躍而上,長劍反削混世魔王的腦袋,有如電光一閃。
  “當!”魔王及時抬刀,擋住了他的劍,火星直冒。
  他被震得斜飛丈外,心中凜凜。
  魔王跨兩步便跟到,大喝一聲,來一記力劈華山,要將他砍成兩片。
  他向下挫,猛地向前貼地飛射,從魔王的身右穿越,順勢拂劍。
  “咋拍拍……”怪晌刺耳,火星飛濺。
  劍削碎魔王護腿上的几枚鋼釘,割開了兩層堅甲,划破了魔王的右腿外側肌肉。
  “哎呀!”魔王惊叫,沖出五大步,腳下极為沉重,地面似乎也為之震動。
  他回頭猛扑h飛躍而起,砰砰雨聲大震,雙腳全斜端在那巴斗大的飛蓬頭上,力道空前猛烈沉重“碎”“混世魔王向前什倒,大創刀脫手。
  他重新扑上,屈一膝壓住魔王的背心,一手揪住飛蓬發,倒握長劍,劍父抵住魔王的耳下藏血耍害。
  “下令交換人質,不然宰了你。”他咬牙大叫。
  “我下令,我下令……”混世魔王崩潰了。
  “快!”
  “快把人質押下來,交給他們帶走。”混世魔王大叫。
  不久,四人帶了兩男一女三個七八歲娃娃,取道奔向饒州府。
  張大爺的廳堂一如往昔。李推官仍穿了那易便服。量天一尺龍捕頭威風依舊。
  這次。張大爺出現了。
  三個娃娃見了親人,少不了哭訴一番。
  他將入山的經過,概略地說了,由妙劍加以補充。
  “你們辛苦了。”李推官和气地說:“這件事不能太過張揚,以免其他人質的貧窮家屬起哄。明天,你們會領到余款九百兩銀子。高水毅。”
  “草民在。”他欠身答。
  “明天龍捕頭會替你辦理交款、具保、釋放等等事宜。出獄后要好好做人。”
  “草民遵命。”
  “不過,本官勸你帶了老娘,遠离本府覓地定居。有關遷籍僑籍的事,龍捕頭也會給你方便。”
  “草民不想遷藉。”他斷然說。
  “你非遷不可,留在本地,會給本官帶來极大的麻煩,你明白嗎?”
  “這個……”
  “赶快辦理,愈快愈好。”
  “高水毅。”龍捕頭在他耳畔低聲說:“你要明白,在本城你不可能租得到住處的,沒有人肯接納一個從死囚牢里釋放出來的水賊,你明白我的意思嗎?”
  “罷了!”他咬牙:“我遷。”
  “你總算不糊涂。”
  “我遷。”他重覆著說:“但我會回來,不找出那值陷害我的人,我決不干休。”
  出了張府,他隨龍捕頭回到府衙大牢。在未辦妥取保具結釋放之前,他仍然是囚犯。
  三更天,因牢中人聲已寂。他這一間囚室共有四個人:他,一個小偷、一個打傷人的小販、一個不小心失火燒了房屋的失火犯。
  厚磚牆冷冰冰,矮木床臭虫亂爬,牆角的便桶發出陣陣臭味,床上的臭味也令人作嘔。
  三位難友睡得像豬,白天五個時辰的苦工,的确已消耗盡他們的精力,沒有精神去胡思亂想,倒下床就睡著了,好可愛的床!
  遠遠地傳來了一聲悶哼。
  他吃了一惊,一蹦而起,那是輪值看守的獄卒。被人從后面擊倒的聲音。
  凌近鐵柵往外看,兩個蒙面人正悄然急步而來。
  “高水毅嗎?”一個蒙面人低聲間。
  “是的,你……”
  “來救你的。”蒙面人開始撬鉛。
  “救我?慢著!”他沉喝:“我不認識你,我明天就出獄。不要任何人來救。”
  他拉實了鎖鏈,勒牢了大鎖,阻止對方撬動。
  “你這傻瓜、壽頭、豬獼!”那人破口大罵:“大事不妙,如府大人變了卦,你知不知道?”
  “變甚曖卦?”
  “你和混世魔王打交道,是不是?”
  “是啊!這是奉命……”
  “你奉屁的命,你的罪名大啦!”
  “什么?”
  “通匪。”那人厲聲說:“老弟,你說罪名有多大?新立決!你等不到秋后了。”
  “什么?”他跳起來,只感到渾身冰冷。
  “老弟,官府中人,會派你与土匪打交道嗎?尤其是李推官,他是負責查緝匪盜的人,他為何要穿便服,在私宅派你?你完了。你到何處去找證人來證明你的清白無辜?找李推官嗎?”
  “這……”
  “走吧,你希望等候上怯場嗎?”
  “老天……”
  “明天你就走不了啦,送入死囚牢土銬鏈腳鐐,你插翅雞飛。”
  “你們……”
  “打抱不乎的人。放松鏈子。”
  他已無暇思索,放松了鏈子。那人是個行家,用一段小銅棒左撥右挑,嗤一聲拉開了鎖扣。
  “快走!有人來了。”另一把風的蒙面人說。
  走道中燈光幽暗,他跟看蒙面人走近出口,把風的人便落在他后面了。
  他看到出口虛的柵門外,躺看看守的尸体。
  “你們殺了他?”他惊問。
  “也殺你。”身后把虱的蒙面人接口。
  他感到背肋一震,冷冰冰的七尖人体,、渾身立卻發僵,徹骨奇痛像浪潮般君臨。
  “吠……”他發出憤极的怒吼,傾余力挫身雙手一分,分別攻向前后兩個人,自己也向下挫倒。
  “醒一醒,高爺。”昏眩中,他听到熟悉的悅耳語音。
  他急急挺身坐起,發覺自己渾身是汗,衣褲全濕了,可以擠出水來,虛脫的感覺襲擊著他。
  “咦……我……我我……”他完全糊涂了。
  他身在木屋中,矮几、殘棋、花架、建蘭……他摸摸腰背,沒有刀傷的痛楚。皮護腰上沒有劍,沒有飛刀。
  身旁,少女坐在一張蒲團上,那關切的眼神,那焦灼的臉容,令他感到心潮溜涌。
  “你……你叫得好可怕。”少女惶然說:“你:.…,你不要緊吧?”
  “我……我被人從后面桶了一刀……”
  “什么?”
  “我……我不是殺了你嗎?”他語無倫次。
  “哦!你對我的印象是如此惡劣嗎?”少女失望地說。.
  “這……這到底……”
  “你在作惡夢。”少女指指金猴爐:“那里面燃著安神香。你喝過廚房水缸里的水?”
  “是的。”
  “那里面放了一种從草中提煉出來的藥物,會讓你入夢。你心里想什么。就會夢到什么。一個快樂的人,一定會做快樂的夢,一個活在痛苦里的人,也一定會有痛苦的夢。你希望什礙。夢里面就可以得到甚礙。無論任何荒謬的希望,夢中都會如愿以償。”
  “哦!多神妙!”他恍然大悟。總算完全清醒了。
  “想不到你對我的恨有那么深切。”少女的明脾有淚光:“在夢中殺我,表示你迫切地希望我死……”
  “姑娘,請听我說,好嗎?“它的語气充滿懇求。
  “你……”
  “那是不得已的事,一是情勢,一是我不愿意死……”他將夢境一一說了,最后說:“姑……姑娘,你知道我是多么的信任你,當你勸我不帶兵刃時,我毫不遲疑,似乎你是我結交多年值得信賴的朋友,我發誓我絕沒將你看作敵人。可是在夢境中,情勢是那么可怕和無助,而我的求生意志又那么強烈……”
  “我明白你的意思。”少女展顏嫣然微笑:“一個沒有強烈生存欲望的人,只是一貝行尸走肉而已,我……我原諒了你。”
  “謝謝你,柏姑娘。”他由衷地說。
  “我叫小婉。”
  “我叫……”
  “高水毅,不錯吧,屋后有山泉,內房的壁櫥里,有我爹的衣褲。茶已沏好。等你恢复疲勞之后,我和你一同入谷。”
  “小婉姑娘……”他愣住了。
  “幽冥谷近百年來,沒碰上真正的佳賓,你就是本谷的佳賓,你曾經付出很高的代价。”怕小婉臉上有動人的笑容和光彩:“你的豪气和智慧幫助你戰胜了死神。你的愿望將可以如愿以償,一切疑難不久自會分曉。至于你夢境的后牛段遭遇,得靠你自己的智慧去應付了。”
  XXxXxx他換穿了柏谷主的青袍,像是換了一個人,人本來就生得英俊魁梧,而且洵洵溫文,換穿了奇泡,乎添三五分飄逸瀟洒的气質。
  兩人緩步下山,已是未牌正末之交,山林間仍有些霧气。涼虱習習,沿途烏語花否,前面出現一段乎坦的路,但路寬不足一丈,兩旁古木參天。
  “我真咳明白的。”他笑了:“兩旁的參天巨木,怎會突然同時倒下的?更可笑的是,我竟然可以飛,簡直荒謬絕倫。”
  “日有所思,夜必有所夢。”柏小婉嫣然微笑:“我想,你的輕巧一定很不錯,希望在危險關頭,出現奇跡助自己突破難關。小時候你是否幻想你會飛?”
  “有的。”他臉一紅:“不但希望會飛,而且希望成仙,騰云駕霧,朝游東海暮蒼梧。”
  “我也一樣。”柏小婉羞笑:“我相信每一個小孩,都曾經有過這种希望和幻想。高兄,你是委羽煉气士的門人?”
  “是的。”他坦然承認:“說起來也是緣份。十六年前,我只有六歲,隨家先父載舟游湖,舟滑康郎山,在忠臣廟附近碰上家師應雷火之劫,須眉俱燼,衣褲成灰,受傷不輕。家先父將家師救上船,載至九江養傷。就這樣,我才能拜在恩師門下。”
  “他老人家現在……”
  “不知道。”他苦笑:“他老人家在達荷山隱修四載,便北返東岳尤有虛明之天。以后每兩年來一趟,一次逗留兩月。上次他老人家說要到北海,找傳說中的真正委羽洞天,十年八年之內,不可能返回中原。我上次出事前。我就是在蓮荷山逗留了半月,希望能看到家師返回,沒料到碰上了破家的倒楣事。“兩人并肩而行,談談說說十分投緣。高水毅本來就是個富家公子,乃師是玄門高士,不可能成為憤世嫉俗的人,要不是家道劇變,他也不會操劍殺人。目下的事已有了著落,自然而然地流露出他有教養的本性,深獲姑娘的好感。自是情理中事。
  到了谷中的竹樓,一聲鐘鳴,迎接他的人一涌而出,柏谷主与施老人,与及谷主夫人破例出門迎客。
  令他大感不安的是,妙劍三個人也在其中,衣褲整齊,連兵刃也佩帶齊全。
  柏谷主豪笑著肅容入室,先替谷中有身份的人引見,客套一番眾人辭出,廳中僅留下柏谷主夫婦,柏小婉,施老人。妙劍三人由一位中年人領走,安頓在客室。
  “永毅,愿望達成了吧?”柏谷主叫得頂親熱的:“結果如何,可否說來听听?”
  他臉一紅,將夢境的事照費一一說了,當然沒忘了將當時的心態加以說明,以免誤會。
  “很好很好,你是個誠實可敬的人。”柏谷主欣然說:“現在,我告訴你一些你想要知道的事。”
  原來柏家在幽冥岭幽冥谷作化外之民,已有百余年歷史,歷經三代,把這一帶辟建得成了世外桃園。這漫長的百余年,經常有些好奇的人前來晒探,更有許多貪心的人,想奪取這處洞天福地。因此,谷中的子弟不得不勤練武技以防意外,經常外出打听江湖動靜,不至于真的完全与世隔絕。
  幽冥谷并不胡亂傷人,僅裝神弄鬼將入侵的人嚇走了事。真要碰上凶殘惡毒的人,擒住便不再釋放,把這些人弄來開墾。需經過漫長的歲月觀察,才決定是放是留。
  混世魔王是听信黃山賊的唆使和詎騙,從小方山遠道而來,二百余名悍賊傾巢而至,志在奪取幽冥谷作為基地。在谷中老少的全力反擊下,殺死了五十余名悍賊,活擒七十余名,奪獲十六名男女童。混世魔王幸而逃得性命,帶了殘余投奔黃山賊入伙去了。活擒的悍賊,目前囚禁在地獄谷,開墾那條山谷以便耕种。
  妙劍所要贖的人質,恰好都在。柏谷主慷慨地表示,不但要他們把所有十六名人質帶回饒州,不要他們帶來的贖金,而且要派人護送他們進入饒州府地境。
  高水毅大喜過望,一而再避席致謝。
  “現在,再談談你本身的問題。”柏谷主鄭重地說:“我如通你急切需要洗清你的冤屈,領回被充公的田產。我問你,你准備如何著手,有否線索?”
  “這……小侄……”他真不知道該如何啟齒。
  “你的情形,妙劍已經說得很明白。”柏谷主說:“五個水賊,一個小首領暴斃獄中,三個在請命殺賊時被殺,一個乘亂逃走,尸堆中沒有這人的尸体。那么,你只有追查這個人才有希望。但按你們在公堂對質的情形猜測,那逃走了的心賊并不敢肯定你是同謀。他的口供應該對你有利,可知他并不知道其中的陰謀,找他也是白找。而且,事隔三年,要找一個平凡的心水賊,談何容易?”
  “小侄准備找都陽蛟要人,那小賊一定去投奔老賊伙了,找得到的。”
  “希望很渺茫。這樣吧,你們慢慢走,我暗中派人先行,先到府城打听,布置,我暗你明,從多方面著手。如果我所料不差,你一出獄,心怀鬼胎的人,必定會迫不及待對你下手斬草除根,這是最好的机會。”
  “小侄的确耽心官府方面……”
  “耽心夢中的結果?放心啦!”柏谷主大笑:“李推官這個人名气不小。是個肯擔當的鐵面推官。你帶了救回的十六個人質,而不是三個,他一定會鐵肩袒道義成全你的。可慮的是你夢中的結局,陷害你的人,极可能買遣凶手圖謀你。你愿接受我的幫助,听任我安排嫣?”
  “小侄感激不盡,求之不得,不敢請耳。”他离座行禮誠懇道謝。
  “那就好,你并不是一個驕傲自負的人嘛,哈哈!”
  “谷主見笑了。”
  “閒話少說,你答應听我安排,現在,第一步棋,是不要向妙劍三個人透露絲毫口風。”
  他這才明白不要妙劍三個人在場的緣故,原來柏谷主早就有意幫助他了,不由感上心頭,熱淚盈眶,除了衷誠致謝之外,任何話都是多余的了。
  、沉了兩艘快船,死了不少人,被五湖船行的伙計撈土來五個送官法辦。”
  “五湖船行到底死了几個人?”
  “司馬東主報案約有八個。”
  “龍爺,能不能替小可查出那五艘船的船主是誰嗎?”他毫不激動地說:“照磨所勘六房宗卷兩年前的案卷,應該還在。”
  “老弟,你何不到縣里的主簿官署去查,在府里牽掣很多,而且縣里的原件也比較可靠些。”
  “龍爺……”
  “好吧,我替你去查。据我所知,那些船都是九江分號所屬的船舶,到案時在縣衙由司馬東主出面作原告。所以我不熟悉,得去查一查,明天晚上來,怎樣?”
  “好,小可明晚來討回音。打扰了,告辭。”
  送走了高水毅。龍捕頭搖頭苦笑,喃喃自語:“果然,麻煩來了。”
  五天后,五湖船行的三艘船,正在九江鈔關碼頭卻貨,一箱箱精致的瓷器,搬到鄰船十分忙碌。
  鄰船是大型的下江船,去向是南京湯州一帶埠頭。
  卸貨昨預定是三天,所以三艘舶的船主都不在船上,僅不時前來查看一番,逗留約半個時辰便走了。牛后不久,一艘船的船主走上碼頭,取道入城。
  ,碼頭區人聲槽雜,到處都是忙碌的人群。正走間。右方貼身來了一個人,左手一抬,便熟悉地挽住了船主約右手,五指貼掌扣實,緊挾住肘膀,擒住了。
  “趙船主,千万不要掙扎或叫救命。”這人微笑著說:“敝長上請閣下走一趟,見面大家談談,有事請教。走吧,神色放自然些,我不希望殺死你。”
  趙船主只感到掌骨欲裂,五個指頭奇痛澈骨,整條手臂被挾得麻木不仁,想掙脫難以登天。
  “朋友,有話好……好說……”趙船主痛苦地說。
  “到時候你有机會說。哦!有人向你打招呼,不要緊張,笑一笑,對了。”
  折入塌房林立的九碼頭。進入一座塌房。這是公營的貨倉,平時有人看守,但今天看守不見了。
  在一堆貨簍的中間空隙中,三個彪形大漢坐在貨簍上,地下坐看三個人。
  挾持趙船主的人:把俘虜向下一推。揮手向坐看的人示意,然后退走。
  趙船主心膽俱寒,如通有點不妙。坐在地上的三個人,有兩人是自己的同行船主,另一人是船伙計,全都是五湖船行九江分行的人。
  高坐在中間的人臉色蒼白,當了兩撇十八字胡。左頗有一條泛紫色的刀疤。
  “你們都到齊了。”頗有刀疤的人陰森森地說:“看著我,你們應該認識我,至少該听說過我這條刀疤。”
  “毒龍的手下第一水鬼統領。”趙船主惊恐地說:“問江鯊羅國光。羅統領……”
  “你認識我,很好。”鬧江鯊陰笑:“現在,我們來問口供,一個一個說,誰所供不實,說一句謊,割下身上一件零碎,接耳、鼻。眼、唇順序操刀,先從你問起。”
  左右兩名大漢應聲站起,走近前三個人,手出如電閃,噗噗噗三聲悶晌,一掌一個把三個人劈昏。
  趙船主感到毛骨棟然,渾身猛烈地戰抖。
  “趙船主。”閘江鯊語音奇冷:“前年貴船行五艘船,毀了鄰陽蛟廿余位弟兄,擒走了五個人,交給饒州官府法辦,鬧了兩三個月。哼!你們眼中還有咱們水上好漢在?在下最近才裝說過這件事,請教閣下下一次,要准備對付誰,是不是敝當家毒龍?”
  “冤枉哪!”趙船主惊怖地呼冤:“敝船行司馬東主,每年皆按季奉交常例銀,与鄰陽蛟一直就保持長好關系,怎會冒風險擒捉他的人,兩年前那件事,那是落潮洲一掌小毛賊,冒充鄰陽蛟的人,在康郎山北湖面搶劫本行的船隊,才會開出這种不幸的事來。”
  亡胡說“被擒約五個弟兄,在公堂承認是都陽蛟的人,你說謊……”
  “羅爺。”趙船主搶著說,怕鬧江鯊勉刑割五官:“那是他們希望鄰陽蛟派人前往援救,所以冒認……”
  “住口!你怎歷如道他們的希望?”
  “是一位幫助我們打撈落水賊的人,勸那五個人冒認的,說是這樣才有希望活命,鄰陽蛟一定會派人去救。”
  “唔!有古怪,那人是誰?”
  “不知道。”
  “把那天的經過說來听听,如有一字不實,小心你的耳朵。”
  “那天我們有五艘船,他們有四艘,每船只有五六個人,人根本上不了我們的船。便被我們全部撞沉了……”
  “且慢!官府的檔案說,他們只沉了兩艘。”
  “那是敝東主的主意,以表示我們不曾赶盡殺絕,避免引起水上的朋友不滿。”
  “怎么牽涉到一個不知道的人?”
  “他們的船全沒了,人四散姻水而逃,恰好有一艘輕舟經過。我們的船大,捉不住泅水而逃的人,五個人都是輕舟上的兩個人捉住的,送到我們的船上,要我們帶回饒州報案。將人押送過船的那個人,我的确听到他向押來的五個人說,要他們冒認是鄰陽蛟的人,也許鄰陽蛟會派人劫牢反獄,不然死路一條。同時也警告我們,硬指是我們主動攻擊賊船,除非咬定是鄰陽蛟的人大舉搶劫,不然將引起水上的朋友公憤。因此,敝東主不得已,采用他的建議咬定是受到鄰暢蛟人的襲擊。為了這件事,敝東主曾經派人向鄰陽蛟解釋清楚了。”
  “唔!司馬東主那時在船上?”
  “不在,他的船是從饒州駛出接船的。”
  “那個幫助你們的人沒通名?”
  “沒有,留在輕舟上的另一個也沒有。”
  “說說他們的相貌。”
  “沒有什么特征,面目陰沉,說話陰狠,年約四十上下,身材修長,那雙眼睛不時閃爍者冷電似的光芒。好像他在舟上捉水中的人時,用一把鋒利約三棱刺,先扎上一記再抓人,所以五個人的大腿都受了傷。”
  “這旗說來。事先事后,你們都知道不足鄰陽蛟的人劫船了。”
  “這……”
  “你不要耳朵了?”
  “是……是的……”趙船主打一冷戰。所答十分含糊,不知是指知道劫船人的底細呢,抑或是指不要耳朵?
  “好,問另一個。”
  歎一聲晌,趙船主被打昏了。
  鄰陽湖并不是方方圓圓的大池塘,而是方圓數百里,港汶遍布,島嶼星羅棋布的第二大湖,有許多地方一直就汐有人進入過,洲褚之間水道縱橫有如迷宮,生息在內的水賊真不知有多少股。沿湖濱各要地,官府共設有六處水師營,官兵上万,但似乎沒有多少威嚇作用。
  這天,一艘雙桅快丹,駛入了都昌.東面的鰲洲水道。這一帶以浮洲居多。時隱時現,船如果遇風誤入,生還的希望微乎其微,是鄰陽湖五大神秘魔鬼地帶之一。
  這里,是鄰揚蛟林蛟的賊巢所在地。鄰陽蛟的賊船以小型的單桅浪里鑽快船為主,神出鬼沒來去如風。官兵曾二次進剿,連一個把風的心賊也沒抓到。
  船靠上一座布滿水草的小洲,放下一艘雙槳小艇。兩個人上了艇,柏祥熟練地架槳。柏祥,就是在幽冥路上扮鬼王的人,柏小婉姑娘的堂兄。
  高水毅穿一身墨綠水靠,皆系狹鋒分水刀,手中有一具大弓,腰中的箭壺有卅六枝箭。
  艇离開快舟,破水飛駛進入浮洲深處。
  遠處,一枝蛇焰箭射上半空,呼一聲在高空爆炸,火星搖曳看飄墮,賊人的信號發出了。
  深入四五里,水道漸窄,兩側的浮洲草高文余,密密麻麻一望無涯,草連天水連天。
  一聲鑼晌,岔道內鑽出一艘長長的八槳娛蛟船,十五名僅穿短褲的大漢,個個相貌猙獰。船頭的一名大漢揮動看紅手旗,喝聲似沉雷:“停槳!那條水路的朋友?好大的膽子!想硬闖嗎?”
  小艇一慢,向娛松船滑丟。
  “饒州高水毅,來找都陽蛟,相煩引見。”高水毅大聲說明來意。
  “憑什么交情?”大漢困惑地打量著他。
  “不憑交情。”
  “憑一弓兩刀?”
  “必要的話,就會使用。”
  “你們好大的狗膽……”
  一聲怒嘯,高水毅飛躍而起,人如怒鷹下搏。相距三丈,嘯聲未落人已臨頭。
  賊船的人大惊,做夢也沒料到他膽敢向船上扑,也沒料到他能一躍三丈,一惊之下,已來不及應變。
  大弓一揮,三名操槳大漢狂叫看摔落水中。左手掌發似雷霆,掌触處人体翻跌摔飛。
  一沖錯之下,從船頭到船尾,十五個人倒了九個。
  控尾槳的大漢大吼一聲,丈二長的尾槳橫掃而來,風聲虎虎力道如山。
  高水毅左手撥出,化勁發力五指如鉤,扣牢了沉重的大槳,喝聲滾,猛地振槳。
  大漢大叫一聲,放手仰面使倒,水晌如雷,把身側另一名大漢撞倒。同時落水。
  船頭還有四個人。他挂上弓,雙手輪槳向船頭反逼。
  四大漢從搶下取出分水刀,槳已迎面疾點而至。
  “卡卡!”兩把刀撥中大槳,惊叫聲中,兩大漢連人帶刀被震飛,倒撞入水去了。
  柏祥的小艇繞著娛松船疾駛,水面飄浮著十三個賊人,四面散開想搭住小艇,但小艇速度极為凶猛,想抓牢勢不可能,也沒有接近抓的机會。
  最后兩名大漢心膽俱制,丟刀大叫:“在下認栽,帶你們去見首領。”
  “那就帶路。”高水毅去了槳說。一鶴沖霄躍升三丈外。再來一詞美妙的怒鷹翻云遠出文余,翩然飛落急射而過的小艇中。
  賊人紛紛上船,划入一條水道。
  高水毅搭上了一枝箭。揚弓待發。
  遠出十里外,沿途不時可以看到時隱時現的巡邏船,皆被旗號所揮退,娛松船駛入一座小洲,百余艘泄里鑽快船,早已列成每三組為一組的船陣,還有卅余艘蜈蚣船,四十余艘四槳小艦艇,那是水鬼的快艇。陣容之浩大。可想而知。
  這是一座浮洲,。有草無木,洲上建了一排排草屋,中間豎了三根大旗杆。中間是蜈蚣走環縣,繡了一條張牙舞爪的獨角五爪蛟。右面是紅色戰旗。左首是首領旗,中間繡的大紅字是:林。
  岸邊排列著百十名水鬼,中間十六名夜叉打扮的大漢。各持著一把八尺長明晃晃的雙股又,護衛看中間穿蛟皮背心,高大猙獰的賊首都陽蛟林蛟。
  娛蛟船直接搶灘。柏祥也毫不遲疑將丹沖上洲岸,面對聲勢浩大的賊辜,兩人膽大包天無所畏懼洲岸草屋前的廣場十分寬廣,賊人的陣勢也十分浩大。兩人大踏步而進,在賊陣中昂然舉步而行。接近賊首前三丈止步。
  “饒州高水毅,与徽州柏祥魯莽,拜會,林當家海涵。”高永毅持弓行禮:“久聞大名,如雷貫耳……”
  “廢話少說。”賊首語气冷厲:“我,林蛟。我不認識你們,你們好大的膽子。”
  “我們也不認識你。土匹永毅沉聲說:“不是強龍不遇江,膽子不小就不會來。”
  “你有三頭六臂嗎?你看看。”鄰陽蛟向那些悍賊一指,用意极為明顯。
  “活閻王擁兵一万五千,他的四先鋒率領四千鬼府神兵,比閣下強一万倍。在下十個人夜端先鋒營,因先鋒刀下斷魂,四千鬼府神兵尸橫遍野,活閻王望風而潰。你這水陸三四百名好漢,咱們兩把刀屠起來要不了半個時辰。在下希望和你講理,不講理咱們就殺,要戰爭還是要和平,隨你選。”他豪壯地說,去了弓,准備拔刀。水面交鋒,弓箭為先,現在已用不著弓了。
  賊人個個變色,鄰陽蛟大吃一惊。
  “你……你就是從死囚牢中,應征敢死隊的那個高水毅?”鄰陽蛟神气不起來了:“活閻王的四先鋒兵敗岳廟山被殺……”
  “四先鋒率五十鐵衛圍攻,在下片刻問便屠光了他們。”他接口:“鬼府神兵的錢衛,身上有甲頭上有盔,乃砍斧劈毛發不傷,在高英刀下無一幸免,軌瓜切菜有如風掃殘云。林當家,在下是怀有誠意而來的,抱必死的信念志在必得,生死敗亡的結果,揀在閣下手中。”
  “你來做什么?”卻陽蛟口气軟弱了。
  “求證兩年前的冤案。五湖船行捉了五名小賊,小賊首咬定在下是同伙。他們一口招實是你的手下,你為何默認?”
  “哦!原來你就是那個被咬進去的人。”都陽蛟苦笑:“閣下,你要我都陽蛟沖上公堂,指證那几個打野食的心混帳東西,不是我的手下嗎?”
  “在下要知道五湖水妖司馬武揚,是怎怎樣向你解釋那件事的?”
  “沒有甚歷好解釋的,他送來五百兩銀子要求林某不追究這件事。”
  “四個小賊判了死刑,死中求生也參加敢死隊,但不在我這一路。他們沖西湖的賊壘,死了三個,一個乘亂逃亡,這個人……”
  “這個人死了,逃到雙港口,被一個用三棱刺的人殺死的。”鄧陽蛟搶著說:“即使他逃入湖,也會被我處死的,這混帳東西該死!”
  “肋五湖船行捉了五個小賊的人,顯然殺了那個逃賊,這個關鍵性的神秘人物,到底是何來路?”“閣下,你在我這里查不出甚歷來的,回去吧。到府城找線索會有收獲的。”鄧陽蛟坦誠地說。
  “永毅,林當家說得對。”柏祥說:“司馬武揚是受害人,他犯得著以五百兩銀子息事嗎?從他身上找線索,錯不了。”
  “你并不聰明。”鄧陽蛟說:“充公的東西交官牙拍賣,通常要比市价便宜一至三倍。你只會逞匹夫之勇亂闖虎穴,為何不從買你的田產那些人中去找線索?如果有人事先買通官牙,恐怕一兩銀子便可以買一畝地。回去吧,那些買你田產的人,到底是何來路,只要用些心机。一定可以找得到蛛絲馬跡,原形畢露的。任何奇案,只要從誰能得到好處的方向去查,早晚會水落石出的。司馬武揚送給我五百兩銀子,當然有悖常情,但不無道理,他可以用怕我報复作理由……”
  “他沒有任何理由。”柏祥冷笑:“他應該假作不知,同你討公道,因為你每季都收到他一筆常例錢。哼!除非他可以獲得比五百兩多几倍的利益。永毅,回府城仔細的查,錯不了。”
  “林當家,多有冒犯。”高水毅行禮告罪:“尚請包涵一二。感激不盡,告辭。”
  “你是條漢子,我敬重你。”鄧陽蛟大笑:“哈哈“這年頭,真不容易看到你這种好漢了,林某交你這兩位朋友,任何時候。有何需要,隨時歡迎兩位前來小聚把盞言歡。弟兄們,送客!”水賊的船隊,將他們送出十里外。小艇破水飛駛,柏祥如釋重負地呼出一口長气,苦笑說:“兄弟。跟你這种人闖虎穴龍潭。早晚會得胃气痛,無時無刻都得提心吊膽。老天爺王你對凶悍殘暴的鄰陽蛟,當面說那目無余子的話,真快把我嚇瘋了。”
  “放心啦,祥哥。”他笑笑:“我在鄰陽長大。水寇二龍三蛟四夜叉的性格,我摸得相當透澈。
  這條蛟言過其實,狡詐多疑。從不和官兵打硬仗,而且欺善怕惡。只有以強硬的手段,夸大的實力,与無畏無懼的勇气与他打交道,他就會外強中乾明哲保身的。”
  “畢竟風險太大。”柏祥不住搖頭:“真要惹火了他,后果不堪想,你我都得死在這里。”
  “祥哥;搏殺活閻王四先鋒五十鐵衛的事是真的。”他鄭重地說:“如果我沒有几分把握,決不會把你拖來冒万千之撿。三五百個小賊,不客气地說,層光他們真要不了半個時辰。軍心士气這玩意,學問大得很,其敗如山倒,只要在開始的爭戰中。能狠狠地殺死几個為首的人,其他的人必定潰散,完全失去鬧志以背挨刀。古代的几個名將號稱万人敵,并非揩他真能力敵万人。”
  “總之。仍是太過風險。”柏祥苦笑。
  會合快船。艇拉上印揚帆飛駛,直駛饒州。
  這天一早,量天一尺与妙劍登門拜望五湖船行司馬東主,在店堂展開談判。
  “司馬東主。”量天一尺語气相當冷:“妙劍周兄与毒龍的人打交道,證實了上次貴船隊康郎山遇劫的事,擒捉五名水賊的人,并不是貴船的人擒獲的,貴船的人當時就知道水賊不是都陽蛟的人,有否其事?”
  “龍頭,這件事已經過去了,這時調查,是不是太晚了些?”司馬武揚的口气充滿嘲弄:“你自問有翻案的能力嗎?你能證明在下撒謊嗎?”
  “龍頭不能,我周某人能。”妙劍冷冷地說:“當然必須用霹靂手段。我妙劍周玉峰能与毒龍的心腹開江鯊交涉,就可以与鄰陽蛟套交情。我問你,事后你送給鄰陽蛟五百兩銀子要求息事宁人,用意何在?”
  “甚歷?送五百兩銀子給都陽蛟?”司馬武揚變色問:“你是見了鬼了!都陽蛟每年收我的保護費不下一千兩銀子,我的船被搶,我不找他理論已經是自認倒楣,還會送銀子五百兩給他?我又沒發瘋,你以為我的銀子是在地上撿的嗎?周玉峰,你最好再問問鄰陽蛟,銀子是誰送丟的。”
  “鄰陽蛟不會撒謊,雖然它是強盜。”
  “我五滿水妖司馬武揚也不撒謊,我是有身份的人。”
  “咦!那就怪了。”量天一尺接口:“那又是誰送的銀子?司馬東主,你在公堂指那些小賊是卻陽蛟的人,不但撒謊而且犯了偽證罪。”
  “那是他們說的。”司馬武揚冷笑:“我之所以那樣說,用意是讓鄰陽蛟自己去處理,讓他感到欠我一份情,不至于來找我亂敲竹積。龍頭,你無法在公堂上找證人來證明我偽證,不要做蠢事,卻陽蛟會來作證螞?”
  “你可推得一干二淨呢。”妙劍咬牙說:“在公方面,龍捕頭無奈你何。那么。在下只有和你私了,咱們走看瞧,閣下好好准備。龍頭,咱們走。““好,咱們走。”量天一尺离座:“那些購買高家用產的人,在下全力調查他們的底細,已經有丁頭緒,近期一定可以得到結果。初步調查,有一半的人來自九江。不是本地人,有線有素,查起來并不難。走!”
  兩人走后,五湖船行派出不少人辦事,其中有混江鯉田錦超。和登萍渡水馬飄萍,連奔帶跑急急走了。
  妙劍和量天一尺進了月波門,迎面碰上了文世亮。
  “胰“龍頭,周兄,難得兩位圭在一挺。”艾世亮當面相迎:“行色匆匆,從城外來,有事嗎旦“為了高老弟的事奔忙。”妙劍說:“我這條命是他教的,大丈夫恩怨分明,我必須為他盡全力。”
  “哦!有頭緒了?”
  “有,可惜抓不住證据。現在。最后一根錢索是調查買出的那些人。沾了些甚歷親甚礙故。龍頭答應全力幫忙,行文到他們的原籍去查,一定可以找出錢素來。那邊已經有人著手清查了。在下与龍頭這就前往盤他們的底。”
  “哦!我文也亮這條命,也是高老弟所救的。為他奔走義不容辭,有何差遣。請周兄吩咐一聲好嗎?”
  “以后再說,也許真用得看文兄助一臂之力呢。“妙劍說:“文兄是九江人。到九江去查駕輕就熟。”
  “好哇!”文也亮欣然說:“不要說九江,水里火里,兄弟決不人后。”
  “好,等有了頭緒,再与文兄商量。”
  量天一尺先返衙門處理一些公事,然后偕妙劍動身出東門,向東湖的東北角走去。
  環湖小徑這一段甚少有鄉民行走,以往這一帶的田地都是高家的產業,所以沒建有外姓人的村落。
  路左竹林茂密,路右是湖岸,生長著楊和柳,枝條垂挂水面,可從樹隙中看到荐福山魯公亭等名胜。
  兩人并肩而行,一西走一面商量。
  “龍兄。”妙劍說:“最好先從原籍九江的人看手。還有,當年負責拍賣的官才子,也得加施壓力。”
  “對。”量天一尺點頭:“据我所知,二百頃長田,分割為十七段拍賣,總价僅有兩万三千兩銀子,每畝不足一兩,現在想起來的确有古怪。”
  “東湖附近的水田,一畝決不低于八兩銀子……咬呀……”妙劍突然惊叫,向前一仆。
  “嗯……”置天一尺也悶聲叫,沖前兩步,艱難地轉過身來。
  兩個蒙面人從竹林中閃出,這時正飛扑而上。
  “吠!”量天一尺怒吼,拔出鐵尺行雷霆一擊。
  “錚!”鋼刀架住了鐵尺。
  另一個蒙面人乘机搶入,單刀乘隙吐出。
  生死須臾,莓地長嘯震天,后面人影來勢如電火流光,快得不可思議。
  量天一尺傾余力扭身避刀,刀嗤一聲刺入左脅。
  架尺的蒙面人被嘯聲所惊,火速轉身。青色的人影已接近至丈外。
  “閒事少管……”蒙面人大喝,一刀揮出。
  青影直撞而至,左掌疾揮,叭一聲將單刀拍偏,來勢更猛,歎一聲晌,右肩撞中蒙面人的在胸。
  另一蒙面人一刀走偏,刺中量天一尺的左脅而非心坎要害,還來不及拔刀,青影己貼身了,耳門挨了一擊,應掌昏倒。
  量天一尺也倒下了,左脅的刀傷并無大磚,背部左琵琶骨下方,一枚鋼鏢人体寸余,要不是被琵琶骨下緣令鏢受到摩擦消去一些勁道,這一鏢很可能當堂致命。
  妙劍的背心也挨了一鏢,鏢被兩根胸骨卡住而未能深入肺部,但已令妙劍支持不住,痛得渾身抽擂。
  “糟王我拉得太遠了。”青影叫,是怕祥。立即解百寶囊取金創藥救人。
  “拉開這兩個雜种的蒙面巾。”量天一尺忍痛叫。
  拉掉了巾,量天一尺咬牙切齒說:“果然是他們,我要他們上怯場。”
  是混江鯉田超群。和登萍渡水馬飄萍。
  同一期間,永平關高母的住處,四個村夫打扮的人泰然自若經過門口,突然魚貫搶入。廳中空室,高母与請來照料的童七嫂在內堂閒聊,听到通過天井的腳步聲,童七嫂扭頭一看,大吃一惊。駭然叫:“你們是……”
  “來講高大娘的。”最先搶入的村夫叫,手一伸,暗藏在袖內的匕首。毫不遲疑的剌向童七嫂的胸口。
  “鼠輩該死王“嬌吃聲從廂房傳出。門帘一掀。俏麗如仙的心婉姑娘出現堂中。鳳自含威冷電四射。
  她的纖手。扣住了村夫握匕首的手腕。有骨折聲傳出,村夫哀嚎著向下挫倒。
  她的右手向前拍指疾彈。第二第三兩名剛搶入堂中的村夫,如中電极般向下栽,控風打穴制人于八尺外。
  “這一個是我的!”天井中傳來小菊悅耳的語音。
  還沒有進入內堂的村夫走了亥時運。小菊姑娘年紀小。頑皮刁鑽下手不管輕重,用上了拳腳齊飛的怪招。把村夫打得頭青面腫,一而再什而又起,最后狂嚎一聲,癟倒在自己口鼻流出的鮮血里動彈不得。
  同一期間。月波門碼頭東端的一家民宅。高水毅正与宅主人范老大談話。
  “范大叔。”高水毅溫和地說:“兩年前官府拍賣我家的田產。小可已查出大叔你想競買湖尾那一筆田,計廿八頃,准備出价每頃二百兩銀子。但拍賣的前一天,大叔突然改變主意放棄標買,小可想知道原因何在,尚請大叔明告。”
  “這……”范老大臉色突然變得蒼白:“不瞞你說。我也是不得已。”
  “甚歷不得已?”
  “頭一天晚上,來了三個蒙面人,警告我不許標買,不然要被我的全家,我……”
  “哦!認識他們嗎?”
  “老天!我嚇都嚇死,何況他們都蒙了臉。”
  “高老弟。”門外傳來文也亮親熱的招呼聲:“這樣查是查不出結果的。龍捕頭与妙劍到東湖去了,那邊已有棧索,我找了你好半天,你要不要去?”
  “已經有了可觀的錢索,只要再追查下去,就會水落石出了。”高水毅向門外走:“文兄,他們走了多久?”“很久了。恐怕已經到啦!走。赶兩步。”文世亮挽了他使走:“咱們走城外,從翻江門繞過去,腳下可以加快生,穿城走太慢了。”
  沿江邊小徑向東疾走,街市已盡,文也亮問。
  “高老弟,听說司馬武揚涉嫌甚重,可有證据?”
  “目前僅缺乏直接證据,但快了,這雜种會露出原形的,他脫不了身。”
  “你永遠沒有机會查了。”文也亮說。
  高水毅向前一仆,背上心坎部位,插著一把專作為謀殺用的短七首。
  “哈哈哈……”文世亮狂笑。
  “最后笑的人,才是真正的胜利者。”身后突然傳來直震耳膜的語音。
  文世亮大吃一惊,條然轉身。臉色突然失去血色,像是見了鬼。
  “是……是你……柏……柏谷主……”文也亮語不成聲。
  “幸而在下對夢境耿耿于心。”身后傳來高水毅的語音:“所以訂制了護心甲。姓文的,擒捉五水賊的人原來是你。你跟我入山志在殺我滅口,要不是我殺了翼水蛇那辜悍賊,把你嚇住了,你真會自不量力在我背后桶一刀的。今天你是狗急跳牆,不得不冒險行刺,你失敗了。”
  文世亮想逃去已來不及了,脖子已被扣實,一只手也被擒住扭轉。
  “饒我!”文也亮嗓音全變了:“是司罵東主的主意,要替親朋好友謀取安身立命的地方,所……所以……”
  “永毅,先毀他的气門。”柏谷主沉聲說:“不要私了,龍捕頭李推官都會全力幫助你,殺了他雖能快意于一時,但讓國法制裁他對你有利,反正他會上怯場的。”
  末牌時分,卅余名巡捕包圍了五湖船行。
  量天一尺裹了傷巾,由兩名巡捕用的椅抬看走。后面,七名上了銬和鐐的犯人,由十四名巡捕挾持看。更后面,高水毅領看一大群跟來看熱閘的人。
  竹椅直抬入店堂,高水毅獲准跟入。
  司馬武揚与一群店伙,一個個怒目而視躍然欲動。
  量天一尺虎目彪圓,厲聲沉喝:“司馬武揚,你要拒捕嗎?”
  高水毅拔出一名巡捕的佩刀。舉步邁進神色冷厲。
  “罷了!”司馬武揚絕望地說:“高水毅。在下栽在你手上了,沒想到你是個真人不露像的武林高手。”
  (全文完)

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